Hasta ahora, la lista de cosas que viajan en camionetas ha incluido prácticamente bandas independientes, plomeros y equipos de vigilancia encubiertos. Pero, según un informe publicado en línea en la revista Nature de hoy (21 de febrero), los físicos se están preparando para empacar una nube de miles de millones de antiprotones para el viaje de "unos cientos de metros" entre la fábrica de Antimateria del laboratorio de física CERN y el sitio de un experimento diseñado para descubrir las formas de átomos voluminosos y radiactivos.

Los antiprotones son partículas raras pero muy importantes. Cada partícula de materia tiene un gemelo antimateria , como el Jekyll a su Hyde, con propiedades físicas exactamente invertidas.

Y los antiprotones son las versiones bizarras de los protones, las partículas cargadas positivamente en el centro de los átomos. Cuando colisionan con protones, se aniquilan entre sí.

En la naturaleza, las partículas de antimateria son bastante raras. Los positrones (electrones bizarros) ocurren en forma de rayos y ocasionalmente aparecen en el espacio exterior , pero tienden a aniquilarse mucho antes de que puedan acumularse. Así los físicos en el laboratorio de física CERN (Organización Europea de Investigación Nuclear) cerca de Ginebra los generan, informó Nature, al "golpear un rayo de protones en un objetivo de metal, luego ralentizar dramáticamente las antipartículas emergentes para que puedan ser utilizadas en experimentos". [ Fotos - Detrás de las escenas en el más grande Atom Smasher de Estados Unidos ]

Y esos antiprotones recolectados pueden ser útiles

Los investigadores no saben, por ejemplo, exactamente cómo se ven los núcleos de los grandes átomos radiactivos.

Un isótopo pesado puede contener docenas de protones y neutrones, y los físicos saben desde hace mucho cuántos de cada uno. Pero generalmente no saben cómo se arreglan esas partículas. ¿Están los protones agrupados en el centro, rodeados por una capa de neutrones? ¿Los neutrones orbitan en un halo circundante?

Para un proyecto llamado AntiProton Unstable Matter Annihilation (o PUMA), Nature informó que los investigadores planean disparar antiprotones en núcleos atómicos y, al estudiar las aniquilaciones, descubrir con qué frecuencia esos antiprotones colisionan con los neutrones y con qué frecuencia colisionan con los protones. Eso les dirá mucho sobre dónde vive cada tipo de partícula en el núcleo. El proceso ocurre tan rápido que esperan poder estudiar incluso los núcleos de vida más corta, elementos extremadamente pesados que existen solo en los laboratorios por breves instantes antes de la descomposición, informó Nature.

Pero para llevar a cabo el experimento, los investigadores deben llevar los antiprotones a los núcleos.

Con ese fin, pretenden atrapar magnéticamente grandes nubes de ellas, suficientes para durar semanas enteras, en cámaras de vacío, cargar esas trampas en furgonetas y conducirlas a una corta distancia del sitio del experimento. [VIDEO]

Es un viaje corto, pero el primero para las partículas exóticas.