Las computadoras han procesado 22 mil millones de mensajes de identificación transmitidos por embarcaciones marítimas para mapear la actividad pesquera en todo el mundo. El análisis revela que más del 55% de los océanos del mundo están sujetos a la explotación industrial. Por área, la huella de la pesca es ahora cuatro veces mayor que la de la agricultura. Esa es una observación sorprendente dado que las pesquerías proporcionan solo el 1.2% de la producción calórica global para el consumo humano de alimentos. La investigación muestra claramente que las mayores influencias en esta actividad no son ambientales, ya sea verano o invierno, o si hay un Niño o un pez migrando, por ejemplo.

Por el contrario, los principales factores de control son en gran medida políticos y culturales. "Uno pensaría que la actividad pesquera seguiría un ritmo natural de las estaciones, pero de hecho es secundario tanto si es un fin de semana o no, o si hay una moratoria, o un día festivo", dice David Kroodsma de Global Fishing Watch, que condujo el estudio publicado en Science Magazine . “Como la pesca es una actividad industrial ligada a la política y la cultura, este es en realidad un mensaje positivo porque muestra que tenemos mucha agencia humana en la forma en que pescamos los océanos, y está totalmente dentro de nuestro poder cambiar las cosas", dijo.

El equipo puede producir "mapas de calor" para ilustrar dónde la actividad pesquera es más intensa, como en el Atlántico nororiental y el noroeste del Pacífico, así como en regiones ricas en nutrientes de América del Sur y África occidental.

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Sorprendentemente, son las flotas de solo cinco países (China, España, Taiwán, Japón y Corea del Sur) las que representan más del 85% del esfuerzo de pesca observado en alta mar, es decir, lejos de sus zonas económicas exclusivas.

El equipo dice que en el transcurso del período de estudio, el análisis registró más de 37 millones de horas de pesca. En ese momento, los buques consumieron 20 mil millones de kilovatios hora de energía y viajaron un total de más de 460 millones de kilómetros.

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La pesca de palangre en mar abierto, para especies como atunes, tiburones y marlines, fue la actividad más extendida a nivel mundial, detectada en el 45% del océano. "Lo más emocionante es lo que viene después", dice David Kroodsma. "Ahora podemos hacer preguntas sobre los datos que tenemos para responder. ¿Dónde están las diferentes especies en riesgo debido a la captura incidental? Porque ahora se puede ver la superposición entre los rangos de las especies y el esfuerzo de pesca. O, ¿cómo afectan los subsidios a la pesca? ¿O los pescadores responden más a los precios de [combustible] que a algún tipo de regulación?. O, ¿qué partes del océano necesitan más protección? Ahora podemos tener una discusión mucho más informada".

Lo que el equipo ha producido no es una imagen completa simplemente porque AIS no está en todos los barcos. Los buques más pequeños no tienen que llevarlo, y por supuesto para aquellos que lo hacen, pero desean ocultar su actividad ilegal, pueden apagarlo. Pero el análisis capta la mayor parte de la actividad, y en alta mar, donde solo operan las embarcaciones más grandes, es probable que falte muy poco. [VIDEO]

Al comentar sobre el estudio, Elvira Poloczanska, del Instituto Alfred Wegener en Bremerhaven, Alemania, dijo que AIS se había convertido en una nueva herramienta poderosa. "Las aplicaciones emergentes de los datos AIS incluyen el seguimiento de la flota y la carga, el monitoreo de la flota pesquera nacional y la seguridad marítima”, dijo a Science Magazine. "Por ejemplo, los datos AIS brindan información sobre rutas de comercio marítimo y corredores marítimos y sobre flujos comerciales para la toma de decisiones, permitiendo evaluaciones de la contribución de las emisiones de escape de barcos a la contaminación del aire y permitiendo una actividad pesquera reducida en las zonas económicas exclusivas de muchos estados insulares: información relevante para la planificación de la conservación”.