Es probable que Emily Fischer sea una de las pocas personas cuyos planes veraniegos se vieron impulsados ​​por un pronóstico reciente de que gran parte del oeste de Estados Unidos enfrenta una temporada de incendios forestales peor de lo normal. Se espera que el clima excepcionalmente cálido y la sequía, junto con un montón de pasto seco y arbustos, creen las mejores condiciones para las llamas este verano, anunciaron funcionarios federales el 10 de mayo.

El pronóstico tiene a los funcionarios locales preparándose para lo peor.

Pero representa una oportunidad para Fischer, un científico atmosférico de la Universidad Estatal de Colorado en Fort Collins que se está preparando para pasar el verano volando a través de penachos de humo de pólvora a bordo de un avión de carga C-130 repleto de equipos científicos. Los vuelos son el punto culminante de un esfuerzo sin precedentes, que cuesta más de $ 30 millones, que involucra aviones, satélites, furgonetas con instrumentos e incluso investigadores que viajan a pie. En los próximos 2 años, dos campañas coordinadas, una financiada por la National Science Foundation (NSF) y la otra por la NASA y la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA), buscan comprender mejor la química y la física del humo de incendios forestales, como así como también cómo afecta el clima, la contaminación del aire y la salud humana.

"Este es sin duda el experimento de fuego más grande que jamás haya sucedido", dice el químico atmosférico Carsten Warneke del Laboratorio de Investigación del Sistema Terrestre de la NOAA en Boulder, Colorado, uno de los principales científicos. El humo de los incendios forestales, agrega, es "uno de los mayores problemas que enfrenta la calidad del aire y los problemas climáticos en el futuro".

Esta problemática aumenta cada vez mas por los incendios que pasan en los bosques

El problema aumenta a medida que el tamaño y la intensidad de los incendios forestales aumentan en el oeste de los Estados Unidos, marginando a las comunidades de humo.

Los incendios forestales representan más de dos tercios de las partículas en el oeste en días que exceden los estándares federales de aire limpio, según un estudio de 2016 en la revista Climate Change. Y es probable que el calentamiento global avive aún más el fuego en los próximos años, haciendo que las tierras silvestres sean más combustibles. A mediados de siglo, más de 80 millones de personas que viven en gran parte de Occidente pueden esperar un aumento del 57% en el número de "ondas de humo", eventos que envuelven a una comunidad durante 2 días o más, según el estudio de 2016.

Las consecuencias para la salud pública pueden ser aleccionadoras; el humo incluye una variedad de compuestos nocivos y pequeñas partículas que pueden complicar la respiración y promover enfermedades. Es probable que otras partes de las Américas, así como Europa, África, Asia y Australia experimenten la misma oleada de incendios forestales provocada por el clima, según investigadores del Servicio Forestal de los EE. UU.

Este problema ha sido poco atendido por algunos científicos

A pesar de la amenaza potencial, el humo de los incendios forestales ha recibido poca atención científica sostenida.

Las dos nuevas campañas apuntan a cambiar eso. Este año, el equipo financiado por la NSF que incluye Fischer pretende volar su C-130 instrumentado a través de 15 a 20 penachos de incendios forestales. Y el próximo año, los investigadores de la NASA y la NOAA tendrán acceso a un avión más grande -un avión DC-8- que recorrerá cielos ahumados en todo Estados Unidos.

Uno de los objetivos es inventariar los productos químicos liberados por los incendios forestales, incluidos los óxidos de nitrógeno y el monóxido de carbono, y una amplia gama de compuestos orgánicos volátiles.

Los modelos actuales para predecir la composición química del humo, que dependen en gran medida de las observaciones satelitales, tienen un gran margen de error, dice Warneke. En parte, eso se debe a la incertidumbre sobre la cantidad de vegetación que consumen los incendios forestales. Los nuevos estudios que combinan datos de satélites, aeronaves e investigadores en tierra que examinan los sitios de quemaduras deberían ayudar a afinar esas estimaciones.

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