Sabemos que la basura plástica [VIDEO] en los océanos mata pájaros, tortugas y ballenas, pero ahora los científicos han descubierto que también está enfermando a los corales. En los arrecifes de Asia y Australia, el plástico enredado en corales tienen aproximadamente un 90% más de probabilidades de contraer una enfermedad, según una nueva investigación. Y eso puede causar que los corales, que ya están estresados ​​por el calentamiento de las aguas oceánicas, mueran.

Entre 2011 y 2014, los investigadores observaron más de 124,000 corales en 159 arrecifes en toda la región de Asia-Pacífico, que alberga más del 55% de todos los arrecifes del mundo.

Estimaron que más de 11 mil millones de artículos de plástico, desde Q-tips hasta bolsas, se encuentran en los arrecifes de coral en el área. Y donde hay plástico, los brotes de enfermedades son más probables, según un estudio publicado hoy en Science.

Los arrecifes de coral son de suma importancia para el mundo

En todo el mundo, los arrecifes de coral proporcionan alimentos, ingresos turísticos y protección contra las tormentas para más de 275 millones de personas, incluso en los EE. UU. Los arrecifes de coral en Hawaii tienen un valor de más de $ 33 mil millones para la economía de este país. Pero los corales de todo el mundo se decoloran con mayor frecuencia debido a los océanos más cálidos, y pierden sus coloridas algas que proporcionan alrededor del 90% de su energía.

El estudio de hoy muestra que los corales están amenazados no solo por el cambio climático, sino también por la Contaminación plástica.

"Nunca antes había pensado en la basura plástica como un vector de enfermedad de los corales", dijo a The Verge, Terry Hughes, uno de los principales investigadores de coral en Australia, "Es una preocupación real debido a todos los otros factores de estrés con los que deben lidiar los corales, especialmente el calentamiento global".

El plástico afecta la vida marina

Cada año, millones de toneladas métricas de basura plástica ingresan a los océanos desde tierra firme, que termina prácticamente en todas partes: islas remotas, hasta el fondo marino e incluso congelado en el hielo ártico. Los científicos recién están comenzando a entender cómo todo este plástico afecta la vida marina. Se sabe que animales grandes como las ballenas y los tiburones mueren enredados en redes de pesca, pero hasta el día de hoy, no estaba claro si el plástico podría afectar los brotes de enfermedades en el océano.

Los corales, que son animales, no plantas, pueden enfermarse, como nosotros. Una enfermedad del coral, llamada enfermedad de la banda negra, por ejemplo, es causada por varios microbios que comen el tejido coralino, dejando atrás el esqueleto desnudo y matando las colonias de coral en unos meses. Otros, llamados síndrome blanco y enfermedad de la banda de erosión esquelética, también destruyen el tejido del coral. "Con enfermedades, en realidad es la piel la que se está comiendo", dice la coautora del estudio Joleah Lamb, bióloga marina de la Universidad de Cornell. "Y entonces solo tienes el esqueleto".

En su encuesta, Lamb y sus colegas encontraron plástico en un tercio de los arrecifes de coral, con Indonesia con la mayor cantidad de plástico y Australia con la menor cantidad. Cuando el plástico estaba presente, la probabilidad de enfermedad de los corales aumentó a 89% desde 4%, según el estudio, particularmente las enfermedades mortales que devoran los tejidos. Como era de esperar, los corales con ramas y estructuras complejas tenían más probabilidades de enredarse.

El plástico podría estar enfermando a los corales por una variedad de razones, le dice Lamb. Los desechos podrían estresar a los corales al privarlos de la luz y el oxígeno, podría dañar o cortar el tejido al enredarse a su alrededor, o podría transmitir la enfermedad, ya que es fácilmente colonizado por bacterias. Investigaciones anteriores han demostrado que los desechos plásticos están dominados por el género bacteriano Vibrio, que causa el síndrome blanco de la enfermedad. Los trozos de plástico también acumulan contaminantes, como los PCB, entre 100.000 y 1.000.000 veces los niveles encontrados en el agua de mar. (Esos químicos, que se usaron en interruptores eléctricos, espuma aislante y cintas - fueron prohibidos en los EE. UU. En la década de 1970 porque pueden causar efectos negativos en la salud, como trastornos del desarrollo en los niños).

"Lo que nos sorprendió es la extensión del plástico en el arrecife y la probabilidad de que tengan una enfermedad", dice Lamb. "Este es un fenómeno que estaba ocurriendo en toda la región de Asia-Pacífico".

¿Hay alguna solución?

La buena noticia aquí es que este problema es solvente: la implementación de una mejor gestión de desechos en países en desarrollo como Indonesia podría evitar que gran parte de la basura plástica ingrese al océano [VIDEO]. La reducción del uso de vasos desechables, platos y botellas de agua también ayuda.

Los arrecifes de coral ya están sufriendo a causa del calentamiento global. Debido a las crecientes tasas de blanqueamiento, mantener los arrecifes libres de basura es necesario para mantenerlos vivos. "Es esencialmente como si tuvieras una enfermedad autoinmune y luego contraes gripe", dice Lamb. "Esa gripe en realidad podría ser la que causa tu muerte".