Tras haber recorrido más de 4 mil 800 kilómetros, la nave espacial New Horizons de la agencia espacial estadounidense, NASA, se aproxima a la culminación de su travesía de nueve años a los límites del Sistema Solar. Plutón es la meta y desde el día 25 de enero, comenzará a enviar fotografías del lejano y helado planetoide. Se espera que las primeras capturas de New Horizons de Plutón, solo dejen ver algunos puntos luminosos, considerando que el artefacto de la NASA se ubica aún a cerca de 160 millones de kilómetros del distante planetoide. No obstante, las imágenes que se obtendrán, sobre un trasfondo de estrellas, facilitarán a los astrónomos calcular la distancia que le falta a la nave por recorrer y así mantener el rumbo correcto de la sonda espacial. Esta última estará sobrevolando la superficie de Plutón, para el próximo mes de julio.

Estamos ante la primera misión enviada a explorar Plutón y los científicos tienen un gran entusiasmo por ampliar la información existente acerca del planetoide, uno de los cuerpos espaciales más distantes del Sol. Hal Weaver, de la Universidad John Hopkins, señala que, la nave New Horizons ha sido un proyecto a largo plazo y las satisfacciones científicas que se esperaban de esta misión, finalmente están por alcanzarse. Pero además, añade este profesor estadounidense, se tendrán grandes avances en los siguientes meses con los resultados conseguidos con New Horizons. Se tiene una gran impaciencia por ver cómo Plutón pase de ser una mancha difusa a un planeta real, en la secuencia de fotografías logradas por New Horizons.

El lanzamiento de esta nave espacial se llevó a cabo a inicios del 2006. Es una misión que contó con un presupuesto de 700 millones de dólares. Es interesante saber que la sonda estuvo mucho tiempo en estado de letargo y apenas fue reactivada, dada su proximidad con Plutón, el pasado mes de diciembre. Los sistemas de vuelo han estado acondicionándose las más recientes semanas, para tener todo listo y así la nave espacial comience la fase final de su travesía, a las fronteras mismas del Sistema Solar.

Otro científico involucrado en el proyecto New Horizons, el físico Glen Fountain, explica que varios especialistas han estado trabajando en esta misión por lo menos una cuarta parte de sus trayectorias profesionales. Y ahora por fin, están por obtener los resultados tan esperados. La poderosa cámara de la sonda New Horizons, realizará varias series de capturas de Plutón en los meses siguientes. Los astrónomos no tienen una idea cabal de la apariencia que tenga Plutón, ubicado en la Franja Kuiper, esto es, allende la órbita del planeta Neptuno, donde existen numerosos cuerpos espaciales a muy bajas temperaturas.