Estos pájaros oportunistas se aprovechan de los animales que huyen de un incendio o hurgan en los restos de las criaturas que sucumbieron a las llamas y el humo. Pero en Australia, algunas aves que se alimentan de fuego también son iniciadores de fuego. Tres especies de aves rapaces con pico agudo y garras y vista aguda, son ampliamente conocidas no solo por acechar al borde de los incendios sino también por arrebatar pastos o ramas humeantes y usarlas para encender llamas frescas, para expulsar mamíferos y presas de insectos.

Recientemente, los científicos recolectaron y evaluaron informes de aborígenes y no indígenas sobre los llamados halcones de fuego (milanos negros ( Milvus migrans ), milanos voladores ( Haliastur sphenurus ) y halcones marrones ( Falco berigora ) para comprender mejor este comportamiento inusual y evaluar su comportamiento e implicaciones del manejo del fuego en las regiones donde las aves están activas.

Los aborígenes en algunas partes del norte de Australia hicieron referencia a las acciones de propagación del fuego de los halcones de fuego en los rituales sagrados y observaron numerosos avistamientos de los halcones. En total, los autores del estudio identificaron 12 grupos aborígenes en los que las personas describieron avistamientos de aves rapaces que deliberadamente prendieron fuego a marcas incendiadas rescatadas de incendios existentes, actuando por su cuenta y cooperando con otras aves.

"He visto a un halcón coger un palo humeante en sus garras y dejarlo caer en un parche fresco de hierba seca a media milla de distancia, y luego esperar con sus compañeros el loco éxodo de roedores y reptiles chamuscados y asustados", dijo una aborigen llamada Waipuldanya, recordada en "I, The Aboriginal".

Otra cuenta también describió aves que intencionalmente comenzaban nuevos incendios en parches de pasto no quemados."Cuando un fuego arde en una línea del arroyo y se quema, también se han observado halcones pardos recogiendo marcas de fuego y tirándolas en el otro lado no quemado del arroyo para continuar el fuego", según una colección de cuentas aborígenes publicada en 2009, escribieron los autores del estudio.

Salta al fuego

Los investigadores también realizaron entrevistas con fuentes no aborígenes y analizaron estudios previos para historias de aves que buscan fuego. Dos de los investigadores también contribuyeron con sus propias observaciones derivadas de décadas de trabajo de campo y encuentros con incendios forestales en las praderas australianas.

Según sus informes, surgió un patrón de comportamiento: los Firehawks (también descritos como kitehawks, halcones y, en varias ocasiones, por no aborígenes, halcones) cortaron intencionalmente palos o hierbas ardientes de la vegetación en llamas, o incluso de los fuegos humanos para cocinar. y luego se largó con las marcas y las dejó caer en áreas no quemadas para prenderlas, presumiblemente para expulsar a más presas.

Los halcones de fuego

"Salen de la nada cuando se inicia un incendio porque saben que el alimento está encendido", dijo un sujeto entrevistado a los autores del estudio.

Otro hombre describió a un grupo de aves que parecían trabajar juntas para robar las brasas de un incendio existente para comenzar un nuevo incendio a cierta distancia, según el estudio.

"Ciertas rapaces o reinician incendios extinguidos o mueven incendios a través de barreras que de otra manera podrían obstaculizar la propagación del fuego", dijo el autor principal del estudio, Mark Bonta, profesor asistente de Ciencias de la Tierra en Penn State Altoona, a Live Science en un correo electrónico.

"En el caso de los relatos de los coautores Nathan Ferguson y Dick Eussen, vieron el comportamiento repetidamente y a corta distancia, incluidos intentos fallidos, pero también intentos exitosos", dijo Bonta.

El alcance del robo de fuego reportado por las aves abarca un área significativa que mide aproximadamente 1,490 por 620 millas (2,400 por 1,000 kilómetros) en parte del norte de Australia, informaron los científicos.

Fotos y videos del comportamiento de Halcón de Fuego siguen siendo escasos, y puede ser desafiante observar a las aves mientras los incendios están ardiendo. Por lo tanto, los funcionarios suelen pasar por alto la actividad del halcón de fuego cuando crean estrategias para controlar los incendios , que los grupos aborígenes y terratenientes no aborígenes utilizan comúnmente en Australia para el manejo del ecosistema, escribieron los autores del estudio.

"Este mes de mayo, llevamos un equipo al Territorio del Norte para trabajar con grupos de guardaparques aborígenes que establecerán quemaduras controladas para nosotros, para que podamos estudiar la dinámica del comportamiento de las aves rapaces en condiciones semicontroladas. Nadie lo ha hecho antes". Bonta dijo.

La estrecha colaboración con los equipos y personas aborígenes será una parte fundamental del estudio del uso del fuego de las aves y su relación con las praderas tropicales australianas , que los indígenas han habitado y administrado con combustión controlada durante al menos 50,000 años. Durante milenios, los aborígenes han acumulado una comprensión sin precedentes de este ecosistema y de los animales que lo habitan, un conocimiento que corre el peligro de perderse a medida que las generaciones más jóvenes abandonan las tradiciones culturales , explicó Bonta.

"Nuestro trabajo es un esfuerzo colaborativo para ayudar a valorizar el conocimiento indígena de las aves [VIDEO], particularmente conocido por las generaciones anteriores; esto no es simplemente 'folklore' sino un complejo conocimiento del ecosistema que normalmente no tiene paralelo ni siquiera la mayoría de los expertos externos", dijo.

Los hallazgos fueron publicados en línea en la edición de diciembre de 2017 de la revista Journal of Ethnobiology .