El Representante John Culberson (R-TX), que preside un panel de gastos de la Cámara de Representantes de Estados Unidos que fija los niveles de financiación de la National Science Foundation (NSF), insinúa que quiere que NSF respalde el Thirty Meter Telescope (TMT), un $ 1400 millones de instalaciones propuestas para Mauna Kea en Hawai y el Telescopio Gigante de Magallanes (GMT), un telescopio de 25 metros ya en construcción en el desierto de Atacama en el norte de Chile.

El primer paso se llevó a cabo el jueves 9 de mayo, cuando se espera que el comité de asignaciones de la Cámara de Representantes complete el proyecto de ley de gasto de $ 62 mil millones de Culberson que cubre la NSF y varias otras agencias federales de ciencia.

Aunque los detalles de ese proyecto de ley no se han hecho públicos, Culberson parece ansioso de proporcionar un anticipo para una inversión significativa de NSF en al menos uno de los proyectos de telescopio de mil millones de dólares mediante el uso de la cuenta de construcción nueva de la agencia.

"Estoy profundamente interesado en ver a NSF comenzar a participar en el telescopio de 30 metros en Chile", dijo Culberson a ScienceInsider después de que su subcomité aprobó por unanimidad el proyecto de ley de gastos el 9 de mayo.

Su observación es difícil de analizar

La observación de Culberson es difícil de analizar porque el TMT está planificado para Hawái, no para Chile, y porque no deja claro si se refería al apoyo para uno o ambos proyectos.

Pero el interés del legislador en promover un proyecto de astronomía basado en tierra identificado como una alta prioridad por la comunidad científica es bien conocido. En 2010, un panel de las Academias Nacionales de Ciencias, Ingeniería y Medicina de EE. UU. (NASEM) clasificó un telescopio espejo gigante segmentado como su tercera prioridad para la astronomía terrestre en la próxima década. Y TMT y GMT son los dos proyectos liderados por los EE. UU. Que se ajustan a esa descripción (aunque el informe decadal también discutió los planes del Observatorio Europeo Austral para construir un Telescopio Europeo Extremadamente Grande de 39 metros, ahora en construcción en Chile).

Aunque el informe decadal de NASEM sugirió que la NSF suponga aproximadamente una cuarta parte del costo de uno de los dos proyectos liderados por los EE. UU. La NSF siempre ha defendido la pobreza. Hasta la fecha, su único soporte directo para cualquiera de los telescopios ha sido una subvención de planificación de $ 1 millón para el TMT, una adjudicación de 5 años que vence a fines de este año.

El gasto que implementara se hará desde la cuenta de la agencia

El mecanismo probable para el financiamiento sostenido de NSF sería a través de la cuenta de Major Research Equipment and Facilities Construction (MREFC) de la agencia.

La factura de Culberson exige casi triplicar el tamaño de esa cuenta en 2019, a $ 268 millones. La cuenta ahora está soportando otros dos telescopios en construcción -el Telescopio Solar Daniel K. Inouye en Hawaii y el Telescopio de Levantamiento Sinóptico Grande en Chile-, pero se espera que el telescopio solar se complete el próximo año.

NSF también está utilizando la cuenta de toda la agencia para financiar la construcción de tres buques de investigación de tamaño mediano.

Culberson sugirió que el aumento de su infraestructura propuesta también sería una bendición para ese proyecto, que tradicionalmente ha sido defendido por el Senado sobre la oposición de su panel. "Estoy haciendo todo lo posible para aumentar la flota de NSF, que hace un gran trabajo", dijo a ScienceInsider después del marcado. "Las universidades de todo el país dependen de esos barcos, y quiero asegurarme de que NSF tenga los recursos que necesita".

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