Agregue su nombre a una lista de espera para un trasplante de riñón en los Estados Unidos hoy, y se unirá a unas 100.000 personas, muchas de las cuales ya han estado esperando años. La escasez de órganos salvavidas para trasplantes ha aumentado las esperanzas de órganos sustitutos de los cerdos, que tienen una anatomía similar a la de los humanos. Pero décadas de contratiempos científicos han mantenido los ensayos clínicos de ese enfoque, llamado xenotrasplante, en el horizonte.

Algunos equipos están masticando un poco.

Estimulados por los resultados recientes en experimentos con monos, algunos investigadores aquí en una reunión de la Asociación Internacional de Xenotrasplantes están considerando las pruebas en seres humanos.

"Lo que pensamos que estaba muy lejos parece llegar al futuro cercano", dice Muhammad Mohiuddin, un cirujano de trasplante cardíaco de la Facultad de Medicina de la Universidad de Maryland. Él moderó una sesión previa a la reunión en la que los científicos discutieron los avances con los funcionarios de la Administración de Alimentos y Medicamentos de EE.

UU., Que revisaría cualquier solicitud para un ensayo clínico.

El trasplante de riñón y corazón son los mas importantes para los médicos

Los equipos que se centran en los trasplantes de riñón y corazón ahora tienen resultados que están ansiosos por compartir con los reguladores. En los últimos años, han logrado reducir, aunque no eliminar, la respuesta inmune violenta que los órganos de los cerdos trasplantados normalmente provocan en los monos. A principios de este año, un equipo de la Universidad de Emory en Atlanta, Georiga, anunció que un riñón de un cerdo genéticamente modificado había sufrido un mono macaco rhesus durante más de 400 días antes de ser rechazado, rompiendo el récord en más de 250 días.

Y hoy, un grupo de investigadores encabezados por Bruno Reichart de la Universidad de Munich en Alemania anunciaron que casi habían duplicado el récord de supervivencia anterior para un trasplante de corazón de cerdo que mantenía la vida en un mandril, a 90 días.

El diseño experimental del estudio requirió que el grupo suspendiera el experimento a los 3 meses, aunque el mandril todavía estaba "en muy buenas condiciones", dijo el cirujano cardiólogo de la Universidad de Munich, Paolo Brenner, después de la presentación.

Es el primer animal en alcanzar un hito, establecido hace casi 20 años por la Sociedad Internacional de Trasplante de Corazón y Pulmón, para determinar si un enfoque de xenotrasplante es lo suficientemente seguro como para probarlo en humanos, señala Brenner. Las pautas de la sociedad son que el 60% de los animales en un estudio debe sobrevivir al menos 3 meses. El equipo de Brenner ahora está trabajando para repetir los resultados en más mandriles, y esperan lanzar un ensayo clínico en 2 o 3 años.

El miedo de que los trasplantes contengan virus porcinos al colocarlos en los humanos

Esas son buenas noticias para un campo que atravesó un período prolongado de dificultades. Después de una avalancha de optimismo e inversión a principios de la década de 1990, la lucha para superar la respuesta inmune del huésped y el temor de que los órganos puedan transmitir virus porcinos a los humanos ahuyenta a los financiadores farmacéuticos. Pero los nuevos regímenes de medicamentos inmunosupresores y una gran cantidad de nuevas variedades de cerdos modificados genéticamente han cambiado la ecuación, dice el inmunólogo de trasplantes David Cooper de la Universidad de Alabama en Birmingham. Con herramientas de edición de genes como CRISPR, los científicos ahora pueden eliminar azúcares que provocan inmune desde la superficie de las células de cerdo, introducir genes humanos que regulan la coagulación sanguínea para evitar coágulos peligrosos y cortar secuencias virales que algunos temen podrían infectar a un huésped humano.

A pesar de todo el optimismo, los investigadores están lejos de poder ofrecer a los pacientes un órgano con una garantía de por vida.

Todavía están descubriendo nuevos mecanismos de rechazo inmune y debatiendo qué cambios genéticos son mejores para los cerdos. Y otros órganos presentan mayores desafíos. El pulmón, por ejemplo, ha demostrado ser muy sensible a la inflamación, y los animales experimentales han sobrevivido solo unos pocos días.

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