Eso es lo que encontraron los científicos después de analizar 70 fósiles de escamas de alas y fragmentos de escamas desenterrados en el norte de Alemania. Estos fósiles de 200 millones de años de antigüedad, que datan del límite Triásico-Jurásico, son la evidencia más antigua en el registro de insectos en el orden Lepidoptera, dijeron los investigadores.

Algunos de los fósiles [VIDEO]comparten características con las polillas modernas en el suborden Glossata, que tienen una probóscide similar a la paja que puede absorber líquidos como el néctar. Dada su complejidad y el tiempo que habría llevado evolucionar para tener características tan complejas, estos fósiles empujan la edad calculada de las polillas glossatan hacia atrás en aproximadamente 70 millones de años hasta el Triásico Tardío refutando la asociación ancestral del grupo con las plantas con flores, los investigadores escribieron estos resultados en el estudio.

Las polillas glossatan dependen de las plantas con flores, conocidas como angiospermas, como alimento. Pero la primera flor del mundo probablemente brotó hace unos 140 millones de años, según un estudio de 2017 en la revista Nature Communications. Si las angiospermas no existieran cuando los lepidópteros tempranos sí lo hicieron, es probable que estos insectos voladores se alimenten con gimnospermas (plantas [VIDEO]sin flores, productoras de semillas, como las cícadas), dijeron los investigadores.

Si estas antiguas polillas glossatan tuvieran probóscides, como hacen sus parientes modernos, tal vez usaron estos tubos para absorber las gotas de polinización producidas por las gimnospermas, dijeron los investigadores.

"Similar al néctar de angiospermas, las gotitas azucaradas [gimnospermas] ofrecieron una fuente nutricional de alta energía, que podría atraer a las polillas de glossatan adultas y otros insectos voladores probosque mesozoicos", escribieron los investigadores en el estudio.

Efectos en el agro

Los lepidópteros son un orden de insectos holometábolos, casi siempre voladores, conocidos comúnmente como #Mariposas; las más conocidas son las mariposas diurnas, pero la mayoría de las especies son nocturnas (polillas, esfinges, pavones, etc.) y pasan muy inadvertidas. Sus larvas se conocen como orugas y se alimentan típicamente de materia vegetal, pudiendo ser algunas especies plagas importantes para la agricultura. Muchas especies cumplen el rol de polinizadores de plantas y cultivos.

Parecen haber cambiado su menú a angiospermas una vez que las plantas con flores se desarrollaron, agregaron los investigadores.

Además, los científicos formularon la hipótesis de por qué los lepidópteros evolucionaron para tener una trompa chupadora en primer lugar, lo que reemplazó las piezas bucales masticadoras en linajes anteriores. El Triásico tardío era cálido y árido, y los lepidópteros pueden haber desarrollado probóscides como una "técnica eficiente para reponer la humedad perdida y sobrevivir al estrés de desecación", escribieron los investigadores en el estudio.

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