El virus de la hepatitis B (VHB) que destruye el hígado mata a casi un millón de personas cada año. Ahora, un par de nuevos estudios genéticos sugieren que el patógeno ha estado con nosotros al menos desde las viejas civilizaciones.

Hasta ahora, la evidencia más antigua de VHB era una cepa descubierta en una momia italiana del siglo XVI. En el nuevo trabajo, un equipo liderado por el genetista Eske Willerslev de la Universidad de Cambridge en el Reino Unido ordenó los genomas enteros de 304 personas encontradas en sitios arqueológicos en Eurasia, la mayoría datan de las edades de Bronce y Hierro (aproximadamente 3500 aC hasta 500 a.

) Rápidamente reconocieron la firma genética del VHB en 12 individuos. La muestra más antigua, de un hombre, tenía alrededor de 4500 años y se encontró en una antigua tumba en Osterhofen, Alemania.

Luego, el equipo comparó las secuencias de ADN de estos virus antiguos con las versiones modernas del VHB y usó técnicas avanzadas de modelado matemático para estimar cuánto tardarían estas variaciones en aparecer dada su prevalencia en las poblaciones a través del tiempo.

Los datos revelaron que el virus probablemente se originó aproximadamente entre 13.600 a. C. E. y 9600 B.C.E., informan hoy en Nature.

Otro estudio dirigido por el genetista Johannes Krause en el Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana en Jena, Alemania, encontró rastros de VHB en la pulpa dental de tres esqueletos de Alemania que datan de 3200 a. C. E. a 5000 B.C.E. Teniendo en cuenta los resultados de ambos estudios, "[VHB] parece haber sido bastante común en el pasado", dice Krause, cuyo equipo informó su trabajo a principios de esta semana en un documento publicado en el servidor de preimpresión de bioRxiv.

Eso no es necesariamente una sorpresa, dice, pero señala el camino para que los investigadores futuros investiguen otras enfermedades antiguas.

Una vieja hipótesis dice que los chimpancés fueron los primeros en tener esta enfermedad

Una popular hipótesis, basada en el hecho de que los chimpancés y los gorilas tienen cepas de VHB extremadamente similares a los humanos, ha sugerido que el virus pudo haber surgido en África y luego haber entrado en contacto con humanos durante la caza o el corte de la carne.

A partir de ahí, el virus podría haber proliferado en diferentes cepas a medida que los humanos se filtraron en Eurasia hace unos 80,000 a 120,000 años.

El equipo expresa que la enfermedad vino por los seres humanos

Los hallazgos del equipo de Willerslev sugieren una intrigante posibilidad alternativa: que el VHB pudo haber surgido mucho más recientemente en humanos que vivían en Eurasia o incluso en América del Norte, luego se transmitió a humanos y primates no humanos en África, aunque el mecanismo de tal transmisión es turbio.

Esta línea de tiempo encaja con los comienzos de la civilización humana, cuando poblaciones más grandes y rutas comerciales habrían ayudado a que la enfermedad se extendiera y se transformara en nuevas cepas.

Krause, sin embargo, es escéptico sobre las estimaciones de cuándo surgió el virus. El VHB recombina el material genético de su huésped, por lo que las técnicas de datación molecular típicas basadas en las tasas de mutación genética no funcionan, dice.

Hendrik Poinar, un genetista evolutivo de la Universidad McMaster en Hamilton, Canadá, que no participó en la investigación, está de acuerdo en que estas limitaciones hacen que sea difícil especular sobre los orígenes cronológicos del virus dados los datos actuales. "Decir cualquier cosa sobre el momento del origen del VHB es incierto en este punto".

Pero independientemente de la edad del VHB, "estos documentos muestran muy bien que se pueden encontrar muestras de patógenos en el ADN que tiene miles de años", dice. "La interacción de este virus con los humanos es una dinámica que se ha estado desarrollando durante milenios".

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