Los expertos han desafiado el principio de que los ecosistemas tropicales son estacionales, después de descubrir ciclos regulares de fructificación, floración y hojeado en tales árboles.

Investigadores de la Universidad de Stirling hicieron las observaciones inesperadas después de estudiar 30 años de datos de 851 árboles tropicales en el Parque Nacional Lopé en Gabón, África Central.

El equipo, dirigido por la investigadora de doctorado de Stirling, Emma Bush, también descubrió las razones detrás de las imprecisiones en el monitoreo previo del comportamiento de los árboles tropicales e hizo recomendaciones para mejorar los enfoques futuros.

Esto mejorará el monitoreo y, a su vez, los datos que están disponibles para las organizaciones que administran los ecosistemas tropicales y sus productos, que respaldan los medios de subsistencia y la supervivencia de la vida silvestre.

Ecosistemas tropicales complejos

La investigación se publica en una sección especial de la revista Biotropica , dirigida por la Dra. Katharine Abernethy, Lectora de Ecología Tropical en la Facultad de Ciencias Naturales de Stirling.

El estudio de la Sra. Bush titulado, "Hacia un control efectivo de la fenología tropical: maximizar los retornos y reducir la incertidumbre en los estudios a largo plazo", evaluó el conjunto de datos de Lopé, que es el registro más largo e ininterrumpido del comportamiento de la selva tropical en el mundo. Los datos, que incluyen datos únicos sobre patrones de fenología, clima local, productividad forestal y poblaciones animales, permiten a los científicos analizar los efectos del cambio climático en el paisaje.

Los académicos identificaron ciclos regulares en el 36 por ciento de las muestras y encontraron que las flores son mucho más propensas a ocurrir en un ciclo anual regular que las frutas y las hojas. La relativa imprevisibilidad de los eventos de fructificación pone de relieve cuán complejos son estos ecosistemas tropicales, con mucha variación a nivel de árbol y especie individual.

También analizaron los procesos utilizados para controlar los ciclos y comprender por qué se observa actividad cíclica regular en algunas especies y no en otras.

"Descubrimos que, en promedio, las hojas nuevas son más fáciles de detectar en el dosel del bosque tropical que las flores y que, tanto la visibilidad del evento como su duración, son influencias realmente importantes sobre si podemos detectar este comportamiento", explicaron. Sra. Bush.

"También encontramos evidencia que apoya el enfoque del monitoreo a largo plazo para comprender estas complejas comunidades de plantas tropicales.

Significativamente, encontramos que la probabilidad de detectar ciclos regulares se duplicó cuando el monitoreo duró 20 años, en comparación con 10".

El Dr. Abernethy, el Profesor Nils Bunnefeld y Kathryn Jeffery, Research Fellow, todos de Stirling, también colaboraron en la investigación.

El Dr. Abernethy, la Sra. Bush y la Sra. Jeffery también son coautores de un documento relacionado, titulado Los ciclos anuales dominan la fenología reproductiva de los árboles tropicales africanos , también publicado en la sección especial, que se centra en el comportamiento de las plantas, como fructificación, floración y caída de las hojas - en ecosistemas tropicales.

El Dr. Abernethy dijo

"La sección especial trata sobre ciclos de productividad y ciclos naturales en los ecosistemas tropicales , y cómo estos están cambiando con la edad de los árboles, los cambios estacionales relacionados con el cambio climático y los efectos climáticos impredecibles.

"También se trata de cuán poco se entienden estos patrones, a pesar de que son críticos para la retroalimentación del clima local, para los humanos que usan los bosques, como la madera o para la alimentación, y para los animales que dependen de las plantas para obtener frutas como alimento.

"La investigación subraya cuánto tiempo lleva entender el comportamiento de sistemas tan diversos como los bosques tropicales, o organismos tan longevos como los árboles de la selva , y qué tan esencial es que este sector de investigación se expanda".

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