La materia orgánica y la carga de nutrientes en los ecosistemas acuáticos afectan la estructura y función del ecosistema y pueden resultar en eutroficación e hipoxia. La hipoxia a menudo se atribuye a la contaminación antropogénica y no es común en los ríos no contaminados. La carga de materia orgánica del hipopótamo causa la ocurrencia repetida de hipoxia en el río Mara, África oriental. Documentamos 49 eventos de flujo alto durante 3 años que causaron la disminución del oxígeno disuelto, incluidos 13 eventos que producen hipoxia y 9 muertes de peces en 5 años.

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El vínculo fuerte de los experimentos y los modelos

La evidencia de experimentos y modelos demuestra un fuerte vínculo mecanicista entre el enjuague de las piscinas de hipopótamos y la disminución del oxígeno disuelto en el río.

Este fenómeno puede haber estado más extendido en toda África antes de que las poblaciones de hipopótamos se redujeran severamente.

La hipoxia frecuente puede ser una parte natural de la función de los ecosistemas fluviales tropicales, particularmente en los ríos impactados por la fauna silvestre de gran tamaño.

Los ecosistemas acuáticos a menudo reciben una carga sustancial de materia orgánica y nutrientes de fuentes naturales en la cuenca, así como de descargas antropogénicas. Los bajos niveles de carga pueden estimular la productividad y aumentar la diversidad. Mayores niveles de carga pueden conducir a eutrofización, hipoxia, pérdida potencial de diversidad y alteración del funcionamiento del ecosistema. La carga de materia orgánica y nutrientes por encima de un umbral crítico da como resultado una sobrecarga que cambia el sistema de un estado aeróbico a uno anaeróbico.

Es poco común la hipoxia en los ríos de agua dulce

La hipoxia en los ríos es poco común debido a las altas tasas de reaeración en las aguas que fluyen, y típicamente se asocia con una alta carga de nutrientes antropogénicos cuando ocurre.

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Sin embargo, se han documentado eventos hipóxicos naturales en algunos ríos tropicales durante la inundación de la llanura de inundación después del secado estacional, y los peces [VIDEO]en los ecosistemas que regularmente se vuelven hipóxicos muestran una variedad de adaptaciones para soportar el estrés hipóxico.

Aunque rara, la hipoxia en los ríos que no experimentan hipoxia con regularidad puede ser catastrófica para la biota del río, lo que a menudo lleva a la muerte generalizada de peces u otras alteraciones en la composición y el comportamiento de la comunidad de peces.

Los eventos hipóxicos recurrentes frecuentes rara vez se documentan en ecosistemas fluviales que no sean de llanuras de inundación, pero pueden ser posibles en condiciones de carga muy alta de materia orgánica.