Las ratas ciegas podrían ser una verdadera revelación para la ciencia evolutiva. Según un nuevo estudio, los roedores excavadores son clave para responder a una pregunta controvertida sobre cómo surgen nuevas especies.

El sexo es un hecho casi universal de la vida que ayuda a diseminar genes a través de una población. Cuando una cadena de montañas u otros bloques de barreras físicas se diseminan, una población puede evolucionar a dos grupos genéticamente distintos que ya no pueden cruzarse con éxito.

Este proceso se conoce como especiación alopátrica.

En teoría, nuevas especies pueden formarse incluso sin una barrera física para forzar el problema. La variación natural significa que algunos individuos en una población pueden comportarse de manera diferente a sus compañeros, por ejemplo, y con el tiempo las diferencias pueden ser lo suficientemente grandes como para prevenir el flujo de genes. Exactamente con qué frecuencia ocurre esta especiación simpátrica en la naturaleza sigue siendo un tema de debate caliente.

El biólogo evolutivo Nevo cree en la teoría de la rata ciega

Eviatar Nevo, un biólogo evolutivo de la Universidad de Haifa en Israel, cree que la especiación simpátrica podría ser mucho más común de lo que generalmente se cree, y dice que ha encontrado un método para ayudar a probarlo.

Su equipo ha estado estudiando la rata ciega de las montañas de la Alta Galilea (Spalax galili) en una pequeña área del norte de Israel donde la actividad geológica ha empujado la roca ígnea de basalto contra el lecho rocoso de la tiza. El límite geológico agudo se refleja en la superficie: algunas plantas que viven por encima de la tiza no se ven por encima del basalto, y viceversa.

Las ratas ciegas ciegas se encuentran tanto en los suelos derivados de basalto como en los derivados de la cal, y el equipo de Nevo estudió su ADN mitocondrial. Aunque en algunos lugares las ratas topo en los dos tipos de suelos están separadas por unos pocos metros de tierra excavada con facilidad, los investigadores encontraron claras diferencias genéticas.

"Las poblaciones difieren en hasta un 40% de su ADN mitocondrial", dice Nevo, quien informa sus hallazgos en línea hoy en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias. A pesar de la falta de cualquier barrera física, "el flujo de genes entre las diferentes poblaciones que habitan en el suelo es muy bajo". Tiene evidencia preliminar de que las ratas topo macho y hembra tomadas de un tipo de suelo prefieren aparearse entre sí incluso en presencia de ratas topo del otro tipo de suelo, aunque dice que se debe hacer más trabajo para demostrar que esta preferencia es lo suficientemente fuerte para explicar las diferencias genéticas

Nevo dice que si se les da suficiente tiempo, las ratas topo de basalto pueden llegar a ser tan distintas genéticamente que ya no pueden criar con ratas topo de tiza, en otras palabras, cree que sus resultados muestran una especiación simpátrica en acción.

Además, dice que los ecólogos podrían encontrar muchos más ejemplos de especiación simpátrica al estudiar las numerosas localidades del mundo con límites ecológicos afilados. Nevo predice que las poblaciones a ambos lados del límite mostrarán adaptaciones únicas que no les permitirán cruzarse, aunque los individuos de las dos poblaciones entren en contacto regularmente porque el límite no es una barrera física.

El biólogo evolutivo Jerry Coyne no se encuentra a favor del estudio de la rata ciega

Jerry Coyne, un biólogo evolutivo de la Universidad de Chicago en Illinois, no está convencido. Él identifica un problema claro: solo el tiempo dirá si las dos poblaciones de ratas topo realmente se vuelven incapaces de cruzarse; hasta que lo hagan, es demasiado pronto para agregar esto a la pequeña pila de eventos de especiación simpátrica confirmados.

"Planeamos llevar a cabo experimentos adicionales de hábitat y elección de pareja, que son la demostración decisiva del origen de una nueva especie", replica Nevo.

Sergey Gavrilets, un biólogo evolutivo de la Universidad de Tennessee, Knoxville, se siente más cómodo con la idea de que las ratas topo pueden estar experimentando especiación. Pero, ¿es especiación simpátrica? "No lo sé", dice. Las dos poblaciones ciertamente viven una al lado de la otra en la actualidad, pero es un reto demostrar que las diferencias genéticas entre ellas no se establecieron en una fecha anterior cuando las dos estaban físicamente separadas.

Dicho esto, Gavrilets coincide con Nevo en que los límites ecológicos agudos pueden ser ubicaciones "especialmente prometedoras" para buscar ejemplos de especiación simpátrica, ejemplos que podrían resolver la controversia sobre cuán común es en realidad el proceso.

Pero Coyne cree que esta búsqueda está mejor enfocada en islas oceánicas que son lo suficientemente pequeñas como para descartar episodios anteriores de separación física. "La especiación simpátrica podría ser más común de lo que pensamos", dice. "Pero se necesita un conjunto de circunstancias propicio para mostrar eso".

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