El estudio rastrea los cambios en el esqueleto de los bebés y los órganos internos a medida que crecen dentro de la bolsa de la madre. Captura en detalle la transición que el tigre Joey hizo de algo que se parecía a todos los demás marsupiales a algo que parecía más parecido a un perro. "Nos sorprendió que adoptaran el aspecto de perro-cachorro bastante tarde en la vida de la bolsa [VIDEO], hacia el final de los tres meses", explicó el Dr. Andrew Pask de la Universidad de Melbourne, Australia.

"Entonces, cuando nacen tienen estos antebrazos bien desarrollados para poder gatear desde el seno urogenital de la madre hasta la bolsa, y una mandíbula realmente desarrollada para poder agarrarse a la tetina.

Eso es bastante diferente para nosotros, o un ratón, por ejemplo. "Es muy tarde para que crezcan las extremidades posteriores extendidas para darles esa apariencia de perro", le dijo a BBC News.

El tigre de Tasmania ( Thylacinus cynocephalus ) se denominó debido a su parte inferior rayada. El marsupial una vez se extendió a lo largo de Australia y Nueva Guinea, pero fue llevado a la extinción como resultado de la caza y la competencia de los humanos y dingos, los perros salvajes australianos. Su último individuo viviente conocido murió en cautiverio en el zoológico de Hobart en 1936. Pero aún quedan ejemplares preservados en colecciones y en particular 13 joeys preservados con etanol.

Las muestras cubren edades de dos a 12 semanas. La barra de escala blanca es de 10 mm

El equipo de Melbourne escaneó los 13, incluidos cuatro que se llevaron a cabo en Praga en la República Checa.

La técnica de Tomografía Computarizada de Rayos X (CT) permitió a los científicos diseccionar virtualmente los joeys y posteriormente construir modelos 3D e incluso imprimir copias de esos modelos. "Hasta ahora, solo ha habido detalles limitados sobre el crecimiento y desarrollo de la [tilamina]. Por primera vez, hemos podido observar dentro de estos especímenes extraordinariamente raros y preciosos", dijo Axel Newton, estudiante de doctorado y autor principal del estudio. Documento de la Royal Society que describe la investigación.

Los científicos quieren aprender cómo evolucionó el marsupial para parecer tan similar a un perro, dado que su último ancestro común vivió hace unos 160 millones de años. Es un ejemplo clásico de convergencia donde la evolución llega a las mismas soluciones en los rasgos de los animales que llegan a ellos desde direcciones muy diferentes. Los nuevos escaneos y el trabajo de genética anterior con suerte ahora llevarán al equipo a algunas conclusiones firmes.

"Hemos secuenciado el genoma del tilacino justo antes de Navidad, y realmente estamos haciendo esa pregunta ahora: ¿puedes ver los mismos genes haciendo las mismas cosas para darte la misma forma corporal?" dijo el Dr. Pask. "Realmente no entendemos cómo funciona la evolución a nivel de ADN. Por lo tanto, mirar el tilacino y estudiar su desarrollo puede darnos una idea de eso", dijo. Los detalles del estudio del equipo se publica en la revista Open Science.