Pregúntele a cualquier oceanógrafo cómo las aguas superficiales ricas alcanzan las profundidades del océano, y probablemente le dirá dos cosas: viento y olas. Ahora, un nuevo estudio sugiere que deberían agregar un tercer factor: el camarón. Colectivamente, dicen los científicos, estos pequeños invertebrados empujan tanta agua que sus acciones -y las de otras criaturas marinas que pululan- deberían incluirse en los modelos de circulación oceánica, que ayudan a predecir el papel que juegan los mares en el cambio climático.

"Si enjambre o no se suma a la mezcla genuina ha sido la gran pregunta en este negocio durante la última década más o menos", dice Nicholas Butterfield, un paleobiólogo de la Universidad de Cambridge en el Reino Unido que no participó en el trabajo. "Este estudio es un muy buen reclamo para clavarlo".

Las criaturas marinas pueden afectar la circulación oceánica

Intrigado por la idea de que las criaturas marinas podrían afectar la circulación oceánica, el ingeniero John Dabiri, que se especializa en mecánica de fluidos en la Universidad de Stanford en Palo Alto, California, y sus colegas idearon una forma de estudiar el enjambre de camarón en el laboratorio.

Llenaban tanques pequeños con camarones de salmuera y agua de diferentes densidades. Debido a que el agua refracta la luz de acuerdo con su densidad, podían ver el agua mientras giraba sobre el camarón. Dabiri se sorprendió de lo grandes que eran estos remolinos, en relación con el tamaño del camarón.

Así que su equipo construyó dos grandes tanques, uno de 1.2 metros de alto y equipado con diodos emisores de luz azul y uno de 2 metros de altura iluminado con un láser azul. Los científicos agregaron agua de dos salinidades diferentes y hasta 135,000 camarones de salmuera a cada uno.

Después de que los camarones se asentaron en el fondo, los investigadores encendieron las luces o el láser, haciendo que los camarones nadasen hacia la superficie. En algunos experimentos, agregaron partículas microscópicas para que pudieran detectar mejor el flujo de agua.

Las capaz del camarón hizo que se mezclara el agua 1000 veces mas rápido

El camarón hizo que las dos capas de agua se mezclen 1000 veces más rápido de lo que lo harían si se dejaran en sus propios dispositivos, informan hoy Dabiri y sus colegas en Nature. Los remolinos individuales creados por cada camarón no hacen mucho, pero a medida que se arremolinan, suman un flujo descendente significativo.

La diferencia es similar a lo que sucede cuando mezclas la crema en el café en lugar de dejar que la crema se hunda. "Así es como los animales tienen un efecto colectivo", dice Dabiri.

En el océano, se acumulan millones de krill mucho más grandes en enjambres de hasta cientos de metros de largo para migraciones diarias ascendentes de hasta un kilómetro. Así que Dabiri sospecha que su impacto en la circulación del océano es profundo, tal vez incluso más que el del viento. Esta migración puede transportar calor, nutrientes, microbios y carbono hacia abajo.

Butterfield, también, cree que este efecto es bastante poderoso, y que incluso puede haber ayudado a la vida temprana a evolucionar. Hoy, dice, el empuje hacia abajo de los animales incluso afecta la cantidad de carbono secuestrado en los océanos profundos. "Ahora está claro que la ecología animal debe tenerse en cuenta en los modelos de cómo funcionan los océanos modernos".

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