CATONSVILLE, Md. - Ryan Odom estaba nervioso esa mañana de la primavera pasada cuando Jairus Lyles y su madre, Carol Motley, vinieron a verlo a su oficina que da a la cancha en el antiguo RAC Arena en la Universidad de Maryland-Condado de Baltimore.

Un programa que había ganado un total de 41 juegos

Odom acababa de terminar su primera temporada en UMBC. Un año después de terminar último en la Conferencia de América del Este con un récord general de 7-25, los Retrievers se habían ido 21-13, terminaron quintos en la liga con un récord de 9-7 y llegaron a las semifinales del torneo CollegeInsider.com. Para un programa que había ganado un total de 41 juegos en las siete temporadas anteriores, eso representó un progreso masivo.

Lyles había sido la pieza clave, con un promedio de casi 19 puntos y 6.6 rebotes por partido, además de convertirse en una fuerza de defensa.

Ahora, Odom pensó que podría estar perdiéndolo. "Hablé con Jairus y su madre al final de la temporada", dijo el viernes, bebiendo una taza de café en el sindicato de estudiantes UMBC. "Les dije que quería lo mejor para Jairus". Sonrió. "También les dije las razones por las que quedarme aquí no podría ser una mala decisión para él".

Lyles se graduó de DeMatha High en 2013, jugó - o más exactamente, apenas jugó - en VCU por un año, luego se transfirió brevemente a Robert Morris antes de encontrar un hogar cerca de casa en enero de 2015. Ahora, a dos meses de obtener un título en psicología y sociología, la posibilidad de perseguir las luces brillantes en una conferencia de poder estaba allí si él lo quería.

"Aunque nunca lo quise realmente", dijo el viernes. "No puedo decir que no pensé en eso. Pero el trabajo aquí no fue terminado. No podía imaginar dejar a mis compañeros de equipo y, para ser honesto, pensé en el legado. Siento que me iré de aquí dejando una marca. No podría haber hecho eso en otro lugar en una temporada. Sentí que si me fuera, estaría decepcionando a la gente. No iba a hacer eso ".

Tan pronto como Lyles le dio la noticia a Odom, su entrenador estaba seguro de dos cosas: "Tuvimos la oportunidad de ser buenos este año y, Jairo iba a tener una gran temporada senior. Me dijo mucho sobre su madurez ". Al igual que muchos jugadores que se quedan fuera de una temporada, Lyles era un jugador de cuarto año que se estaba graduando con un año de elegibilidad restante. Eso significaba que podía transferirse como estudiante graduado y jugar de inmediato. Varias escuelas importantes le habían hecho saber, no directamente, por supuesto, ya que eso va en contra de las reglas, que estarían encantados de tenerlo.

El baloncesto era todo lo que Odom había sabido desde la niñez. Su padre, Dave, ganó 406 juegos como entrenador universitario en East Carolina, Wake Forest (donde reclutó a Tim Duncan) y Carolina del Sur. En la primavera de 2015, Ryan consiguió su primer trabajo como entrenador en jefe en Lenoir-Rhyne. En una temporada allí, llevó a la escuela a los últimos ocho del torneo de la División II. Eso y su pedigrí llamaron la atención de Hall.

Excelente área de reclutamiento

El potencial de UMBC fue lo que intrigó a Odom. "Sabía que habían pasado por momentos difíciles", dijo Odom, que siempre lanza las cosas de la manera más positiva posible. "Pero sabía que estaban construyendo un nuevo estadio [que se inauguró hace dos semanas]; Sabía que era una excelente área de reclutamiento y sabía que se había convertido en una muy buena escuela. Vi mucho potencial ".

Odom no solo lanza tópicos cuando habla de los académicos de UMBC. Bajo Freeman Hrabowski III, que ha sido el presidente de la escuela durante 26 años, UMBC ahora produce más graduados que cursan doctorados o títulos de escuelas de medicina que cualquier otra escuela en el país. Cuando llegó Odom, sabía exactamente una cosa sobre Lyles: "Podía anotar. Necesitaba más de él ". Lo que necesitaba era que Lyles fuera menos predecible, especialmente al final de los juegos cuando tendía a dominar el balón. Lyles, con una gran cantidad de ayuda de KJ Maura, armador de 5 pies y 8 pies de altura, se ha combinado para formar uno de los mejores jardines centrales en el país en las últimas dos temporadas.

Lyles ha anotado menos - 20.9 puntos por juego este invierno - que antes de Odom, pero se ha convertido en un jugador mucho mejor redondeado, mucho menos inclinado a tomar un mal tiro, especialmente tarde. También promedia 3.4 asistencias por juego y dos robos.

"Y, siempre toma el mejor jugador del otro equipo y lo trabaja", dijo Odom. "Es tan poco exigente como cualquier chico al que haya entrenado. Él escucha, es un líder natural y no creo que se haya perdido una clase desde que llegué aquí. De hecho, no creo que haya llegado tarde a una clase ". Lyles tuvo un promedio de calificaciones [VIDEO]de 4.0 como estudiante graduado el semestre pasado y planea jugar pro ball en algún lugar el próximo año. Está quinto en la lista de anotadores de todos los tiempos de la UMBC [VIDEO], a pesar de que jugó solo dos temporadas y media.