La evolución de los animales terrestres solo ocurrió una vez, hace unos 400 millones de años. Pero, ¿qué presiones empujaron a las criaturas marinas a desarrollar extremidades para caminar? Los científicos han propuesto varias teorías, que incluyen peces que se adaptaron a la vida en arroyos poco profundos, cubiertos de vegetación y propensos a las inundaciones y la sequía.

Ahora, una nueva investigación sugiere que las fuertes mareas oceánicas pueden haber desempeñado un papel importante, dejando varados a los animales en los charcos de las mareas y dándoles un incentivo para escapar de vuelta al mar.

Usando simulaciones por computadora de la Tierra antigua, los investigadores encontraron que las regiones de fuertes mareas oceánicas corresponden a lugares donde se han encontrado fósiles de peces grandes y huesudos con aletas tipo limbo llamadas sarcteriogias, informaron investigadores hoy en la Reunión de Ciencias Oceánicas de 2018.

La hipótesis no es generalizada, dice Jennifer Clack, paleontóloga de la Universidad de Cambridge en el Reino Unido, que no participó en la investigación, "pero no creo que sea totalmente improbable".

La propuesta del paleontólogo Alfred Romer

Hace casi un siglo, Alfred Romer, un paleontólogo de la Universidad de Chicago en Illinois, propuso que las reservas de mareas podrían haber ayudado a estimular la evolución de los primeros animales de cuatro patas, conocidos como tetrápodos. En 2014, Steven Balbus, un astrofísico de la Universidad de Oxford en el Reino Unido, llevó la idea un paso más allá.

Calculó que hace 400 millones de años, cuando se produjo esta transición evolutiva, las mareas eran más fuertes, porque la luna estaba un 10% más cerca de la Tierra.

El pez podría quedar varado fácilmente en charcas de mareas durante mareas más fuertes, argumentó, que ocurre cuando la Tierra, la luna y el sol se alinean aproximadamente cada 2 semanas.

Los varamientos serían particularmente probables en lugares donde las mareas se amplificaban naturalmente por la profundidad del agua local o la forma de la costa.

Las criaturas varadas habrían estado bajo presión evolutiva para escapar de sus confines acuáticos, dice Mattias Green, un oceanógrafo de la Universidad de Bangor en el Reino Unido. "Después de unos días en estas piscinas, te conviertes en comida o te quedas sin comida", dice.

"El pez que tenía extremidades grandes tenía una ventaja porque podían voltearse al agua".

Presentar la evidencia fue difícil para los científicos

Pero proporcionar la evidencia para apoyar esta teoría es difícil. Eso es porque las placas tectónicas han cambiado la posición de los continentes de la Tierra, y cientos de millones de años de erosión y otros cambios han cambiado enormemente la forma de las costas.

Pero Green, Balbus y sus colaboradores ahora lo han intentado, simulando las mareas de la Tierra hace millones de años para buscar costas con mareas diarias particularmente fuertes y diferencias pronunciadas entre las fuertes mareas vivas y sus opuestos-mareas más débiles.

Utilizaron un modelo del fondo marino y las formas terrestres de la Tierra, como existían hace 400 millones de años, cuando dos supercontinentes llamados Gondwana y Laurussia se unían, separados por un mar que parecía una cuña.

"Tener un mar en forma de cuña tan grande llevaría a una respuesta de marea mejorada", dice Balbus. Al modelar diferentes topografías locales y registrar las mareas en cada ubicación, los investigadores identificaron franjas de costa a lo largo de la cuña que separa los supercontinentes donde los peces podrían haberse quedado varados fácilmente.

Los científicos demostraron que estos lugares antiguos -cambiados por la tectónica de placas a sus posiciones actuales- se superponen con muchos hallazgos de fósiles "transicionales" de peces óseos con aletas con forma de limbo. Por ejemplo, los grandes lechos de fósiles y las impresiones de huellas en la Europa del Este moderna, Canadá e Irlanda coinciden con las ubicaciones de los antiguos sitios de varada de mareas "casi perturbadoramente bien", dice Green.

Curiosamente, las simulaciones también sugieren que los fósiles de transición podrían encontrarse en otros lugares, como Siria y Afganistán.

Pero excavar allí es un desafío debido a las inestabilidades políticas actuales, dice Hannah Byrne, oceanógrafa de la Universidad de Uppsala en Suecia, quien dirigió el trabajo de modelado.

¡No te pierdas nuestra pagina de Facebook!!
Haz clic para leer más