TOKIO, Japón - Chisporroteando los precios de las propiedades, una carga de deuda gimiente, turistas adinerados y magnates dispuestos a dar abultadas sumas para el arte: China comienza a parecerse a Japón antes de que estallara la burbuja económica a principios de los 90.

Las similitudes no se pierden en Beijing: el presidente Xi Jinping encargó un estudio para ayudar a China a evitar las trampas de Japón, según Bloomberg, a medida que el crecimiento se desacelera y las agencias de calificación hacen sonar la alarma sobre su deuda.

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Los temores sobre la carga de la deuda de China se incrementaron luego de que el FMI advirtió el martes 15 de agosto que la segunda economía más grande del mundo estaba en una ruta "peligrosa", instando a Beijing a tomar un curso más sostenible y acelerar las reformas estructurales.

China también fue degradada este verano por Moody's con la agencia de calificación crediticia citando la creciente deuda del país, desatando una airada respuesta de Pekín.

La inversión impulsada por la deuda en infraestructura y bienes inmuebles ha apuntalado el crecimiento de China durante años desde que la crisis financiera mundial diezmó el crecimiento en los mercados occidentales que el crecimiento de los exportadores en auge.

Japón fue el tigre asiático original, con un crecimiento que se incrementó en un promedio del 9.0% anual entre 1955 y 1973 en el largo boom de posguerra, convirtiéndolo en una de las grandes potencias económicas del mundo.

China también ha disfrutado de un crecimiento vertiginoso, reemplazando a Japón como la segunda economía del mundo en 2010, y no ha visto una sola recesión en décadas.

Unidos en deuda

Japón también está gimiendo bajo una enorme deuda nacional, el legado de las políticas monetarias y fiscales destinadas a impulsar el crecimiento.

La carga de la deuda de Japón es ahora más del 200% de su producto interno bruto. La deuda de China es de alrededor del 260% del PIB, frente a un 140% antes de la crisis financiera de 2008.

Años ochenta Japón mantuvo las tasas de interés bajas, creando liquidez excesiva en su Economía.

Las compras frenéticas hicieron que los precios de la tierra se cuadruplicaran entre mediados y finales de la década de 1980, y el índice bursátil Nikkei alcanzó casi 40,000 en 1989, el doble de su nivel actual.

Pero todo llegó a su fin cuando el banco central apretó bruscamente la política. Los precios de las acciones y la tierra se desplomaron, las empresas dejaron de invertir, los consumidores dejaron de gastar y los préstamos incobrables se acumularon.

Eso marcó el comienzo de un período de crecimiento bajo o nulo conocido como las "décadas perdidas".

Los precios de las acciones chinas se mantienen bastante alejados de sus máximos de 2015. Pero los precios de la vivienda continental han aumentado, particularmente en centros como Pekín, Shanghai y la potencia industrial sureña de Shenzhen.

Ambos países vieron su llegada al escenario mundial anunciada por la sorprendente adquisición de activos extranjeros, ya que las inversiones chinas en el extranjero alcanzaron los 170 mil millones de dólares el año pasado, un 44 por ciento desde 2015.

El Anbang Insurance de China compró el hotel Waldorf Astoria de Nueva York por casi $ 2 mil millones en 2014, mientras que el magnate Liu Yiqian compró el "Nu Couche" de Modigliani por un récord de $ 170.4 millones en 2015.

Esas adquisiciones de alto precio llevan la marca de cuando Sony adquirió Columbia Pictures por $ 3.4 mil millones en 1989 y Mitsubishi Estate pagó casi $ 850 millones por la participación de control en el operador del Rockefeller Center de Nueva York.

En 1990, el magnate del papel japonés Ryoei Saito compró "Portrait of Dr Gachet" de Vincent Van Gogh por $ 82.5 millones y "Bal du Moulin de la Galette" de Pierre-Auguste Renoir por $ 78.1 millones.

"Lo que es aterrador es que la gente en China está pensando: 'China es especial, así que estamos bien'. Así es exactamente como se sentía la gente en Japón durante la era de la burbuja ", dijo Kokichiro Mio, economista senior del Instituto de Investigación NLI.

Reining en los rinocerontes

Aun así, China no es una imagen espejo de Japón hace 30 años.

La economía china y su moneda están estrechamente controladas por el estado y protegidas de la influencia extranjera en mayor medida que Japón.

Y Pekín ha lanzado una ofensiva contra los "rinocerontes grises" - poderosos conglomerados privados - en medio de temores de que acumulen niveles de deuda peligrosos mediante la compra de frenesí y amenazando la estabilidad financiera.

"La situación actual en China es considerablemente mejor que la de Japón en ese momento", dijo He Chao, profesor asistente de la Universidad de Finanzas y Economía de Shanghai.

"Todo el mercado inmobiliario... está bajo un control relativamente fuerte del gobierno chino".

Las lecciones de Japón sugieren que los funcionarios deberían haber actuado más rápidamente para introducir regulaciones bancarias más estrictas para evitar que los prestamistas se sobreexciten y administren mejor la desaceleración económica.

Pero las "autoridades chinas" son más capaces de regular los préstamos bancarios y la financiación de transacciones especulativas, y pueden intervenir en los mercados ", dijo Ivan Tselichtchev, profesor de economía de la Universidad Niigata de Japón.

Otros señalan que China no es la economía avanzada que Japón tenía en el momento en que estalló su burbuja, lo que significa que hay mucho más espacio para que la economía crezca y aumente la productividad.

Pero incluso si China se dirige a problemas al estilo de Japón, las advertencias de su vecino pueden no significar mucho.

"A menos que sienta dolor, creo que el mensaje no acaba de llegar a casa", dijo Mio, del NLI Research Institute.

"China no está exenta de personas que expresan inquietudes, pero como sucedió en Japón, eso no impide que la gente invierta, especialmente si cree que los precios subirán solo".