"Ya tenemos las habilidades y la tecnología necesarias para llevar a las personas a Marte, solo necesitamos construirlo", dice el astrólogo geólogo Jonathan Clarke de la Sociedad de Marte de Australia. Las habilidades y tecnologías necesarias para llegar a Marte, como la navegación espacial, el acoplamiento y la realización de caminatas espaciales, se desarrollaron durante las misiones de Géminis para poner a un hombre en la Luna en Apolo. De hecho, estamos mucho mejor preparados para Marte que la NASA en 1961, ya que parecía tener un hombre en la Luna.

"En realidad, estamos mucho mejor preparados para Marte que la NASA en 1961, ya que parecía tener a un hombre en la Luna antes del final de la década y devolverlo a salvo a la Tierra [VIDEO] nuevamente", dice el Dr.

Clarke. "Si nos lo proponemos, podríamos estar en Marte en 10 años". El marco de tiempo de la NASA es un poco más largo. El primer paso es aterrizar astronautas en un asteroide alrededor de 2024, luego espera aterrizar astronautas en el planeta rojo en la década de 2030. Mientras tanto, está probando una gama de tecnologías en la Estación Espacial Internacional, explorando la superficie de Marte con módulos de aterrizaje robotizados y desarrollando trajes espaciales, vehículos de exploración y hábitats de espacio profundo para ayudar a los astronautas a vivir y trabajar en Marte. Según el Dr. Clarke, hay cinco cuestiones clave que debemos considerar como preparación para enviar personas a Marte.

Cómo sobrevivir un período de larga distancia en el espacio

Cualquier viaje humano a Marte implicaría un viaje de ida y vuelta de al menos dos años y medio, seis meses para volar allí, seis meses para volver a casa, y un año y medio en la superficie marciana mientras Marte y la Tierra regresa a las posiciones orbitales correctas para el vuelo de regreso.

"No sabemos cómo las personas se adaptarán a largos períodos de gravedad de Marte, que es solo el 38 por ciento de la gravedad que tenemos en la Tierra", dice el Dr. Clarke. "Más de 30 personas ya pasaron más de un año en el espacio, por lo que ya sabemos cómo sobrevivir largas duraciones en microgravedad mediante el ejercicio".

Sin embargo, el Dr. Clarke admite que se necesitarán realizar más experimentos a bordo de la Estación Espacial Internacional para mejorar aún más nuestra comprensión de cómo el cuerpo humano puede adaptarse a la microgravedad. Como parte de la investigación sobre futuras misiones humanas a Marte, la NASA y la Agencia Espacial Rusa han comenzado a mantener a la tripulación de la estación espacial en órbita en misiones de un año. "Necesitamos completar los datos de cuánto ejercicio necesitarán las personas, si necesitan una dieta especial, etc.", explica el Dr. Clarke. "No creo que sea un problema, pero es desconocido".

2. Cómo aterrizar una carga útil del tamaño de un Boeing 737

Como si sobrevivir a un viaje de dos años y medio, el viaje sin parar no es lo suficientemente desalentador, de hecho aterrizar una nave pesada en la superficie del Planeta Rojo es el "mayor desafío individual" que enfrentará una misión, dice el Dr.

Clarke. "El Mars Curiosity Rover fue lo más grande que hemos aterrizado en el planeta rojo, más de dos toneladas de carga entraron a la atmósfera marciana. Y cuando aterrizó, el rover en sí tenía más de 900 kilogramos, el tamaño de un automóvil compacto, " el explica. "Cuando hablamos de poner a la gente en Marte, estamos hablando de aterrizaje de naves espaciales con una masa de al menos 25 a 60 toneladas. Estas son grandes cargas del tamaño de un avión 737, que es una orden y media de magnitud mayor que cualquier cosa que hayamos hecho antes. "No hay razón para que no podamos hacer esto, pero tenemos que hacer la ingeniería para hacerlo, y ese es probablemente un gran desafío".

3. Salir y explorar

Asumiendo que realmente logró aterrizar su nave de una pieza, el próximo desafío es explorar su nuevo mundo. Con solo un tercio de la gravedad de la Tierra y una atmósfera compuesta principalmente de dióxido de carbono, Marte presenta desafíos para caminar y para vehículos por igual. Los trajes espaciales utilizados para las caminatas espaciales en la Luna y en la Estación Espacial Internacional pesan alrededor de 200 kilogramos y son muy voluminosos, lo que los haría inadecuados para Marte, dice el Dr. Clarke. "Estos trajes espaciales están bien para usar cada pocos meses en la estación espacial en microgravedad, pero cuando salgas a explorar en Marte, los trajes espaciales deben ser livianos y flexibles para que puedas usarlos un par de veces por semana sin obtener ampollas o lesiones a ti mismo. "Se están evaluando varios trajes espaciales [VIDEO] de cuerpo duro y blando, incluyendo trajes espaciales de contrapresión mecánica que aplican una presión estable contra la piel mediante prendas elásticas ajustadas a la piel, y que creo que son el camino a seguir". El Dr. Clarke cree que lo mismo se aplica a los vehículos. Si quieres explorar Marte, viajar hasta 100 kilómetros desde el lugar de aterrizaje, necesitarás algo un poco mejor que el rover lunar del tamaño de un buggy de golf utilizado por Apollo. "Vamos a necesitar algo así como una caravana presurizada", dice el Dr. Clarke. "Y la NASA ha estado probando su Vehículo de Exploración Espacial (SEV), un camión de 12 ruedas llamado Chariot, desde 2008."

4. Cómo suministrar combustible, agua, oxígeno y alimentos

Otro desafío es cómo vivir de la tierra, durante un año y medio. Hay una serie de opciones para hacer combustible en Marte. Una idea consiste en dividir el agua congelada en el permafrost marciano del subsuelo en hidrógeno y oxígeno, tanto para usar como propelente como para que la tripulación pueda beber y respirar. "También puedes extraer agua de la atmósfera marciana, o traer hidrógeno de la Tierra y reaccionar con la atmósfera de dióxido de carbono en Marte para producir metano y oxígeno", dice el Dr. Clarke.

"Si está haciendo 50 toneladas de propelente para el ascenso en la atmósfera marciana, puede hacer algunas toneladas más para mantener a su tripulación con vida o para impulsar su vehículo para explorar la superficie. "Una vez que has hecho eso, la vida en Marte se vuelve mucho más fácil. Por eso, antes de enviar personas a Marte, envías una planta de procesamiento automatizada a la superficie del planeta para fabricar tu combustible, agua y oxígeno". Pero si bien es más económico hacer combustible en Marte, cultivar alimentos sería más difícil, dice el Dr. Clarke.

5. Volviendo a la Tierra

Después de vivir en el planeta rojo durante un año y medio, es hora de emprender el viaje de seis meses a casa. Lanzar desde Marte será más fácil que lanzar desde la Tierra, pero más difícil que lanzar desde la Luna debido a la mayor gravedad en el Planeta Rojo. "Es solo cuestión de construir una pequeña nave espacial compacta que pueda llevarlo a la órbita de Marte, donde podrá atracar con una nave espacial de retorno para llevarlo a la Tierra", dice el Dr. Clarke. "Requiere menos energía, así que es más fácil regresar a casa que ir a Marte. Pero aún no lo hemos hecho". En última instancia, sin embargo, el Dr. Clarke dice que el mayor desafío para una misión a Marte será la decisión sociopolítica de ir. "¿Nos vamos a comprometer con eso, y vamos a comprometernos a que sea un proyecto sostenible en lugar de solo banderas y huellas como la Luna?" él pide.