El equipo de científicos -que incluye investigadores de McMaster, el Instituto Broad de MIT y Harvard, la Facultad de Medicina de Harvard, la Universidad de Uppsala y la Universidad de Potsdam- secuenciaron meticulosamente 14 Genomas de varias especies: tanto especies vivas como extintas de Asia y África, dos mastodontes americanos, un elefante de colmillos rectos de 120,000 años y un mamut colombiano.

Los elefantes vivos

El estudio, publicado en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias, arroja luz sobre lo que los científicos llaman una historia muy complicada, caracterizada por un mestizaje generalizado. Advierten, sin embargo, que el comportamiento se ha detenido virtualmente entre los elefantes vivos, lo que aumenta los temores crecientes sobre el futuro de las pocas especies que permanecen en la tierra.

"El mestizaje puede ayudar a explicar por qué los mamuts tuvieron tanto éxito en entornos tan diversos y durante tanto tiempo, lo importante es que estos datos genómicos también nos dicen que la biología es desordenada y que la evolución no ocurre de manera organizada y lineal", dice el genetista evolutivo Hendrik Poinar, uno de los autores principales del periódico y Director del Centro de ADN Antiguo de McMaster e investigador principal del Instituto Michael G. DeGroote para Investigación Infecciosa.

"El análisis combinado de los datos de todo el genoma de todos estos elefantes y mastodontes antiguos ha elevado el telón de la historia de la población de elefantes, revelando una complejidad de la que simplemente no éramos conscientes antes", dice. Un detallado análisis de ADN del antiguo elefante de colmillos rectos, por ejemplo, mostró que era un híbrido con partes de su composición genética derivadas de un antiguo elefante africano, el mamut lanudo y elefantes del bosque actual.

"Este es uno de los genomas de alta calidad más antiguos que existe actualmente para cualquier especie", dijo Michael Hofreiter en la Universidad de Potsdam en Alemania, un co-autor principal que dirigió el trabajo sobre el elefante de colmillos rectos.

Los investigadores también encontraron evidencia adicional de mestizaje entre los mamuts colombianos y lanudos, que fue reportado por primera vez por Poinar y su equipo en 2011. A pesar de sus hábitats y tamaños muy diferentes, los investigadores creen que los mamuts lanudos, se encontraron con mamuts colombianos en el límite de los glaciares y en los ecotonos más templados de América del Norte.

Sorprendentemente, los científicos no encontraron evidencia genética de cruzamiento entre dos de las tres especies restantes del mundo, el bosque y los elefantes de sabana, lo que sugiere que han vivido en aislamiento casi total durante los últimos 500,000 años, a pesar de vivir en hábitats vecinos.

"Ha habido un debate a fuego lento en las comunidades de conservación sobre si la sabana africana y los elefantes del bosque son dos especies diferentes", dijo David Reich, otro coautor del Broad Institute que también es profesor del Departamento de Genética de la Harvard Medical School.

(HMS) y un investigador del Instituto Médico Howard Hughes. "Nuestros datos muestran que estas dos especies se han aislado durante largos períodos de tiempo, lo que hace que cada uno merezca un estado de conservación independiente".

El informe formal del genoma del elefante

El mestizaje entre mamíferos estrechamente relacionados es bastante común, dicen los investigadores, que apuntan a ejemplos de osos pardos y polares, orangutanes de Sumatra y Borneo, y el chacal dorado de Eurasia y lobos grises. Una especie se puede definir como un grupo de animales similares que pueden criar con éxito y producir crías fértiles.

"Este documento, producto de una gran iniciativa que comenzamos hace más de una década, es mucho más que solo el informe formal del genoma del elefante. Será un punto de referencia para comprender cómo se relacionan los diversos elefantes entre sí y lo hará. ser un modelo [VIDEO]de cómo se pueden realizar estudios similares en otros grupos de especies ", dijo la coautora principal Kerstin Lindblad-Toh, miembro asociada principal del Instituto Broad y directora del Laboratorio de Ciencias para la Vida en la Universidad de Uppsala en Suecia.

"Los hallazgos fueron extremadamente sorprendentes para nosotros", dice Eleftheria Palkopoulou, científica postdoctoral en HMS. "Las relaciones entre la población de elefantes no pueden explicarse por simples divisiones, proporcionando pistas para comprender [VIDEO]la evolución de estas especies icónicas". Los investigadores sugieren que el trabajo futuro debería explorar si la introducción de nuevos linajes genéticos en las poblaciones de elefantes, tanto vivos como antiguos, desempeñó un papel importante en su evolución, lo que les permitió adaptarse a nuevos hábitats y climas fluctuantes.