¿Quién hubiera sospechado que una prueba genética manual utilizada para desenmascarar barras de sushi que se desprenden de la tilapia para el atún podría ofrecer una visión profunda de la evolución, incluida la aparición de nuevas especies?

¿Y quién hubiera pensado en rastrear cinco millones de estas instantáneas génicas, llamadas "códigos de barras de ADN", recogidas de 100.000 especies de animales por cientos de investigadores de todo el mundo y depositadas en la base de datos de GenBank del Gobierno de Estados Unidos?

Eso sería Mark Stoeckle de la Universidad Rockefeller en Nueva York y David Thaler en la Universidad de Basilea en Suiza, quienes juntos publicaron hallazgos la semana pasada que seguramente empujarán, si no vuelcan, más de una idea establecida sobre cómo evoluciona la evolución.

Por ejemplo, es la biología de los libros de texto que las especies con poblaciones extensas y extensas (como las hormigas, las ratas y los humanos) se volverán genéticamente más diversas a lo largo del tiempo.

¿Pero es eso cierto?

"La respuesta es no", dijo Stoeckle, autor principal del estudio, publicado en la revista Human Evolution .

Para los 7.6 billones de personas del planeta, 500 millones de gorriones comunes o 100,000 playeros, la diversidad genética "es casi lo mismo", dijo a la AFP.

El resultado más sorprendente del estudio, tal vez, es que nueve de cada 10 especies en la Tierra hoy en día, incluidos los seres humanos, llegaron a existir hace 100.000 a 200.000 años.

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Investigación Científica

"Esta conclusión es muy sorprendente, y luché contra ella tan duro como pude", dijo Thaler a la AFP.

Esa reacción es comprensible: ¿cómo se explica el hecho de que el 90 por ciento de la vida animal, genéticamente hablando, tiene más o menos la misma edad?

¿Hubo algún evento catastrófico hace 200,000 años que casi borró la pizarra?

Más simple, más barato

Para entender la respuesta, uno tiene que entender el código de barras del ADN.

Los animales tienen dos tipos de ADN.

El que estamos más familiarizados, el ADN nuclear, se transmite en la mayoría de los animales por padres masculinos y femeninos y contiene el diseño genético para cada individuo.

El genoma formado por ADN se construye con cuatro tipos de moléculas dispuestas en pares. En los humanos, hay tres mil millones de estos pares, agrupados en aproximadamente 20,000 genes.

Pero todos los animales también tienen ADN en sus mitocondrias, que son las pequeñas estructuras dentro de cada célula que convierten la energía de los alimentos en una forma que las células pueden usar.

Alrededor de 2002, el biólogo molecular canadiense Paul Hebert, que acuñó el término "código de barras de ADN", configuró una forma de identificar especies mediante el análisis del gen COI.

"La secuencia mitocondrial ha demostrado ser perfecta para este enfoque totalmente animal porque tiene el equilibrio justo entre dos propiedades en conflicto", dijo Thaler.

Mutaciones 'Neutrales'

Por un lado, la secuencia del gen COI es similar en todos los animales, por lo que es fácil de seleccionar y comparar.

Por otro lado, estos fragmentos mitocondriales son lo suficientemente diferentes como para poder distinguir entre cada especie.

"Coincide casi perfectamente con las designaciones de especies hechas por expertos especialistas en cada dominio animal", dijo Thaler.

Al analizar los códigos de barras en 100.000 especies, los investigadores encontraron un letrero revelador que mostraba que casi todos los animales emergían casi al mismo tiempo que los humanos.

Lo que vieron fue una falta de variación en las llamadas mutaciones "neutrales", que son los leves cambios en el ADN a lo largo de generaciones que no ayudan ni perjudican las posibilidades de supervivencia de un individuo.

En otras palabras, eran irrelevantes en términos de los motores naturales y sexuales de la evolución.

Qué tan similares o no son estas mutaciones "neutrales" entre sí es como anillos de árboles: revelan la edad aproximada de una especie.

Lo que nos lleva de vuelta a nuestra pregunta: ¿por qué la abrumadora mayoría de las especies que existen hoy en día surgen más o menos al mismo tiempo?

Darwin perplejo

El trauma ambiental es una posibilidad, explicó Jesse Ausubel, director del Programa para el Medio Humano de la Universidad Rockefeller.

"Los virus, las edades de hielo, los nuevos competidores exitosos, la pérdida de presas, todo esto puede causar períodos en los que la población de un animal disminuya drásticamente", dijo a la AFP al comentar el estudio.

"En estos períodos, es más fácil para una innovación genética barrer a la población y contribuir al surgimiento de una nueva especie ".

Pero el último evento de extinción masiva real fue hace 65.5 millones de años cuando un posible asteroide destruyó dinosaurios terrestres y la mitad de todas las especies en la Tierra. Esto significa que un "cuello de botella" de la población es solo una explicación parcial en el mejor de los casos.

"La interpretación más simple es que la vida siempre está evolucionando", dijo Stoeckle.

"Es más probable que, en todo momento de la evolución, los animales vivos en ese momento surgieron hace relativamente poco tiempo".

En esta visión, una especie solo dura una cierta cantidad de tiempo antes de que evolucione a algo nuevo o se extinga.

Y, sin embargo, otro hallazgo inesperado de las especies de estudio tiene límites genéticos muy claros, y no hay mucho entre medio.

"Si los individuos son estrellas, entonces las especies son galaxias", dijo Thaler. "Son grupos compactos en la inmensidad del espacio de secuencia vacío".

La ausencia de especies "intermedias" es algo que también dejó perplejo a Darwin, dijo.

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