El apéndice puede no ser inútil después de todo. La estructura en forma de gusano que se encuentra cerca de la unión del intestino delgado y grueso evolucionó 32 veces entre los mamíferos, según un nuevo estudio. El hallazgo agrega peso a la idea de que el apéndice ayuda a proteger nuestras bacterias intestinales beneficiosas cuando ocurre una infección grave.

Charles Darwin fue unos de los primeros en estudiar el apéndice humano

Charles Darwin fue uno de los primeros científicos en teorizar sobre la función del apéndice, que en su día solo se había identificado en humanos y en otros grandes simios. Hizo la hipótesis de que los ancestros distantes de estos animales sobrevivieron con una dieta de hojas, por lo que requirieron un ciego grande, una porción del intestino que alberga bacterias que pueden descomponer el tejido de la planta obstinado.

Más tarde, especuló, estos antepasados ​​cambiaron a una dieta basada principalmente en frutas que era más fácil de digerir. Un ciego grande ya no era necesario y comenzó a encogerse; hoy nuestro ciego es pequeño. Darwin pensó que el apéndice, que sobresale del ciego, es uno de sus pliegues anteriores que se encogieron cuando el ciego se encogió. En consecuencia, pensó que no tenía ninguna función.

Pero algunos científicos han desafiado la idea de que el apéndice no sirve para nada.

Durante casi un siglo ha quedado claro que la estructura contiene un tipo particular de tejido que pertenece al sistema linfático. Este sistema lleva los glóbulos blancos que ayudan a combatir las infecciones.

En la última década, la investigación ha demostrado que este tejido linfático estimula el crecimiento de algunos tipos de bacterias intestinales beneficiosas. Además, el estudio anatómico cuidadoso de otros mamíferos ha revelado que especies tan diversas como castores, koalas y puercoespines también tienen una estructura que sobresale de sus entrañas exactamente en el mismo lugar que nuestro apéndice; en otras palabras, la característica es mucho más común.

entre los mamíferos de lo que alguna vez se pensó

El equipo de la universidad de Midwestern explica la evidente evolución del apéndice

Un equipo internacional de investigadores que incluye a Heather F. Smith, bióloga evolutiva de la Universidad de Midwestern en Glendale, Arizona, y William Parker, cirujano que estudia el sistema inmune en el Centro Médico de la Universidad de Duke en Durham, Carolina del Norte, dice que tiene la evidencia más fuerte hasta el momento de que el apéndice cumple un propósito.

En un nuevo estudio, publicado en línea este mes en Comptes Rendus Palevol, los investigadores compilaron información sobre las dietas de 361 mamíferos vivos, incluidas 50 especies que ahora se considera que tienen un apéndice, y trazaron los datos sobre un árbol evolutivo de mamíferos. Descubrieron que las 50 especies están diseminadas tan ampliamente a través del árbol que la estructura debe haber evolucionado de forma independiente al menos 32 veces, y tal vez hasta 38 veces.

"Estoy de acuerdo con la afirmación general de que el apéndice evolucionó varias veces en mamíferos, pero creo que el recuento exacto aún está en debate", agrega Olaf Bininda-Emonds, biólogo evolutivo de la Universidad de Oldenburg en Alemania. Existe cierta incertidumbre sobre si las 50 especies consideradas con apéndice poseen realmente una. Cuando se incluyen solo los casos bien definidos, el apéndice evolucionó 18 veces, dice.

Incluso esa figura sugiere que el apéndice realiza una función útil, y la búsqueda ahora está activada para identificar cuál es esa función. El equipo de investigación ya puede tener la respuesta. En 2007, Parker y sus colegas sugirieron que el apéndice tiene una función inmunológica, actuando como una "casa segura" para las bacterias intestinales beneficiosas.

Estas bacterias ayudan a entrenar el sistema inmune y pueden prevenir enfermedades superando a las bacterias patógenas peligrosas, pero hay momentos en que los microbios peligrosos ganan la ventaja y se exceden en el intestino. Los investigadores razonaron que cuando esto sucede, las bacterias benéficas podrían retirarse a la seguridad del apéndice, que no se ve afectado. Una vez que el sistema inmune ha superado la infección, las bacterias beneficiosas emergen del apéndice para recolonizar rápidamente el intestino.

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