Durante siglos, la gente de mar vikingo gobernó el Atlántico Norte, desafiando el mar abierto salpicado de icebergs para viajar miles de kilómetros a sus colonias en Islandia y Groenlandia, todo sin brújulas. La forma en que realizaron tal hazaña, especialmente teniendo en cuenta las nubes pesadas y la niebla de la región, ha desconcertado a los científicos. Ahora, un grupo de investigadores tiene una respuesta, basada en simulaciones de computadora y cristales legendarios.

Durante décadas, los investigadores han sugerido que las enigmáticas "piedras solares" mencionadas en los cuentos de Viking como "La Saga del Rey Olaf" fueron la clave para navegar bajo cielos poco soleados.

Las piedras de la leyenda podían identificar la ubicación del sol incluso si estaba ocluido por nubes; sin embargo, no se han encontrado tales piedras en el puñado de naufragios Viking que existen. "Todo esto es pura especulación", dice Stephen Harding, un bioquímico de la Universidad de Nottingham en el Reino Unido que no participó en el nuevo estudio. Pero señala que existe una posible evidencia de piedras solares, incluido un cristal áspero y blanquecino encontrado cerca de otras ayudas de navegación en un naufragio inglés del siglo XVI.

No es irracional, agrega, que los marineros ingleses aprendieron trucos de navegación de los vikingos, que navegaron las mismas aguas y asaltaron las Islas Británicas siglos antes.

Varios tipos de minerales, especialmente cristales ultrapuros de calcita, cordierita y turmalina, pueden dividir un haz de luz solar para formar dos imágenes, con luz polarizada que toma un camino ligeramente diferente al del haz principal.

Al mirar el cielo a través de un cristal y luego rotarlo para que las dos imágenes sean igualmente brillantes, es posible detectar los anillos de luz polarizada que rodean al sol, incluso bajo cielos nublados. La identificación de la ubicación del sol daría a los marineros un punto de referencia seguro durante los largos viajes por mar.

¿Pero podría tal técnica funcionar en la práctica?

Estudios previos sugieren que la respuesta es sí, dice Gábor Horváth, un biofísico de la Universidad Eötvös Loránd en Budapest. Ahora, él y su colega universitario Dénes Száz se han basado en esos estudios al incorporar los datos en simulaciones por computadora de viajes entre Bergen, Noruega, y el asentamiento vikingo de Hvarf, en la costa sudeste de Groenlandia.

Tal viaje es un tiro directo hacia el oeste y tomaría alrededor de 3 semanas de navegación diurna a velocidades típicas del barco vikingo (que, para los que no están informados, es de aproximadamente 11 kilómetros por hora).

El equipo simuló 3600 viajes realizados durante el equinoccio de primavera, el presunto inicio de la temporada de viajes en mar abierto, y el solsticio de verano, el día más largo del año norteño.

De lo contrario, las simulaciones variaban solo por tres factores: la cantidad de cobertura de nubes (que variaba a lo largo del día), el tipo de cristal utilizado como piedra solar y la frecuencia con que los navegantes las consultaban. Cada vez que un navegador hacía referencia a una piedra solar, la nave simulada ajustaba su curso si era necesario.

Cuando los navegantes tomaron lecturas cada 4 horas, sus barcos llegaron a Groenlandia entre el 32% y el 59% del tiempo.

Las lecturas cada 5 o 6 horas significaron que la nave tuvo una posibilidad dramáticamente peores de tocar tierra. Pero para los viajes en los que la gente de mar tomó lecturas de sol a intervalos de 3 horas o menos, los barcos tocaron tierra entre el 92% y el 100% del tiempo, informaron hoy los investigadores en Royal Society Open Science. Además de la frecuencia de las lecturas, la clave para un viaje exitoso fue utilizar la piedra solar para un número igual de lecturas de la mañana y la tarde, dicen los investigadores. (Esto se debe a que las lecturas de la mañana pueden hacer que un barco gire demasiado hacia el norte y las lecturas de la tarde pueden hacer que se desvíe demasiado hacia el sur, a veces faltando a Groenlandia por completo).

Los tipos de cristales que utilizaban

Los tres tipos de cristales que el equipo estudió: calcita, una forma de carbonato de calcio; cordierita, un silicato rico en hierro y magnesio; y la turmalina, un silicato rico en boro, funcionó bien a intervalos de 3 horas o menos. Cordierite obtuvo un récord perfecto de viajes exitosos. Pero cuando las lecturas se tomaron a intervalos de 5 y 6 horas, la calcita, un mineral bien conocido por los vikingos como "spar islandés", tuvo un desempeño ligeramente peor que las otras dos piedras.

Sin embargo, en los mares peligrosos del Atlántico Norte, tal herramienta habría sido inestimable. "Los vikingos fueron constructores de barcos fantásticos", dice Harding. "Pero si te perdiste, moriste". Irónicamente, algunos investigadores han sugerido que los exploradores vikingos que terminaron pasando al sur de Groenlandia descubrieron América mucho antes que Colón.

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