Según un nuevo estudio, mucho más de lo que algunos de ellos están atrapando en la temporada primaveral de caza. Científicos estadounidenses capturaron y colocaron collares equipados con GPS y "cámara de Osos" a nueve osos hembra sin cachorro. A continuación, rastrearon sus estrategias de caza y lo lejos que se movían cuando cruzaron los campos de hielo del mar de Beaufort en abril de 2014, 2015 y 2016. "Es fascinante ver cómo los osos están usando el hábitat y cómo el hábitat está influyendo en su comportamiento, patrones de actividad y su capacidad para atrapar focas", dijo el autor principal Anthony Pagano, biólogo de vida silvestre del Servicio Geológico de los E.U.

Los científicos también analizaron muestras de sangre y orina tomadas al principio y al final del viaje de cada oso de 8-11 días a través de los campos de hielo para determinar la tasa metabólica del animal. El estudio, publicado en la revista Science [VIDEO], descubrió que los osos Polares tienen un metabolismo más alto de lo que se pensaba anteriormente.

A pesar de que el Ártico debería estar a la altura de las crías de focas en el mes de abril, los investigadores descubrieron que muchos de los osos estaban gastando más energía persiguiendo presas de las que consumían. Mientras cuatro osos engordan, cinco osos perdieron hasta el 10 por ciento de su peso corporal, entre 18 y 20 kg, en 10 días. "Vimos algunos cambios notables en el peso corporal en función de si los osos tuvieron éxito en la captura de focas o si no tuvieron éxito", dijo el Sr.

Pagano. Y el desafío de los osos para sobrevivir solo aumentará a medida que la cobertura de hielo marino continúe disminuyendo. "En el mar de Beaufort estamos viendo que el hielo se está retirando mucho más hacia el norte que históricamente", dijo Pagano. "Los osos se mueven con el hielo y se mueven hacia estas áreas de aguas más profundas donde se cree que tienen menos oportunidades de atrapar focas".

Eso es un montón de sellos

Los osos polares confían en los alimentos ricos en energía como las focas anilladas para aumentar su volumen en primavera y verano para sobrevivir a los tiempos de escasez cuando están ayunando. Se había pensado que los osos polares podían conservar energía usando una técnica de "sentarse y esperar", en la que colgaban alrededor de un agujero hasta que aparecía un sello desprevenido y se abalanzaban sobre él. La mayoría de las veces los osos rastreados en el estudio utilizaron la técnica de "sentarse y esperar".

Pero los científicos descubrieron que la tasa metabólica del oso era 1,6 veces mayor de lo que se pensaba, similar a la de otros carnívoros.

"Realmente necesitan bastantes sellos para satisfacer sus demandas de energía", dijo el Sr. Pagano. Los científicos estimaron que un oso polar femenino activo necesitaba alrededor de 51 megajulios de energía por día.

Para lograr esto, calcularon que el oso necesitaría comer ya sea una foca anillado adulto, tres sellos subadultos o 19 crías de focas anilladas recién nacidas cada 10-12 días para permanecer en equilibrio de energía.

Por qué este número importa

Fijar esa cifra es un paso importante para entender lo que está sucediendo con los osos polares ahora y en el futuro con el cambio climático, dijo el ecólogo polar John P. Whiteman de la Universidad de Nuevo México. Se estima que la cobertura de hielo marino del Ártico está disminuyendo en aproximadamente un 14 por ciento cada década, empujando a los osos a nuevos territorios de caza que pueden ser productivos o no. "La cadena de lógica que preocupa a todos es que la fusión del hielo marino reduce la cantidad de tiempo que los osos pueden pasar en el hielo marino en las regiones productivas donde se concentran las focas", dijo el profesor Whiteman, que escribió un comentario en Science. [VIDEO] A medida que reducen esa cantidad de tiempo se deduce que capturan menos focas en total y están consumiendo menos energía". Y a medida que absorben una cantidad de energía menor a lo largo del tiempo, su condición corporal disminuye y luego llegan a la punto donde su reproducción y su supervivencia se ve obstaculizada ".

Hasta ahora, dijo, no hemos tenido ningún número difícil sobre cuántos sellos necesitan comer los osos polares."Ese [número] nos dice mucho sobre cómo modelar en el futuro lo que va a pasar con los osos".

Entonces, ¿qué sucede cuando los tiempos son difíciles?

El Sr. Pagano dijo que el siguiente paso era estudiar qué sucedió con los osos polares durante todo el año, particularmente cuando el hielo se rompe y los osos se mueven más al norte con el hielo. "Queremos obtener una mejor comprensión de lo que eso significa para sus demandas de energía, cuántos sellos deben atrapar a medida que se mueven estas mayores distancias", dijo. El profesor Whiteman dijo que era importante entender qué sucede cuando los osos están en ayunas. "Puede haber múltiples periodos de ayuno en el ciclo del oso polar y esos períodos de ayuno son cada vez más largos como resultado del cambio climático".

Estudios previos estiman que la mortalidad de los osos polares masculinos aumentaría del 6% al 48% si los períodos de ayuno aumentaran de 120 días a 180 días. "Cuando se habla de que algunos lugares amplían su temporada de derretimiento en dos dígitos en términos de número de días [por año] para el final de la década, no estamos muy lejos de ese tipo de alargamiento del período de fusión en algunas partes del Ártico", dijo.