Los mamíferos solitarios, buscados por su carne y sus escamas, están siendo transportados a través de las remotas fronteras forestales en un intento ampliamente exitoso de evitar el aumento de la aplicación de la ley, de acuerdo con una investigación pionera liderada por la Universidad de Stirling. En el primer estudio para investigar cómo los delincuentes obtienen pangolines de los bosques africanos, los expertos descubrieron que los cazadores locales en Gabón están vendiendo cantidades cada vez mayores de animales a trabajadores asiáticos estacionados en el continente para grandes proyectos madereros, de exploración petrolera y de agroindustria.

En otro hallazgo importante, el equipo descubrió que el precio de los pangolines gigantes ha aumentado a más de 45 veces la tasa de inflación entre 2002 y 2014.

El estudio se ha publicado hoy en el African Journal of Ecology , el Día Mundial del pangolín, y los expertos creen que ayudará a las fuerzas del orden a enfrentar el creciente problema.

La Dra. Katharine Abernethy, de la Facultad de Ciencias Naturales, dirigió el trabajo, que también involucró a la Universidad de Sussex, investigadores gaboneses y otros socios de la industria. "Este es el primer estudio sobre cómo los pangolines comercializados ilegalmente se obtienen de bosques africanos y muestra que el alto valor pagado internacionalmente por las grandes escamas gigantes de pangolín probablemente esté afectando su precio, incluso en pueblos muy remotos", dijo el Dr. Abernethy.

"Sin embargo, los cazadores de subsistencia locales probablemente no sean los principales proveedores, es probable que se trate de organizaciones de caza delictivas, posiblemente quienes también están comerciando marfil en la región, ya que los mercados de demanda son similares".

Se encuentran en Asia y África, los pangolines son escamosos, principalmente animales nocturnos, que se alimentan predominantemente de hormigas y termitas. Las ocho especies de pangolines van desde vulnerables a en peligro crítico, con su carne y escamas en gran demanda, especialmente en Asia. Con la disminución de la especie asiática en los últimos años, ha habido un aumento significativo en el número de pangolines africanos incautados en Asia. En consecuencia, en 2016, la Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Fauna y Flora Silvestre - un tratado multilateral para proteger plantas y animales en peligro - prohibió todo el comercio internacional de especies africanas en un intento de restringir las pérdidas de vida silvestre.

El estudio concluyó que el alto precio internacional de las básculas estaba elevando los costos locales, y los cazadores cada vez se centraban más en los pangolines para venderlos que en el consumo doméstico. El Dr. Abernethy dijo: "Llegamos a la conclusión de que, si bien existe un claro potencial y la probabilidad de que un comercio de exportación de pangolines silvestres esté emergiendo de Gabón, las cadenas tradicionales de carne de animales silvestres pueden no ser la principal vía de apoyo. Recomendamos ajustar las políticas y acciones de conservación para impedir un mayor desarrollo del comercio ilegal dentro y desde Gabón. Al igual que en el comercio de marfil, la aplicación de la ley y los esfuerzos internacionales para salvar a los pangolines deben centrarse en cazadores criminales especializados, en lugar de presionar a la comunidad de subsistencia [VIDEO]".

Daniel Ingram, quien participó en la investigación mientras estaba en la Universidad de Sussex, dijo: "Todavía estamos aprendiendo sobre la magnitud del tráfico de carne y escamas de pangolín, pero cada nuevo hallazgo agrega nuevos detalles muy preocupantes sobre este oficio. "El vínculo entre los trabajadores industriales asiáticos que trabajan en grandes proyectos en África y las solicitudes de pangolines es preocupante, y merece una investigación más a fondo".

Las Universidades de Stirling y Sussex colaboraron en la investigación con la Agencia de Parques Nacionales de Gabón, la Universidad Agrícola de Harbin en China, el Instituto de Investigación de Ecología Tropical de Gabón, el Programa Gabón de la Sociedad de Conservación de Vida Silvestre y la Comisión de Supervivencia de Especies de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) (SSC) Grupo de Especialistas en Pangolin.

El estudio fue financiado por el servicio de subvenciones para estudiantes del Gobierno de Gabón, la Agencia de Parques Nacionales de Gabón y el Grupo de Especialistas en Pangolinas de la CSE de la UICN. [VIDEO]