El naciente de China Brain Project dio un paso más hacia la realidad la semana pasada con el lanzamiento del Centro de Investigación de Shanghai para la Ciencia del Cerebro y la Inteligencia Inspirada en el Cerebro. Se espera que el nuevo centro y su homólogo de Beijing, lanzado hace dos meses, formen parte de un ambicioso esfuerzo nacional para llevar a China a la vanguardia de la neurociencia. Pero los detalles de ese proyecto de 15 años, que se espera rivalice con esfuerzos similares de Estados Unidos y la UE en cuanto a escala y ambición, aún se están resolviendo, dos años después de que el gobierno lo convirtiera en una prioridad.

La preparación para el esfuerzo nacional "tomó bastante tiempo", dice Zhang Xu, un neurocientífico y director ejecutivo del nuevo centro aquí. Entonces Beijing y Shanghai comenzaron sus propios planes, dice.

La creciente destreza de investigación de China y el interés cada vez mayor de la sociedad en neurociencia -impulsado en parte por el envejecimiento de la población- así como las oportunidades comerciales y el apoyo del gobierno se unen para hacer de este "un buen momento para los esfuerzos de China en ciencia del cerebro", dice Zhang.

La investigación cerebral se llevara a a cabo como un proyecto

Los planificadores gubernamentales pidieron que la investigación cerebral sea un proyecto clave de ciencia y tecnología en el 13 ° Plan Quinquenal de la nación, adoptado en la primavera de 2016.

El esfuerzo tendría tres pilares principales, según un documento de noviembre de Neuron de un grupo que incluía a Poo Mu -ming, director del Instituto de Neurociencia de Shanghai (ION), parte de la Academia de Ciencias de China (CAS). Se centraría en la investigación básica sobre los mecanismos neuronales subyacentes a la cognición, estudios traslacionales de enfermedades neurológicas con énfasis en el diagnóstico y la intervención temprana, y simulaciones cerebrales para avanzar la inteligencia artificial y la robótica. El apoyo bajo el plan de 5 años fue solo el comienzo de un programa de 15 años, escribió el grupo.

Los autores vieron una oportunidad para la investigación básica en la "enorme brecha en nuestro conocimiento [del cerebro] a nivel mesoscópico", donde los circuitos neuronales conectan tipos específicos de células cerebrales. Sugirieron que China podría hacer una contribución importante al mapear esos circuitos y patrones de actividad utilizando modelos animales, un plan ahora llamado Proyecto Conectivo Mesoscópico Internacional.

China ha desarrollado experiencia en el estudio del cerebro utilizando macacos, y la investigación con animales enfrenta menos oposición en China que en Occidente. (Zhang, que también está en ION, aboga por un cuarto enfoque, sobre cómo la educación en matemáticas y lenguaje, por ejemplo, afecta el desarrollo neuronal).

Pero una luz verde oficial todavía está pendiente. Los científicos sugieren que la complejidad del proyecto y la reciente renovación de responsabilidades en el Ministerio de Ciencia y Tecnología han retrasado la decisión final.

"Esperamos sinceramente que podamos ver el anuncio del lanzamiento de este proyecto muy pronto", dice Yang Xiong-Li, un neurocientífico de la Universidad de Fudan aquí.

La ciudad de Beijing y las instituciones locales tomaron la iniciativa y lanzaron el Instituto Chino para la Investigación del Cerebro, anunciado el 22 de marzo; Beijing está aportando gran parte de los fondos para el instituto. Ella y el centro de Shanghai "pretenden convertirse en institutos de investigación de primera clase para la investigación del cerebro", dice Luo Minmin, un neurocientífico del Instituto Nacional de Ciencias Biológicas de Beijing y codirector de lo que será el centro del norte.

Se expandirá las ayudas al centro se Shangai

El centro de Shanghai "integrará y expandirá" los esfuerzos en curso, dice Zhang. El Hospital Huashan de la ciudad, durante mucho tiempo un centro de neurocirugía, ya está construyendo una nueva instalación dedicada a la neurociencia clínica, señala; CAS y la ciudad de Shanghai también aportaron dinero para un proyecto de mapeo cerebral en 2012 y un plan para que los investigadores del área cerebral colaboren en 2014.

La región alberga esfuerzos comerciales en ciernes para desarrollar tecnologías inspiradas en el cerebro. Zhang estima que alrededor de mil millones de yuanes ($ 157 millones) anuales han estado fluyendo en la investigación relacionada con el cerebro aquí en los últimos años.

Aunque el nuevo centro comenzará a reclutar sus propios equipos de investigación más adelante este año, Zhang dice que muchos de sus principales investigadores tendrán citas dobles y mantendrán laboratorios en sus institutos actuales. El centro proporcionará un mecanismo para compartir equipos caros y establecerá una base de datos para recopilar información clínica y de investigación que actualmente no se comparte. La cooperación internacional será una prioridad.

Una vez que el esfuerzo nacional esté en marcha, es probable que los dos nuevos centros se conviertan en sus centros norte y sur. Los investigadores esperan que un comité de alto nivel establezca prioridades, pero los dos centros conservarán un cierto grado de autonomía. En Beijing, por ejemplo, "la Junta de Fideicomisarios, que es dirigida por el gobierno municipal de Beijing, nos anima a hacer lo que creemos que es importante", dice Luo.

En cuanto al proyecto general, Yang recomienda un enfoque paso a paso. "Dado el alcance ambicioso del proyecto y los recursos relativamente limitados en China, no creo que sea realista comenzar el proyecto de una sola vez".

El siguiente paso podría ser el lanzamiento del proyecto connectome propuesto por Poo. Fue el tema de un simposio del 2 de mayo en Beijing organizado por el Ministerio de Ciencia. Pero en cuanto a cuándo podría aprobarse, "no estoy en libertad de hacer una declaración en este momento.

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