La nueva nave espacial de búsqueda de exoplanetas de la NASA ha estado ocupada. El satélite Transiting Exoplanet Survey Satellite TESS, que se lanzó el mes pasado en una misión para encontrar mundos alienígenas rodeando estrellas cercanas al sol, se acercó a aproximadamente 5,000 millas 8,000 kilómetros de la luna ayer 17 de mayo, dijeron funcionarios de la NASA.

La Nasa

Esta maniobra de "asistencia gravitatoria" planeada desde hace mucho tiempo fue diseñada para ayudar a TESS a alcanzar su órbita final de ciencia, un camino largo y circular alrededor de la Tierra que ninguna nave espacial ha ocupado antes.

"Esta órbita altamente elíptica maximizará la cantidad de cielo que la nave espacial puede generar, lo que le permite monitorear continuamente grandes franjas del cielo", escribieron los funcionarios de la NASA en un comunicado el 18 de mayo.

TESS realizará una última quemada del motor el 30 de mayo para alcanzar esta órbita, agregaron. Se espera que la nave espacial comience su misión científica de dos años a mediados de junio, luego de concluir la calibración y el trabajo de puesta en marcha con sus cuatro cámaras a bordo.

Tal trabajo ya está en marcha. TESS rompió su primera imagen de prueba con una de esas cámaras, anunciaron hoy funcionarios de la NASA. La foto, que fue tomada el 26 de abril, se centra en la constelación del sur Centaurus y muestra más de 200,000 estrellas.

"El borde de la Nebulosa Coalsack está en la esquina superior derecha, y la estrella brillante Beta Centauri es visible en el borde inferior izquierdo", escribieron funcionarios de la NASA en la misma declaración .

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Investigación Científica

"Se espera que TESS cubra más de 400 veces más cielo que se muestra en esta imagen con sus cuatro cámaras durante su búsqueda inicial de exoplanetas de dos años. Una imagen de calidad científica, también conocida como imagen de 'primera luz', es se espera que sea lanzado en junio ".

El brillo de las estrellas

TESS monitoreará con precisión el brillo de las estrellas, buscando pequeñas depresiones que podrían ser causadas por planetas alienígenas que cruzan las caras de las estrellas.

Este "método de tránsito" también es empleado por el telescopio espacial Kepler de la NASA , que ha descubierto cerca del 70 por ciento de los 3.700 exoplanetas conocidos hasta la fecha. Se espera que TESS iguale o exceda el número total de Kepler, dijeron los miembros del equipo de la misión. Y debido a que TESS se enfocará en las estrellas en el vecindario del sol, los astrónomos podrán estudiar en profundidad algunos de estos nuevos mundos con otros instrumentos

Por ejemplo, el Telescopio Espacial James Webb de 8.800 millones de dólares de la NASA, cuyo lanzamiento está programado para 2020, debería ser capaz de sondear las atmósferas de al menos algunos planetas TESS, buscando vapor de agua, oxígeno, metano y otros gases que podrían ser signos de un ambiente habitable o posiblemente incluso habitado.

El costo de la misión TESS tiene un tope de $ 200 millones, aunque los servicios de lanzamiento agregaron otros $ 87 millones a ese total, dijeron funcionarios de la NASA. TESS despegó el 18 de abril a bordo de un cohete SpaceX Falcon 9 desde la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral en Florida.

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