Es difícil saber a veces si Arsène Wenger es optimista o pesimista. Un romántico de fútbol que actúa como si realmente creyera que el mundo está dispuesto a atraparlo, el vaso del francés parece estar tan lleno como vacío, y ese puede ser el caso mientras reflexiona sobre el regreso del Arsenal a Europa.

Sin dudas, a Wenger le encantará ver quién tiene la cara en los dieciseisavos de final, el Östersund de Suecia, pero menos agradable para él será el calibre de los equipos que Arsenal podría enfrentar en rondas posteriores.

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Para las etapas eliminatorias de la Europa League de este año, podría decirse que son las más intrigantes y francamente difíciles desde que comenzó a existir la versión ampliada y más lucrativa de la Copa de la UEFA hace nueve años.

Hay grandes partidos

Entre los contendientes se encuentran los actuales líderes de la Serie A, el segundo equipo de La Liga, los subcampeones de la pasada temporada en la Bundesliga y suficientes caballos oscuros para llenar los puestos en Haydock Park. Si Arsenal planea tomar la competencia en serio a partir de ahora, tendrán que hacerlo de una manera difícil.

La presencia de Napoli, Atlético Madrid y RB Leipzig es una bendición para los neutrales y un impulso para la reputación del torneo de segundo nivel del fútbol europeo. Debido a lo difícil que sea, la Europa League lucha por ser vista no solo como de segundo nivel sino también de segundo nivel, particularmente por los clubes de élite. En una época en la que estar en la Champions League [VIDEO] es ser todo y todo para los ricos y poderosos, tener que competir en 'el otro' es considerado una molestia, una vergüenza o ambas cosas.

Es una lástima dada la consideración con que se celebró la Copa de la UEFA. Cuando dos equipos como máximo calificaron de un solo país para la Copa de Europa / Liga de Campeones, ser parte de la Copa de la UEFA fue considerado un logro. Para muchos, también fue el mejor de los dos torneos dada su profundidad de calidad. Pero luego la Liga de Campeones se hizo más grande y, en 1999, el torneo de abajo se mezcló con el de abajo, la Copa de Ganadores de la Copa, para crear algo completamente insatisfactorio.

La Uefa Cup también se volvió confusa, en particular el formato de grupo de un solo round-robin presentado en 2004 que se extendió a 40 equipos en ocho grupos y vio a los participantes jugar dos partidos en casa y dos fuera, pero ningún equipo en casa y lejos. Los tres primeros equipos de cada grupo que avanzaban a las etapas de eliminación directa no ayudaron a la cuestión y se les unieron los ocho equipos terceros de la fase de grupos de la Liga de Campeones.

Quieren recuperar el mérito perdido

La Copa de la UEFA se había convertido en un salón de segunda oportunidad para aquellos clubes que no lo habían cortado en la Liga de Campeones y el hecho de que haya continuado en la era de la Europa League ha hecho poco para disipar la sensación de que una competencia alguna vez prestigiosa ahora es de bajo prestigio, a pesar del cambio de nombre y la introducción de un formato más directo.

La disparidad en las recompensas financieras también es un problema: los ganadores de la Europa League de esta temporada recibirán 6,5 millones de euros en comparación con los 15,5 millones de euros para el equipo que gane la Champions League, como es el factor jueves a domingo, que para los clubes británicos en particular es una pesadilla, ya que significa jugar continuamente para ponerse al día con sus rivales.

Sin embargo, a pesar de todos los aspectos negativos, debe recordarse que la Europa League es uno de los dos principales trofeos europeos que se ofrecen a los equipos en todo el continente y, para el ganador, también otorga calificación automática a la Liga de Campeones.

Los involucrados serían sabios si se lo toman en serio, mientras que para los observadores externos ha habido mucho fútbol cautivador para disfrutar desde hace algún tiempo. Y este año, el nivel podría aumentar significativamente dados los equipos involucrados en las rondas eliminatorias, que se pusieron en marcha con el viaje de ida del CSKA Moscú a la Estrella Roja de Belgrado el martes.

"Los últimos 32 de la Europa League son muy apetitosos", dice el experto en fútbol europeo, Andy Brassell. "Napoli contra RB Leipzig es probablemente la elección de los vínculos. El encuentro del Borussia Dortmund con Atalanta y el partido de dos jóvenes en forma en Lyon y Villarreal también se ven bien, en un campo que cuenta con seis ex campeones de Europa ".

Napoli, Atlético y Leipzig están involucrados porque no pudieron clasificarse para los últimos 16 de la Liga de Campeones, por lo que su presencia, junto con la del CSKA, Celtic, Sporting Lisbon, Spartak Moscow y Borussia Dortmund, será considerada negativa por algunos , le ha dado a la competencia un aumento innegable de calidad. De repente, están involucrados Dries Mertens, Antoine Griezmann [VIDEO] y Naby Keita, junto con los talentos estelares que estuvieron en las etapas de grupos, como Nabil Fekir, Aleksandr Kokorin y Leonardo Bonucci.

En cualquier otro lado, vale la pena vigilar a Lazio, que se ha convertido en una fuerza rejuvenecida y de alto puntaje con Simone Inzaghi y Marsella, tercera en la Ligue 1 y siempre una fuente de fascinación. Y aunque la mezcla general en la Europa League de esta temporada no se compara con la que se ofrece en la Liga de Campeones, sigue siendo sorprendentemente rica. Llegue a la final en el Stade de Lyon el 16 de mayo, la Europa League incluso puede ser una competencia que haga sonreír a Wenger.