El murciélago puede beber hasta la mitad de su peso en sangre al día a diferencia de otros parientes, que comen frutas, néctar o insectos. La sangre es baja en nutrientes y puede albergar virus mortales. Los murciélagos vampiros tienen diferencias clave en los genes implicados en la inmunidad y el metabolismo de los alimentos en comparación con otros murciélagos. [VIDEO]

Los investigadores dicen que los microbios intestinales del murciélago también son distintos. Encontraron evidencia de más de 280 tipos de bacterias en los excrementos del murciélago que podrían haber enfermado a la mayoría de los otros mamíferos. "Los datos sugieren que existe una estrecha relación evolutiva entre el microbioma intestinal y el genoma del murciélago vampiro para la adaptación al sanguivorio (que se alimenta exclusivamente de sangre)", dijo la autora del estudio, Dra. Marie Zepeda Mendoza de la Universidad de Copenhague en Dinamarca.

El murciélago vampiro común alberga muchos genes que han sido seleccionados para hacer frente a la alimentación con sangre [VIDEO], agregó.

Dieta rica en proteínas

La sangre es muy rica en proteínas (93%), pero baja en carbohidratos (1%) y en vitaminas. También puede albergar enfermedades transmitidas por la sangre. Los murciélagos vampiros han desarrollado muchas características para una dieta tan especializada: desde dientes afilados para cortar vasos sanguíneos hasta cambios en la función renal para manejar una dieta rica en proteínas.

Sin embargo, aunque tales adaptaciones han sido bien estudiadas, ha habido relativamente poca investigación sobre el genoma del murciélago vampiro. Investigadores internacionales analizaron tanto el genoma del murciélago vampiro como su microbioma, los microorganismos que viven dentro del intestino.

Descubrieron que el tamaño del genoma era similar al de otros murciélagos, pero el genoma contenía más "genes de salto" (secuencias de ADN que cambian de posición en el genoma).

Estos se encontraron en áreas involucradas en la respuesta inmune, la defensa viral y el metabolismo de los lípidos y las vitaminas, lo que sugiere que han jugado un papel clave en la evolución de la dieta especializada del murciélago. El microbioma de los murciélagos vampiros es completamente distinto del de los murciélagos comedores de néctar, comedores de frutas y carnívoros, dicen.

Los investigadores argumentan que los microorganismos en el intestino del murciélago también pueden estar involucrados en la digestión, la inmunidad y la salud en general, y han evolucionado junto con los cambios en el genoma. "La adaptación a dietas especializadas a menudo requiere modificaciones a nivel genómico y microbioma", escriben en la revista Nature Ecology and Evolution.

Criaturas maltratadas

El murciélago vampiro común ( Desmodus rotundus ) es uno de los tres únicos mamíferos que se alimenta exclusivamente de sangre.

Se lanzan en picado por la noche para alimentarse de la sangre del ganado y otros animales, incluida, ocasionalmente, la gente. Hacen una incisión cerca de una arteria usando sus dientes y luego lamen la sangre a medida que se escurre.

Esta hazaña impresionante hace que los murciélagos vampiros, sin dudas, sean criaturas increíbles, aunque el Dr. Mendoza bromeó: "Usualmente los llamo 'criaturas en mal estado'".