Compara el veloz Shetland sheepdog con el perezoso St. Bernard, y está claro que los genes de un perro juegan un papel importante en lo atlético que es. Ahora, en la reunión de Biología de Genomas aquí, los científicos informan que identificaron 59 genes relacionados con el atletismo canino, que aparentemente afectan todo, desde la frecuencia cardíaca hasta la fuerza muscular. Los primeros resultados sugieren que algunos pueden ayudarnos a comprender a las superestrellas humanas.

"A través de los perros, se han seleccionado todo tipo de rasgos de una manera extrema", dice Alexander Godfrey, un genómico del Instituto Whitehead Institute de Massachusetts en Cambridge, que no participó en el trabajo.

Como tal, la genómica del perro representa "un sistema bastante único y poderoso" para estudiar cómo los genotipos o conjuntos de genes dan como resultado fenotipos o conjuntos de características observables en todo tipo de animales.

El nuevo estudio examino lo mas complejo de los genes

El trabajo basado en perros ha producido genes de amistad, tipo de cabello y otros rasgos relativamente simples. Pero este nuevo estudio examinó los más complejos, gracias a un nuevo recurso: una base de datos mundial próxima a ser lanzada de las secuencias del genoma completo de 722 perros en alrededor de 450 razas, junto con secuencias para parientes caninos, incluidos los lobos, zorros y chacales.

Jaemin Kim, un postdoc que trabaja con el genoma canino Elaine Ostrander en el Instituto Nacional de Investigación del Genoma Humano en Bethesda, Maryland, se centró en el atletismo, en parte porque se preguntaba por qué no era mejor en su deporte favorito: el baloncesto.

Decidió comenzar con los genes que transforman a los perros deportivos como punteros, setters y retrievers en los Michael Jordan del mundo canino. Él y sus colegas compararon los genomas de 21 individuos de 10 razas de caza deportiva con 27 individuos de nueve razas terrier.

Los cincuenta y nueves genes se destacaron en el ADN de los perros

Cincuenta y nueve genes, o las regiones que los controlan, se destacaron, con ciertas versiones del ADN mucho más comunes en los perros deportivos, informó Kim en la reunión.

Él y sus colegas no pudieron verificar fácilmente sus efectos sobre el rendimiento atlético, pero la mayoría están relacionados con rasgos como el flujo sanguíneo, la frecuencia cardíaca, la fuerza muscular e incluso la percepción del dolor. Uno parece ayudar a los perros a mantener la calma después de escuchar un disparo, agregó, lo que puede hacer que sean compañeros de caza estables; una versión diferente en terriers puede explicar su conocido neuroticismo.

Para examinar el papel de estos genes en otras razas, Kim necesitaba una forma estándar de evaluar el atletismo.

Decidió usar pruebas de agilidad, competencias en las que los perros, guiados por sus dueños, maniobran a través de una carrera de obstáculos en el menor tiempo posible. Los datos de la Asociación de agilidad de perros de los Estados Unidos le permitieron calcular las razas con mejores resultados: collies fronterizos y perros pastores de Shetland. Lo peor fueron Terranova, bulldogs y mastines.

Luego, comparó genomas completos de los mejores y los peores, buscando diferencias en los 59 genes. Solo uno demostró ser significativo, un gen llamado ROBO1 que afecta la capacidad de aprendizaje.

Entonces, cuando se trata de agilidad, dijo Kim, parece que un atributo mental puede importar más que los físicos. "Parece que se trata más de una cuestión de capacitación", dice Sarah Tishkoff, genetista evolutivo de la Universidad de Pensilvania, que no participó en el trabajo.

"Es interesante pensar qué genes están asociados con qué rasgos", dice Godfrey. "Que sea un gen que no esté involucrado con los músculos no es obvio". Aunque los ensayos de agilidad son una buena medida, Godfrey advierte que, en general, los humanos son notoriamente malos para evaluar objetivamente a sus propios perros y a los de otras personas.

Y se pregunta si, incluso con agilidad, los jueces terminan "puntuando aspectos del comportamiento humano [que les gusta] que les gusta" y no la agilidad per se, señala. Otro problema es que hay otros tipos de atletismo. Los perros de pastoreo, por ejemplo, son grandes atletas que compiten por mantener el ganado juntos y se dirigen en la dirección correcta, a pesar de que no son tan musculosos. Kim está comenzando a observar la base genética de ese comportamiento.

Ostrander dice que los nuevos resultados podrían algún día ayudarnos a comprender mejor la base genética del atletismo en humanos.

Ya, otros investigadores han implicado a uno de los 59 genes para mejorar el rendimiento humano al mejorar el flujo sanguíneo, y es probable, dice ella, que otros también sean importantes. Los perros sufren muchos de los mismos problemas de salud que las personas y las versiones caninas de los genes relevantes serán más fáciles de rastrear. Debido a que los criadores trabajan arduamente para mostrar rasgos específicos en sus perros, "se obtienen mutaciones en vías que tienen efectos dramáticos", explica Tishkoff.

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