Los científicos están utilizando la información obtenida del arte ilegal de marfil y el estiércol de elefante para proporcionar pistas que podrían ayudar a salvar la vida de los paquidermos.

El trabajo de detective de la vida silvestre

Consiste en cortar artefactos decomisados, incluidos brazaletes de pulseras y estatuas de deidades chinas, y someterlos a la datación por carbono para determinar cuándo fueron asesinados los elefantes . El ADN del arte de marfil se compara luego con una base de datos de ADN [VIDEO]derivada del estiércol de elefante para determinar dónde vivían.

Lo que los científicos aprenden es que no pueden encarcelar a un cazador furtivo en particular, sino contar dónde y cuándo murió un elefante en una sabana africana para poder tallar su colmillo en Asia y hacer una estatua de diosa con un precio de $ 72,000 en una tienda de antigüedades de Manhattan.

"Va a ser realmente útil no solo para fines científicos, sino también para poder contarles a las personas sobre las vidas individuales de los elefantes que terminaron como obras de arte en nuestras calles", dijo Wendy Hapgood, directora de Wild Tomorrow Fund, que apoya La vida silvestre africana preserva, la lucha contra la caza furtiva y los esfuerzos para cerrar el comercio de marfil.

El grupo cortó virutas de 21 estatuas, brazaletes y colmillos montados que se encontraban entre los 4,5 millones de dólares en artefactos de marfil ilegal confiscados de una tienda de antigüedades de Manhattan y dramáticamente destruidos en una trituradora de rocas en Central Park en agosto pasado. Los chips serán analizados por científicos de la Universidad de Columbia y la Universidad de Washington.

El trabajo previo de los investigadores ha proporcionado información valiosa para centrar la aplicación de la ley furtiva en África y enjuiciar a los traficantes de marfil en otros lugares.

Una vez contados en más de un millón, la población de elefantes africanos cayó un 30 por ciento entre 2007 y 2014, a alrededor de 350,000, según el Gran censo de elefantes financiado por organizaciones de vida silvestre. La disminución, a una tasa del 8 por ciento anual, se atribuye principalmente a la caza furtiva de marfil.

La venta de marfil a través de las fronteras internacionales está prohibida desde 1990. El año pasado, el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los Estados Unidos impuso una prohibición casi total del comercio nacional de marfil y prohibió las ventas a través de las fronteras estatales.

Hapgood y su colega John Steward estuvieron recientemente en Albany para ver muestras de dos enormes colmillos que se salvaron de la trituradora Central Park y se encerraron en un almacén estatal del Departamento de Conservación Ambiental. Las fichas serán enviadas al geoquímico de la Universidad de Columbia Kevin Uno, cuyo análisis de radioisótopos mide el carbono 14 depositado por las pruebas de la bomba atómica para fechar el marfil y determinar cuándo murió el elefante.

Las muestras también se enviaron al biólogo Sam Wasser, de la Universidad de Washington, quien extrajo ADN de estiércol de elefante en toda África en la década de 1990 para mapear la genética de elefantes en todo el continente. Ahora compara el ADN del marfil incautado con el mapa para determinar de dónde vino.

Uno y sus colegas publicaron un estudio en 2016 que analiza 230 colmillos de elefante de 15 incautaciones de contenedores de envío que se transmiten ilegalmente fuera de África. El objetivo era determinar si el marfil provenía de reservas más antiguas de gobiernos nacionales africanos o de elefantes recientemente saqueados.

"Encontramos que el 90 por ciento del marfil provenía de elefantes que murieron dentro de los tres años posteriores a la fecha del ataque", dijo Uno.

En un estudio publicado en 2015, los estudios de ADN de Wasser sobre grandes incautaciones de envíos encontrados de marfil tendieron a provenir de unos pocos puntos calientes de caza furtiva. La identificación de zonas de Tanzania y Zambia como puntos críticos ayudó a persuadir a un organismo de las Naciones Unidas de negar las solicitudes de esos países para vender sus existencias de marfil.

El análisis de ADN y radioisótopos también puede ayudar a procesar a los traficantes. En 2013, el laboratorio de Wasser ayudó a condenar a un jefe de tráfico de marfil en Togo al proporcionar pruebas de que su marfil provenía de Camerún y Gabón, dos de los países más afectados en la matanza de elefantes. El análisis de radioisótopos realizado por el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore en California mostró que el marfil provenía de elefantes muertos tan recientemente como en 2010, no antes de la prohibición de 1989, como afirmaba el tratante.

"El gran estudio que hicimos fue sobre envíos que salían de África", dijo Uno. "Ahora estamos hablando del sector minorista, por lo que si confiscan piezas de una tienda, cuánto es reciente y cuánto es viejo".

Los objetivos finales

Son ayudar a las fuerzas del orden público y a los responsables políticos a cerrar el mercado de marfil y sensibilizar al público sobre la difícil situación de los paquidermos.

"La extensión de eso es disminuir la matanza de elefantes y prevenir su extinción", dijo Uno. #Ciencia #Marfil de elefantes