El cultivo del arroz se extendió a lo largo y ancho en el antiguo sudeste asiático, pero, cómo llegó allí ha sido un misterio. Ahora, un estudio de ADN de 4000 años de antigüedad, un hallazgo raro en esta región, sugiere que vino con agricultores que emigraron de China, donde se originó el cultivo de arroz. Eso significa que los cazadores-recolectores que ya vivían allí no aprendían a cultivar ellos mismos, o de sus vecinos inmediatos, sino más bien de personas distantes que se mudaban a su territorio, un patrón que puede haberse desarrollado en esta parte del mundo.

El estudio arroja luz sobre "un período fundamental en la historia social y ecológica", dice Hsiao-chun Hung, un arqueólogo de la Universidad Nacional de Australia en Canberra que investiga la propagación de la agricultura en el sudeste asiático y no participó en el nuevo trabajo.

Los científicos han luchado por asomarse a la prehistoria del sudeste asiático porque el clima cálido y húmedo de la región tiende a degradar el ADN.

Pero David Reich, genetista de poblaciones de la Universidad de Harvard, y Ron Pinhasi, antropólogo físico de la Universidad de Viena, lo intentaron de todos modos.

La investigación de Pinhasi y los arqueólogos

Pinhasi trabajó con arqueólogos que habían excavado 146 esqueletos de personas antiguas que vivían en el sudeste asiático. Luego, el equipo utilizó técnicas avanzadas de muestreo y secuenciación genética para recuperar el ADN de estos restos.

Solo 18 personas renunciaron a su historia genética, pero eso fue suficiente para abrir una nueva ventana al pasado. Vivieron en Vietnam, Myanmar, Tailandia y Camboya entre 4100 y 1700 años atrás, un período que abarca desde el comienzo de la agricultura en el sudeste asiático hasta la edad de hierro de la región.

Los esqueletos más antiguos provienen del sitio de Man Bac en el norte de Vietnam, donde los arqueólogos han desenterrado artefactos que incluyen cerámica decorada y adornos de jade intrincados que son muy similares a los encontrados en los sitios de cultivo de arroz anteriores en China.

Los arqueólogos han creído durante mucho tiempo que los cazadores-recolectores indígenas y los agricultores de mijo y arroz recién llegados vivían juntos en Man Bac.

Y, de hecho, los genomas de los residentes del sitio confirmaron esa idea. Mostraron una mezcla de dos ascendencias: una indígena de la región y la otra más relacionada con personas del sur de China. Eso confirma que los agricultores se mudaron a Man Bac, difundieron su tecnología y su cultura, y se mezclaron con la población local de cazadores-recolectores.

La cultura que dejaron los primeros agricultores del arroz

Esos primeros agricultores pueden haber dejado otro legado: un lenguaje que se desarrolló en la familia de idiomas Austroasiatic de hoy, que se encuentran dispersos en el sudeste asiático.

Los genomas de las personas que hablan esos idiomas hoy en día -entre ellos los khmer en Camboya, Nicobarese en las islas Nicobar de la India y Mlabri en la frontera de Tailandia y Laos- muestran la misma mezcla de antepasados ​​encontrados en Man Bac. Eso sugiere que los primeros agricultores diseminaron sus genes y su cultura por toda la región, dice Reich.

En sitios posteriores de Vietnam, Camboya, Myanmar y Tailandia, los investigadores encontraron una señal de otra ola de migración desde el sur de China hace unos 2000 años.

También eran granjeros, y esta vez probablemente trajeron la tecnología de bronce de la metalurgia, dando inicio a la Edad del Bronce en la región. Con esta migración, las poblaciones del sudeste asiático comenzaron a parecerse a las personas que viven en la región en la actualidad.

Esta mezcla triple de indígenas cazadores-recolectores, primeros agricultores, y una ola posterior de migrantes es paralela a la prehistoria de Europa, también iluminada por ADN antiguo en los últimos años.

Allí, los agricultores migratorios llevaron la agricultura del Cercano Oriente a Europa, donde se mezclaron con los cazadores-recolectores locales hace unos 7000 años. Luego, las oleadas de inmigrantes de la Edad del Bronce -en el caso de Europa, pastores de la estepa de Asia Central- se mudaron y establecieron la estructura de la población que los científicos ven hoy en día. (Los investigadores, incluido Reich, también han documentado un patrón similar en el sur de Asia).

"Los dos son fenómenos gemelos que ocurren aproximadamente al mismo tiempo en diferentes extremos de Eurasia", dice Charles Higham, un arqueólogo que estudia el sudeste asiático en la Universidad de Otago en Dunedin, Nueva Zelanda, y no participó en el trabajo. "Los seres humanos son curiosos, son exploratorios y están en movimiento".

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