ATENAS, Grecia: hace dos décadas, la afluencia de medio millón de inmigrantes impulsó la economía de Grecia. Hoy, el gobierno y algunos expertos esperan que una nueva ola de migrantes haga lo mismo.

Unos 60,000 refugiados, entre ellos muchos jóvenes sirios, afganos y paquistaníes, han estado atrapados en Grecia durante el año pasado, languideciendo en campos después de que se cerraran las puertas a Europa.

Pero a diferencia de la década de 1990 y principios de la de 2000, cuando los inmigrantes, principalmente de Albania y Bulgaria, se beneficiaron de una Economía en auge, Grecia no ha podido aprovechar al máximo las llegadas recientes.

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"Los refugiados que tenemos ahora son diferentes", ya que muchos todavía esperan llegar al norte de Europa y no tienen intención de asentarse en Grecia , dijo Stavros Zografakis, profesor asociado de la Universidad de Agricultura de Atenas.

Muchos de los 500,000 a 600,000 inmigrantes que ingresaron a Grecia hace 20 años, por el contrario, rápidamente encontraron su lugar en la sociedad griega, con trabajos en la agricultura y la construcción.

Los analistas estiman que aportaron 3 puntos porcentuales al producto interno bruto de Grecia en la década de 2000, ya que el país creció con fuerza tras los Juegos Olímpicos de 2004, el gasto en infraestructura pesada y la adopción del euro por parte de Grecia en 2001.

Pero la situación de hoy refleja lo opuesto: la economía del país ha sido golpeada en los últimos 7 años debido a la crisis de deuda de Grecia y las políticas de austeridad que siguieron.

Y a pesar de que la UE ha proporcionado a la nación millones de euros para ayudar con el gran flujo de inmigrantes, particularmente con la vivienda, "por ahora los resultados son negativos", dijo Zografakis.

'Impacto directo en la economía’

En Atenas, se ha inyectado más de un millón de euros ($ 1,08 millones) en la economía a través de un programa de vivienda para refugiados, financiado en parte con los fondos de la UE.

Los fondos ayudan a pagar las rentas con varios meses de anticipación, para tarjetas prepagas de supermercados y boletos de metro y autobús, y los salarios de alrededor de 100 personas contratadas para llevar a cabo el programa.

El Dinero "tiene un impacto directo en la economía local, pero a largo plazo se necesita un plan de integración y cohesión social a nivel nacional", dijo Lefteris Papagiannakis, teniente de alcalde de Atenas a cargo de refugiados y migrantes.

Pero los propietarios están encantados.

"No más rentas o cuentas impagas", dijo Sophia Alikhan, quien dijo que sus suegros habían alquilado un apartamento de 90 metros cuadrados (970 pies cuadrados) a una familia siria desde junio de 2016, después de que permaneció vacío durante siete meses.

Andreas Samaras, propietario de Cafe Omonia en el centro de Atenas, dijo que "el 80% de las ventas de las tiendas en el vecindario" provenían de refugiados. En 2015 colocó un cartel en árabe en su cafetería e instaló pipas de agua para atraer a estos nuevos clientes.

"Bomba" demográfica

Para Zografakis, sin embargo, el impacto económico es marginal, aunque cree que esta ola de migrantes eventualmente dará sus frutos, "como en Alemania".

En la primavera de 2016, un informe de la Comisión Europea pronostica que los refugiados agregarían entre 0,2 y 0,3 puntos porcentuales al crecimiento del PIB europeo en 2016 y 2017.

Pero Papagiannakis dijo: "Nos hemos retrasado en la elaboración de una política de integración".

Maria Logotheti, directora del gabinete para el alcalde de Atenas, George Kaminis, agregó que los esfuerzos de integración "a menudo fracasan porque la mayoría de los refugiados no quieren quedarse en Grecia”.

Sin embargo, los expertos dicen que sectores como el turismo y la agricultura, que ofrecen flexibilidad para los trabajadores, podrían resultar atractivos para los migrantes, como lo han hecho en el pasado.

"Aceptan salarios más bajos y los trabajos que los griegos no quieren", dijo Zografakis.

Los refugiados también podrían ser la solución para el desafío demográfico que enfrentan muchos países europeos, con tasas de natalidad decrecientes y poblaciones envejecidas.

En Grecia, "esta es una bomba peor que la deuda, ya que miles de jóvenes se han ido al extranjero debido al alto desempleo", dijo Zografakis.

En la década de 1990, los inmigrantes representaban el 97% del aumento de la población de Grecia, según los datos oficiales.