El árbol, ubicado en la Isla Campbell en el Océano Austral, registra en su madera un rastro radiactivo claro de las pruebas de la bomba atómica de los años 50 y 60. Como tal, podría ser el "punto de oro" que los científicos buscan para definir el comienzo de la Época del Antropoceno, un nuevo segmento de tiempo en nuestra historia geológica de la Tierra. La sugerencia es que, independientemente de lo que se tome como la espiga dorada, debería reflejar la llamada "Gran Aceleración" cuando los impactos humanos [VIDEO] en el planeta se intensificaron de repente y se volvieron globales.

Esto ocurre después de la Segunda Guerra Mundial y se ve, por ejemplo, en la explosion en la produccion de plasticos.

Chris Turney, de la Universidad de Nueva Gales del Sur, Australia, y sus colegas, dicen que la picea de Sitka capta este cambio exquisitamente en la química de sus anillos de crecimiento. "Estamos presentando esto como un serio contendiente para marcar el inicio del Antropoceno. Tiene que ser algo que refleje una señal global", dijo el profesor Turney a la BBC."El problema con los registros del Hemisferio Norte que reflejan en gran medida dónde ha ocurrido la mayor actividad humana. Pero este árbol de Navidad registra la naturaleza de gran alcance de esa actividad y no podemos pensar en ningún lugar más remoto que el Océano Austral".

Cuándo comenzó realmente la "edad de los humanos" a dar forma a nuestro planeta?

La picea no debería estar realmente en Campbell Island, que está a unos 600 km del extremo sur de Nueva Zelanda.

Su hábitat natural se encuentra en las latitudes del Pacífico norte, pero un solo árbol se colocó en la isla subantártica alrededor de 1905, posiblemente como el inicio de una plantación prevista. El siguiente árbol más cercano está en las Islas Auckland, a unos 200 km al noroeste. El profesor Turney y sus colegas perforaron un núcleo fino en la picea, que tiene anillos de crecimiento anchos y delineados, y examinaron la química de la madera.

Encontraron un gran salto en la cantidad de carbono 14 en una parte de un anillo que representa la segunda mitad de 1965. Este pico en la forma radiactiva del elemento es una firma inequívoca de los ensayos nucleares atmosféricos que ocurrieron después de la guerra. El radioisótopo se habría incorporado al árbol como dióxido de carbono a través de la fotosíntesis. El coautor Mark Maslin, del University College London, Reino Unido, dice que la fecha viene justo después de la prohibición de las pruebas nucleares atmosféricas (1963), pero describe el momento en que las consecuencias de las detonaciones anteriores realmente se desvanecieron en todo el mundo e incluso se infiltraron en la biosfera del planeta.

"Si se quiere representar el Antropoceno con el inicio de la Gran Aceleración entonces este es el disco perfecto para definirlo. Y lo que es realmente interesante es que hemos plantado un árbol en el que no debe ser que luego nos ha dado este hermoso disco de lo que le hemos hecho al planeta ".

La comunidad geológica internacional está actualmente evaluando cómo actualizar la línea de tiempo "oficial" de la historia de la Tierra: el famoso Gráfico Cronoestratigráfico presentado en todos los libros de texto de ciencias. El grupo de trabajo encargado de liderar la discusión concluyó recientemente que la época actual, el llamado Holoceno, que ha pertenecido durante los últimos 11.700 años, ya no puede limitar los inmensos cambios que tienen lugar en la Tierra como resultado de la actividad humana.

El panel dijo que la búsqueda debería intensificarse para encontrar un marcador adecuado para definir el inicio de la Época del Antropoceno propuesta. Técnicamente denominado sección y punto de estratotipo de límite global (GSSP), el marcador se denomina comúnmente pico dorado. Para el comienzo del Holoceno, el GSSP es una sección de hielo perforada de la capa de hielo de Groenlandia. Su química de hidrógeno registra un aumento en el calentamiento a medida que salimos de la última edad de hielo. Para el famoso límite Cretácico-Paleógeno (K-Pg) 66 millones de años cuando el asteroide golpeó, aniquilando a los dinosaurios - el pico es un afloramiento de roca en Túnez que contiene una fuerte traza del elemento iridio que fue liberado por el espacio impactante objeto.

Lo que será clave para cualquier punta dorada elegida para representar el límite Holoceno-Antropoceno es que es duradero; que los geólogos dentro de un millón de años podrán señalar algo y decir: "¡Ahí está !, es el comienzo de la Época del Antropoceno". "El radiocarbono persiste en cantidades mensurables del orden de 50,000 a 60,000 años. Después de eso, otros radioisótopos asociados con las pruebas de bombas como el plutonio todavía estarían allí en el ambiente natural, preservando la señal", explicó el profesor Turney. "Tenemos archivos de madera de abeto recolectados en la Universidad de Nueva Gales del Sur en Sídney y en Invercargill en Nueva Zelanda en el museo y la galería de arte, para que la gente pueda ir a visitarlos y señalar el momento en que sugerimos la El antropoceno comenzó "