Cuando un hombre de 53 años pidió a los médicos holandeses que trataran su trastorno obsesivo-compulsivo (TOC) varios años atrás, sugirieron un tratamiento quirúrgico nuevo pero prometedor: electrodos implantados que estimularían el tejido cerebral profundo involucrado en la toma de decisiones, recompensa- búsqueda y motivación. Aparentemente, el tratamiento lo ayudó a suspender uno de sus medicamentos psiquiátricos, pero tuvo un efecto secundario sorprendente: también pareció mejorar su diabetes tipo 2.

Ahora, los investigadores creen que saben por qué. Un nuevo estudio sugiere que un aumento en la actividad de la dopamina, un neurotransmisor involucrado en la motivación y el placer, mejora la capacidad del cuerpo para procesar el azúcar.

Esta es la primera vez que tal vía, previamente vista en ratones, se ha encontrado en humanos, dice Mike Michaelides, un neurocientífico del Instituto Nacional sobre el Abuso de Drogas en Baltimore, Maryland, que no participó en la nueva investigación. Eso no hace que la estimulación cerebral profunda (DBS) sea realista para la mayoría de las personas con diabetes, pero otras terapias cerebrales menos invasivas que se dirigen a la dopamina podrían algún día ser factibles.

-Como es provocada la diabetes-

La diabetes ocurre cuando la glucosa o el azúcar en el torrente sanguíneo de una persona permanecen en concentraciones crónicamente altas.

El tipo 1, que generalmente comienza en la infancia, se produce cuando el sistema inmunitario destruye las células pancreáticas que producen insulina, la hormona que permite que nuestras células usen azúcar como alimento. La diabetes tipo 2, generalmente desencadenada por una combinación de genes defectuosos, malos hábitos alimenticios y falta de ejercicio, también daña la capacidad del cuerpo de producir su propia insulina. A medida que pasa el tiempo, las células son presionadas para eliminar el azúcar de la sangre, y las personas requieren cantidades cada vez mayores de insulina para mantener su azúcar en la sangre estable.

No hay cura para ninguna enfermedad.

Para probar si DBS era responsable de la mejoría del hombre (pasó de inyectar 226 unidades internacionales de insulina por día a solo 180), Mireille Serlie, endocrinóloga del Academic Medical Center en Amsterdam, y sus colegas lo reclutaron para un experimento. Catorce hombres y mujeres con implantes DBS para TOC, pero sin diabetes, se unieron a él. Serlie y sus colegas apagaron los dispositivos de DBS durante 17 horas y midieron los niveles de azúcar en la sangre en ayunas de los participantes y las respuestas a la insulina.

DBS aumentó significativamente la sensibilidad a la insulina en todos los participantes, el equipo informa hoy en Science Translational Medicine.

Los estudios en ratones han demostrado que la dopamina liberada por las neuronas en la misma región de toma de decisiones generales que estimularon -llamada el estriado ventral- desempeña un papel clave en la regulación de la glucosa en todo el cuerpo. Para ver si existe un mecanismo similar en humanos, su equipo le dio a 10 hombres sanos un medicamento que reduce los niveles de dopamina. La sensibilidad a la insulina de los hombres disminuyó en concierto, reforzando la conexión, informan.

-El equipo de científicos usaron diferentes métodos para llegar a la hipótesis-

El equipo también utilizó optogenética, que implementa láseres para controlar las células vivas, para estimular las neuronas estriatales en ratones. A medida que las células neuronales liberaban más dopamina, la velocidad a la que otras células absorbían la glucosa de la sangre de los roedores aumentaba. Michaelides dice que el estudio con ratones confirma investigaciones anteriores de su grupo y otros laboratorios, lo que sugiere que la señalización de la dopamina en el núcleo accumbens -parte del estriado ventral- juega un papel clave en el metabolismo de la glucosa.

Nima Saeidi, profesor asistente de cirugía en Harvard Medical School en Boston, advierte que apuntar a la dopamina en el cerebro a través de DBS u otros métodos puede no ser un tratamiento útil para la mayoría de las personas con diabetes, porque la exposición prolongada a niveles elevados de glucosa e insulina altera la función de las células y los órganos. "Es muy posible que los resultados que los autores describen aquí no sean traducibles a pacientes diabéticos", advierte. Serlie está de acuerdo en que para algunas personas, el daño a las células puede ser irreversible.

Pero en etapas más tempranas de la enfermedad, sugiere, "realmente podría ayudar" a aumentar la efectividad de la insulina que las personas ya producen.

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