El clima está cambiando, y también lo están haciendo las tortugas.

Un estudio publicado ayer (8 de enero) en la revista Current Biology sobre tortugas marinas verdes que anidan en las playas de la isla cerca de la Gran Barrera de Coral de Australia descubrió que las tortugas nacidas en las áreas más afectadas por el cambio climático son mujeres en un 99.8 por ciento. Las tortugas nacidas más al sur, a lo largo de una playa más fresca, son solo un 65 por ciento femeninas.

El resultado no es sorprendente si conoce un poco sobre la biología de las tortugas, pero es alarmante

Las tortugas marinas, como estas tortugas marinas verdes ( Chelonia mydas ), no tienen sexos genéticamente determinados, como lo hacen los mamíferos.

En cambio, los investigadores escribieron: "En las tortugas marinas, las temperaturas más frías producen más crías machos mientras que las temperaturas más cálidas producen más hembras". Un huevo en la arena caliente es más probable que produzca una tortuga hembra, y un huevo en la arena fría tiene más probabilidades de producir un macho.

Según los investigadores, la temperatura pivote en la que una población representará un 50 por ciento de mujeres y un 50 por ciento de hombres se basa en la genética y varía según las especies e incluso los grupos de anidación individuales. Las tortugas parecen apuntar a sus períodos de reproducción a veces cuando la arena es ligeramente más cálida que la temperatura de pivote, lo que resulta en poblaciones moderadamente sesgadas. Pero cambie la temperatura de ese período solo unos pocos grados y las tortugas bebé resultantes no serán solo un poco femeninas, sino que apenas aparecerá un hombre en todo el grupo.

Debido al cambio climático, la isla de Raine, el sitio del caldo de cultivo clave en este estudio, se ha calentado significativamente desde la década de 1990, escribieron los investigadores, lo que probablemente explica el duro sesgo femenino.

Entonces, los investigadores desarrollaron una nueva técnica: estudiar las hormonas de las tortugas. Sin embargo, probar que el aumento de las temperaturas realmente cambió la población de tortugas demostró ser un desafío. Las tortugas no usan signos de su sexo tan obviamente como los humanos; los investigadores no pueden decir solo mirando entre sus piernas. Y el método más sencillo (abrirlos) no es realmente una forma ética de acercarse a una población de tortugas en peligro de extinción.

Una prueba genética

No ofrecerá ninguna información sobre el sexo de una tortuga determinada, ya que las tortugas marinas no llevan sus sexos en su código genético [VIDEO]. Pero los investigadores encontraron que si traían muestras de plasma sanguíneo a su laboratorio, podrían usar diferencias hormonales para distinguir a las tortugas machos y hembras .

Todavía no está claro, el investigador escribió, cómo exactamente el swing femenino salvaje tendrá un impacto en el futuro de las tortugas marinas. Los machos se reproducen con mucha más frecuencia que las hembras, pero los investigadores no saben hasta qué punto el puñado restante puede compensar a todos sus hermanos desaparecidos. También es posible, escribieron los investigadores, que las hembras busquen parejas en climas más fríos del sur.

"Nuestro estudio destaca la necesidad de estrategias de gestión inmediatas para reducir las temperaturas de incubación en las colonias clave", escribieron los investigadores, "para aumentar la capacidad de las poblaciones locales de tortugas para adaptarse al entorno cambiante y evitar un colapso poblacional o incluso la extinción".