La semana pasada, un asteroide del tamaño de la Gran Pirámide de Giza de Egipto zumbó por la Tierra, perdiéndolo por la mitad de la distancia a la luna. La preocupación de que un día no tenga tanta suerte ha preocupado desde hace tiempo a B612 Foundation, una organización privada en Mill Valley, California, dedicada a buscar asteroides que crucen la órbita de la Tierra y puedan devastar a la humanidad. B612 en sí tuvo una experiencia cercana a la muerte hace 3 años, cuando sus audaces planes para un telescopio espacial de caza de asteroides se vino abajo.

Pero ahora, sus ambiciones están aumentando nuevamente con una nueva técnica para encontrar objetos amenazantes.

-La fecha de la fabricación de los satélites-

El 10 de mayo, B612 anunció una asociación con York Space Systems, un fabricante con sede en Denver de satélites estándar de 85 kilogramos, para investigar la construcción de una flota de pequeños cazadores de asteroides. Durante muchos años, B612 -que toma su nombre del asteroide hogar del Principito de Antoine de Saint-Exupéry- se propuso construir y lanzar una nave mucho más grande, Sentinel, un telescopio espacial de 450 millones de dólares con un espejo de 50 centímetros.

En 2012, la NASA acordó brindar apoyo logístico.

Pero la recaudación de fondos se estancó y, en 2015, la agencia puso fin a su acuerdo con B612 porque no se encontraba con los puestos militares, lo que básicamente destruyó el telescopio. Ahora, B612 ha desarrollado una nueva técnica para hacer lo mismo a un costo mucho más bajo con telescopios espaciales pequeños. Ed Lu, cofundador de B612, espera que el primer telescopio cueste cerca de $ 10 millones y cree que una constelación completa "sería un factor de muchos, muchos más barato" que Sentinel.

Algunos astrónomos de asteroides se muestran escépticos sobre el nuevo enfoque, diciendo que la tecnología está lejos de ser probada. "Ser muy, muy directo, lo que proponen y lo que han demostrado no nos va a ayudar a encontrar más NEO [objetos cercanos a la Tierra]", dice el astrónomo Timothy Spahr, CEO de la consultora espacial NEO Sciences en Marlborough, Massachusetts, que hace trabajo independiente para la NASA.

-Los astrónomos ya han detectado la gran mayoría de los asteroides-

Los astrónomos creen que ya han descubierto el 95% de los NEO de tamaño de finalización de civilización, un kilómetro o más de ancho. Pero los que miden entre 140 metros y 1 kilómetro de ancho -suficientemente grande como para arrasar una ciudad- son tan débiles que un 59% restante permanece sin descubrir. Encontrarlos, y quizás desarrollar planes para desviar amenazas, requiere un gran telescopio, como Sentinel, o exposiciones prolongadas en una más pequeña.

Pero si los asteroides se mueven rápidamente, cambian de píxel a píxel en la cámara del telescopio, y las exposiciones prolongadas proporcionan poco beneficio.

En 2013, el astrónomo Michael Shao del Jet Propulsion Laboratory (JPL) en Pasadena, California, y sus colegas describieron una técnica llamada seguimiento sintético, que soluciona este problema tomando hasta 100 instantáneas en un solo segundo.

Un asteroide oscuro no aparecerá en ninguna imagen en particular, pero al organizar y apilar las fotos en miles de combinaciones, el sistema puede tener suerte y iluminar preferentemente un objeto desconocido que se mueve rápidamente.

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