Cuando nuestro corazón deja de latir, nuestros tejidos corporales no se levantan ni mueren instantáneamente. La maquinaria genética dentro de algunas celdas puede seguir aleteando durante horas, tal vez incluso un par de días, después de que nos hayamos alejado de esta espiral mortal.

Investigadores de Europa y las Américas han descubierto que ciertos genes [VIDEO]aumentan o desaparecen en la piel, los pulmones y otros tejidos corporales en las horas posteriores a la muerte.

También desarrollaron un software que puede analizar estos patrones genéticos para calcular cuánto tiempo transcurrió desde que esa persona murió. Su investigación fue publicada hoy en Nature Communications.

¿Qué pasa con los genes después de la muerte?

Roderic Guigó, en el Centro de Regulación Genómica en España, y un equipo internacional decidieron investigar cómo la muerte [VIDEO] y las horas posteriores afectan la actividad genética. Su objetivo era crear el primer mapa completo de actividad genética después de la muerte.

"La mayoría de lo que sabemos sobre la expresión génica en los tejidos se ha investigado a través del análisis de muestras tomadas de personas muertas", dijo el biólogo computacional Profesor Guigó. El equipo analizó datos del proyecto Genotype-Tissue Expression (GTEx), con sede en Estados Unidos. El repositorio GTEx contiene miles de muestras de tejido recogidas de cadáveres en diferentes intervalos de tiempo después de la muerte, junto con su actividad genética.

Entonces, ¿cómo miden los científicos la actividad de los Genes en una muestra de tejido humano? Se infiere de los niveles de ARNm, un tipo de material genético similar al ADN.

Los niveles de ARNm aumentan cuando aumenta la actividad de un gen. El profesor Guigó y su equipo examinaron 36 tipos diferentes de tejido de 540 donantes a diferentes intervalos después de la muerte y buscaron la actividad de genes que se elevaron o disminuyeron significativamente. Descubrieron que la actividad de genes en algunos tejidos, como los músculos, se dejaba caer casi inmediatamente después de que la sangre dejaba de fluir.

Pero en otros, no solo continuó la expresión genética, sino que aumentó con el tiempo. HBA1 es un gen que aumentó. Codifica un tipo de hemoglobina, que transporta oxígeno por todo el cuerpo y aumenta constantemente en 10 tejidos analizados, incluidos el colon, el esófago y el testículo. Después de la muerte, cuando la sangre deja de fluir, las células pueden aumentar la producción de hemoglobina para robar el poco oxígeno que queda, dijo el profesor Guigó.

Desarrollar un cronómetro genético sobre la muerte Luego, los investigadores redujeron los tipos de tejido a la combinación más pequeña que mejor prediga el momento de la muerte.

Terminaron con cuatro tipos de tejidos: piel expuesta al sol, grasa que se encuentra justo debajo de la piel, tiroides y pulmón. Para usar esos tejidos en un entorno de análisis forense, el equipo entrenó un algoritmo de aprendizaje automático para analizar los datos de ARNm y dar el tiempo entre la muerte y la recolección de tejido.

Cuando probaron el algoritmo, descubrieron que sus predicciones ciertamente no eran perfectas, pero en general eran precisas en una hora. El software es de código abierto. "Creemos que, finalmente, este [software] podría ser un enfoque complementario [a los métodos forenses]", dijo el profesor Guigó. Los científicos forenses actualmente establecen una ventana de tiempo de la muerte en una variedad de formas, cada una de las cuales "apunta a estrechar esa ventana", dijo Brendan Chapman, un biólogo forense de la Universidad Murdoch en Perth.

Estos incluyen tomar la temperatura interna profunda de un cuerpo, medir la rigidez de los músculos (rigor mortis), estimular eléctricamente los músculos faciales para medir la excitabilidad, los niveles de potasio en el fluido del globo ocular y hacer un inventario de gusanos y otros bichos espeluznantes. Pero, agregó, "siempre ha sido una ciencia inexacta". "La temperatura corporal, por ejemplo, le da una ventana de más o menos 2,8 horas, en el mejor de los casos", dijo el Sr. Chapman.

Entonces, el nuevo análisis de la actividad genética, dijo Chapman, es "una base brillante" para ayudar a los investigadores a calcular el momento de la muerte, particularmente dentro de las primeras 24 horas. El mayor inconveniente fue la calidad de la muestra. "Estas son muestras recolectadas clínicamente, recolectadas para otros propósitos en un entorno clínico y bien conservadas", dijo. "No es como la casa de alguien en el medio del verano, o en el monte. Se desconoce el efecto que tiene". Y en Australia, eso es un problema.

"Es probable que el tejido se degrade muy rápido, proporcionando una ventana de oportunidad muy corta para usar el método de expresión génica para predecir el [momento de la muerte]", dijo la bióloga forense de la Universidad Griffith, Kirsty Wright. Antes de que el software se agregue al kit de herramientas forenses, dijo el profesor Guigó, necesita algunos ajustes adicionales para tener en cuenta estos factores.