Para ver a Zhong Zhong y Hua Hua arrastrarse sobre un muñeco de peluche gigante de Hello Kitty y caer uno encima del otro, uno pensaría que son solo macacos normales, y de hecho, lo especial de ellos no es visible de inmediato. Son clones creados en China usando la misma técnica que hace más de 20 años le dio al mundo a Dolly [VIDEO], el primer mamífero clonado de una oveja adulta. Su existencia demuestra que también se pueden clonar animales tan complejos como los Monos.

Un gran avance para la ciencia y tecnología

Los dos macacos nacieron hace menos de 10 semanas y están saludables, al menos por ahora. Los investigadores esperan que su técnica, descrita hoy en la revista Cell [VIDEO], se utilice en el futuro para crear rebaños de macacos genéticamente idénticos para la investigación médica.

Sí, eso sucederá, sin embargo, queda por verse. En los Estados Unidos, realizar estudios sobre monos a menudo es controvertido. La técnica de clonación también es costosa y poco eficiente: se implantaron más de 70 embriones en 21 madres sustitutas. Solo se produjeron seis embarazos y nacieron solo dos macacos.

Los primates son muy similares a nosotros, por lo que son clave para estudiar enfermedades y buscar sus curas. Pero las diferencias genéticas entre los monos pueden sesgar los resultados. Tener un grupo de monos clonados resolvería ese problema. La técnica de clonación también permite a los investigadores genéticamente diseñar monos para tener genes vinculados a una enfermedad en particular, como el Parkinson, creando mejores modelos animales para la enfermedad.

"Incluso si es caro, es un animal muy valioso", dice Pablo Ross, un genetista de la Universidad de California.

Todo empezó con la oveja Dolly

Animales como vacas, caballos e incluso perros ya están siendo clonados para cualquier cosa, desde deportes hasta investigación médica. Y todo comenzó con la oveja Dolly: fue clonada en 1996 usando un método llamado transferencia nuclear de células somáticas. Funciona de esta manera: tomas una celda de una oveja adulta. Tomas un huevo de otra oveja y lo despojas de su ADN. Luego fusionas la célula de oveja adulta con el huevo de oveja despojado. El huevo se desarrolla en un embrión y se transfiere al útero de una madre sustituta. El cordero recién nacido tendrá el mismo ADN que la primera oveja adulta, un clon.

Una técnica similar se ha utilizado antes, en 1997, para clonar dos monos, llamados Ditto y Neti. Pero esos monos fueron clonados de células tomadas de embriones tempranos. Zhong Zhong y Hua Hua, los macacos de cola larga descritos en el estudio de hoy, fueron clonados a partir de células de tejido conectivo tomadas de fetos de monos. A diferencia de las células embrionarias, estas células se pueden cultivar en el laboratorio, y eso permite a los investigadores crear muchos clones, así como manipular genéticamente las células en una placa de Petri más fácilmente.

Los investigadores chinos trabajaron en la técnica de Dolly durante tres años para que funcione en monos. Y aunque finalmente tuvieron éxito, experimentaron muchas fallas: dos monos sanos de 79 embriones, según el coautor del estudio, Mu-ming Poo, director del Instituto de Neurociencia de la Academia de Ciencias de China. Cuando intentaron clonar monos de células adultas, en lugar de células de fetos, solo nacieron dos monos de 181 embriones, y ambos murieron por insuficiencia respiratoria en 30 horas. "Es factible, así que eso es algo bueno", dice Ross. "Pero no veo que sea práctico".

La clonación requiere técnicos especializados, equipos de última generación y muchos animales con los que trabajar. Los investigadores tuvieron que usar docenas de madres sustitutas para este estudio. Eso es caro: cada macaco clonado con éxito cuesta $ 50,000, pero el precio sería aún mayor en los EE. UU., Según Ross.

Aun así, el potencial de usar monos clonados en investigación médica es tentador, dice Ross, especialmente si el ADN de los clones se modifica para estudiar el papel de genes específicos en enfermedades como el Parkinson, el Alzheimer, Huntington o incluso el autismo. Con las herramientas de edición de genes como CRISPR, insertar y eliminar genes es más fácil que nunca. El CRISPR y la transferencia nuclear de células somáticas, por ejemplo, se han usado en conjunto para crear cerdos cuyos órganos son más seguros para el trasplante humano.

A medida que Zhong Zhong y Hua Hua crezcan, los investigadores chinos controlarán su salud y comportamiento. Con suerte, eso significa muchas más fotos lindas a medida que crecen.