Investigadores han hallado restos de nitratos en formaciones rocosas del planeta rojo. Se trata de compuestos de nitrógeno que en nuestro planeta son importantes fuentes nutrientes para los organismos.

Las conclusiones de esta investigación se obtuvieron a partir de registros obtenidos por el rover Curiosity de la NASA. Fueron dadas a conocer en la revista Proceedings y respaldan la hipótesis de que Marte, mundo actualmente estéril y seco, alguna vez pudo haber tenido entornos propicios para la vida.

Si bien los astrónomos interesados en la búsqueda de vida extraterrestre han estado indagando por carbono orgánico- es decir, las moléculas que incluyen carbono que podría ser usado y generado por los seres vivos-, el nitrógeno también tiene un rol determinante en el fenómeno de la vida, tal y como la comprendemos.

Lo anterior es opinión de la responsable principal del estudio, Jennifer Stern, experta en geoquímica planetaria de la NASA. Stern menciona que el nitrógeno es un elemento indispensable de las nucleobases que integran el ADN y el ARN y también para los aminoácidos, los cuales son bloques con los cuales se construyen las proteínas.

La experta puntualiza que, en la búsqueda de vida fuera de la Tierra, los astrobiólogos tienen la tendencia a concentrarse en el carbono, siendo que en realidad el nitrógeno tiene una relevancia equiparable como elemento básico para la vida.

De manera que los astrónomos revisaron la información de tres muestras obtenidas por el dispositivo SAM instalado en el Rover Curiosity. Se analizaron muestras extraídas de tres zonas próximas al sitio de aterrizaje. Tales muestras de roca fueron manipuladas por el aparato SAM del Curiosity y los gases que se obtuvieron de ello revelaron una considerable acumulación de óxido nítrico. Este último es un compuesto que probablemente se derivó de los nitratos.

Es importante señalar, de acuerdo a lo ponderado por Stern, que buena parte de los nitratos terrestres son generados por seres vivos. No obstante en lo tocante a Marte, es muy posible que los nitratos fueran creados a partir de un choque térmico, como los que se producen por la caída de un meteorito o de un rayo.

Stern afirma que el paso siguiente en esta investigación es averiguar si lo que produjo tales nitratos sigue presente en el planeta rojo, o bien, fue algo del pasado. #Investigación Científica