¿Por qué no se encuentran colas con armas similares en los animales que viven hoy en día? En un estudio que abarca 300 millones de años de historia evolutiva, los investigadores de la Universidad Estatal de Carolina del Norte y el Museo de Ciencias Naturales de Carolina del Norte encontraron cuatro componentes necesarios para el desarrollo del arma de cola: tamaño, armadura, herbivoría y rigidez torácica

"Armas como los garrotes de la cola y las espinas huesudas se encuentran solo en unos pocos animales extintos , como anquilosaurios, gliptodontos (grandes armadillos extintos) y en algunas especies de tortugas antiguas", dice Victoria Arbor, ex estudiante de posdoctorado en NC State, actual becaria postdoctoral en el Museo Real de Ontario y autor correspondiente de un documento que describe la investigación.

"Estas mismas armas simplemente no ocurren en los animales [VIDEO]de hoy en día, y queríamos saber por qué eran tan raras incluso en el registro fósil ".

La coautora del estudio Lindsay Zanno, profesora de ciencias biológicas en NC State y jefa de paleontología en el Museo de Ciencias Naturales de Carolina del Norte, está de acuerdo:

"Iniciamos este estudio con una simple observación: la mayoría de las armas de animales utilizadas para combate se ubican en la parte crítica del cuerpo para la supervivencia, la cabeza, a diferencia de los más prescindibles, como la cola. ¿Por qué, preguntamos, no fue evolución la producción de más animales con colas armadas, cuando esto parece ser mucho menos peligroso? "

Para responder a esta pregunta, Arbor y Zanno examinaron un conjunto de datos de 286 especies de amniotas, tanto vivos como extintos, para ver si había patrones que apuntaban a la evolución de tres tipos específicos de armas de la cola: espinas óseas, una cola rígida o una perilla ósea en la punta de la cola. Los amniotes se refieren a los reptiles y mamíferos de cuatro patas, con nudos, así como a las aves.

En el caso del armamento de cola ósea

Los investigadores [VIDEO] encontraron que los animales tenían cuatro cosas en común.

En primer lugar, generalmente eran grandes, pesaban más de 200 libras (o 100 kilogramos), aproximadamente el peso de los gliptodontos que solían vagar por Sudamérica o una cabra montañosa viva, o tenían más de un metro de largo.

En segundo lugar, la armadura era clave. Las tortugas antiguas, los armadillos y los dinosaurios acorazados estaban cubiertos por una especie de caparazón duro o armadura chapada en hueso. La rigidez torácica, que se refiere a un cuerpo que no se dobla de lado a lado con facilidad, tal vez para que pueda contrarrestar fácilmente las fuerzas necesarias para balancear una cola grande con púas o con púas, también era importante. Finalmente, todos los animales en el registro fósil que desarrollaron elaboradas armas de cola eran herbívoros o vegetarianos.

"Para empezar, es raro que los herbívoros grandes tengan mucha armadura ósea", dice Arbour, "y aún más raro ver especies acorazonadas con una ornamentación elaborada de la cabeza o la cola debido al costo energético del animal.

La evolución del armamento de la cola en Ankylosaurus y Stegosaurus requirió una "tormenta perfecta" de rasgos que no se ven en animales vivos, y esta combinación única explica por qué el armamento de cola es raro incluso en el registro fósil ".

Zanno continúa: "Este estudio es un elegante ejemplo de cómo el registro fósil se puede utilizar para comprender mejor el mundo que nos rodea hoy en día".