¿Es posible caminar a través de las puertas del infierno y vivir? Los romanos pensaban que sí, y organizaron sacrificios elaborados por lo que creían que eran entradas al inframundo esparcidas por el antiguo Mediterráneo. Los sacrificios, toros saludables llevados a las puertas del infierno, murieron rápidamente sin intervención humana, pero los sacerdotes castrados que los acompañaban regresaron ilesos. Ahora, un nuevo estudio de un sitio antiguo sugiere que estos "milagros" pueden tener una explicación geológica simple.

El descubrimiento del lugar de las practicas de los romanos

Redescubierta hace solo 7 años, la puerta del infierno en la antigua ciudad de Hierápolis, en la actual Turquía, es una puerta de piedra que conduce a una pequeña gruta con forma de cueva. La puerta estaba construida en una pared de arena rectangular, abierta, coronada por un templo y rodeada de asientos de piedra para los visitantes. La ciudad se encuentra en una de las áreas geológicamente más activas de la región; Hace 2200 años, se creía que sus fuentes termales tenían grandes poderes curativos.

Pero una fisura profunda que corre debajo de Hierápolis emite constantemente dióxido de carbono volcánico (CO2), que se derrama como una niebla visible. La puerta, también conocida como el Plutonio, para Plutón, el dios del inframundo, está construida directamente sobre ella. En 2011, los arqueólogos demostraron que la puerta sigue siendo mortal: las aves que vuelan demasiado cerca se sofocan y mueren.

Ahora, un equipo de investigación dirigido por el biólogo de volcanes Hardy Pfanz de la Universidad de Duisburg-Essen en Alemania ha estudiado el potencial de muerte del santuario con mayor detalle.

Pfanz y sus colegas midieron la concentración de CO2 en la arena a lo largo del tiempo. Durante el día, el calor del sol disipa el gas. Pero por la noche, el gas, un poco más pesado que el aire, se eleva y forma un "lago" de CO2 en el suelo cubierto de la arena. Es particularmente mortal al amanecer, cuando la concentración de CO2 40 centímetros por encima del piso de la arena alcanza el 35%, suficiente para asfixiar y matar animales o incluso personas en pocos minutos, dice Pfanz. Pero las concentraciones disminuyen rápidamente con la altura.

El sacrificio de los sacerdotes eunucos

Los sacerdotes eunucos probablemente hicieron sus sacrificios solo en la mañana o en la tarde, cuando la concentración del gas era más alta, dice Pfanz. Los animales de sacrificio no eran lo suficientemente altos como para mantener la cabeza completamente alejada del lago de CO2, y cuando se mareaban, sus cabezas habrían bajado aún más, exponiéndolos a concentraciones de CO2 más altas y llevando a la muerte por asfixia.

Los sacerdotes, sin embargo, eran lo suficientemente altos como para mantener la cabeza por encima de los gases peligrosos, y pueden haber estado parados en las piedras para aumentar su altura. "Ellos ... sabían que el aliento mortal de [el mítico sabueso del infierno] Kerberos solo alcanzaba una cierta altura máxima", dice Pfanz.

Strabo, un antiguo historiador griego que visitó el Plutonio en Hierápolis hace unos 2000 años, registró que los sacerdotes incluso podían poner sus cabezas dentro de la puerta del infierno y no sufrir malos efectos.

Strabo pensó que esta inmunidad pudo deberse a su castración. Pfanz cree que conocían el entorno químico local. Por ejemplo, él piensa que los sacerdotes habrían tenido cuidado de evitar acercarse demasiado a la puerta más que al mediodía, cuando el santuario era relativamente seguro.

El arqueólogo Francesco D'Andria de la Universidad de Salento en Lecce, Italia, quien dirigió el equipo que descubrió el plutonio en Hierápolis en 2011, no está tan seguro. Su equipo ha encontrado muchas lámparas de aceite antiguas inmediatamente alrededor de la puerta del infierno, lo que sugiere que los sacerdotes pueden haberse aventurado cerca de él por la noche a pesar de los peligrosos niveles de CO2.

Los nuevos hallazgos son "tremendamente emocionantes", dice Gil Renberg, un clasicista que investiga las creencias religiosas griegas y romanas en la Universidad de Nebraska en Lincoln. "Esta información científica demuestra la veracidad de las fuentes antiguas y ayuda a explicar no solo por qué las personas podían ingresar, sino también por qué los animales morirían".

Es probable que al menos algunos de los otros Plutonio funcionen de la misma manera. Renberg cree que los métodos de estudio químico utilizados por Pfanz y su equipo podrían ayudar a dar una idea más firme de la ubicación exacta de la puerta al infierno en un sitio llamado Akaraka, también en la actual Turquía.

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