Quizás en ninguna parte [VIDEO]el debate sobre las causas de la extinción [VIDEO]de la megafauna sea más prominente que en Australia. Durante las épocas Plioceno y Pleistoceno, un magnífico conjunto de marsupiales gigantes (mamíferos que llevan a sus crías en una bolsa), reptiles y aves vagabundeaba por Australia, sólo para encontrarse con su desaparición a fines del Pleistoceno. La razón por la cual estos gigantes desaparecieron ha sido, y sigue siendo, el tema de extensas discusiones.

El debate

Gran parte del debate gira en torno a los tiempos de las extinciones de la megafauna, la llegada y la expansión de los humanos modernos en Australia y el papel del cambio climático.

Sin embargo, como faltan fechas confiables para muchas de las especies extintas y la llegada de los humanos modernos, en Australia sigue siendo retrasada en el tiempo, el debate aún está lejos de resolverse.

Por lo tanto, algunos científicos argumentan que, si queremos saber lo que realmente sucedió, debemos alejarnos del juego de las citas y comenzar a buscar más en las variables biológicas y ecológicas, que contribuyen a la desaparición de la megafauna.

Si hay un animal que puede considerarse como el ícono de la maravillosa megafauna extinta de Australia, debe ser Diprotodon. Con una altura de hombro de 1.7 metros y un peso de cerca de tres toneladas, este gigante fue el marsupial más grande que jamás haya vivido. Como tal, estos herbívoros masivos probablemente hayan sido jugadores importantes en el ecosistema australiano. La primera especie de mamífero fósil descrita en Australia (por Richard Owen, el de los dinosaurios, en 1838), los fósiles de Diprotodon se han encontrado en todo el continente.

Diprotodon era una especie de una super familia de mega marsupiales, los Diprotodontoidae, que gobernaron Australia durante casi 24 millones de años. Todos ellos se extinguieron en el Pleistoceno, pero algunos sostienen que Diprotodon pudo haber persistido hasta hace 25.000 años, mucho después de que los humanos llegaron al continente.

El paleontólogo Gilbert Price

Con sede en la Universidad de Queensland, decidió someter un incisivo Diprotodon a una variedad de análisis geoquímicos, para obtener una mejor comprensión de los hábitos de vida de esta especie. Durante la vida de un animal, los elementos químicos de su dieta se incorporan en sus huesos y dientes. Los incisivos que crecen constantemente, como los de Diprotodon, se pueden considerar como un archivo de la vida del individuo. Los dientes son particularmente adecuados para tales análisis, ya que es menos probable que se alteren químicamente después de la muerte (en contraste con los huesos, que son más susceptibles a los componentes químicos que entran o salen, alterando así la composición bioquímica original).

Una de las principales técnicas que Price y su equipo utilizaron fue el análisis de isótopos estables. Los isótopos son variantes del mismo elemento químico, pero difieren en el número de neutrones. Los isótopos estables (no radiactivos) se forman después de la desintegración radiactiva, y la medición de las proporciones de isótopos radiactivos en el tejido biológico puede revelar información biológica importante.

Por ejemplo, la diferencia en los isótopos 12 C y 13 C, expresada como δ 13 C, indica las diferentes fuentes de carbono en la vegetación de un organismo alimentado (diferentes vías de carbono en las llamadas plantas C3 y C4 dan como resultado diferentes firmas de carbono). Los isótopos de oxígeno se derivan de la ingesta de agua y reflejan los cambios climáticos (ya que la proporción de isótopos de oxígeno varía con la cantidad de lluvia). El estroncio se libera de las rocas durante el proceso de intemperismo, que luego se incorpora a la vegetación.

Al tomar muestras del incisivo Diprotodon cada 2 mm a lo largo de todo el diente, Price y su equipo obtuvieron una buena visión general de los cambios en las proporciones de isótopos estables de carbono, oxígeno y estroncio a lo largo de la vida de este individuo y - por lo tanto - una trayectoria de sus hábitos alimenticios y movimientos. El incisivo en sí estaba fechado hace unos 300.000 años. Los valores de δ 13 C, a lo largo del incisivo, sugieren que el animal se alimentó de una mezcla de hierbas y arbustos. Esto es consistente con las interpretaciones de datos morfológicos y de microdesgaste, y confirmado por evidencia fósil de la presencia de extensos bosques tropicales en el este de Australia durante el Pleistoceno Medio.

Lo más llamativo es que las proporciones de estroncio fluctúan a lo largo del diente. El estroncio refleja la geología local: como diferentes regiones, pueden tener diferentes proporciones de isótopos locales, la fluctuación de esas proporciones a través de un diente en constante crecimiento puede reflejar un organismo que se abre paso a través de distintas áreas geológicas. Las fluctuaciones en las relaciones en Diprotodon reflejan así el movimiento recurrente del animal a través del paisaje y sugiere que el individuo viajó a las mismas áreas geológicas varias veces a medida que crecía el incisivo. En los mamíferos vivos esto se llama migración.

En el centro este de Australia se encontró el espécimen fósil, e indican que el animal probablemente viajó unos 200 km al año. Fuera del área, las raciones son mucho más altas y más bajas, respectivamente. Si Diprotodon hubiera migrado fuera de esta área, las proporciones del incisivo hubieran sido diferentes, dependiendo de qué área había masticado.

Ningún otro marsupial, vivo o extinto, se sabe que migra. Algunas especies de canguros pueden vagar nómadas, pero los marsupiales modernos se consideraron incapaces de dispersarse - a larga distancia - debido a su tamaño corporal, generalmente más pequeño en comparación con sus primos placentarios migratorios.

Sin embargo, las migraciones bidireccionales repetitivas reflejadas por la señal en Diprotodon indican que los marsupiales de gran tamaño migraron.

Entonces, ¿por qué Diprotodon migró?

Diprotodon tenía una dieta relativamente estricta y había menos variación en la comida disponible. Alternativamente, la migración pudo haber sido una forma de que Diprotodon siguiera comiendo su comida favorita. Sin embargo, a medida que el cálido y tropical Pleistoceno Medio llegaba a su fin, el aumento de la aridez y el cambio de hábitat podrían haber sido demasiado para Diprotodon.

La evidencia de las migraciones anuales en Diprotodon es una reminiscencia de las migraciones cadaaño de mamíferos grandes en África y hace que uno se pregunte si también emigraron otros marsupiales extintos. Price dice que le sorprendería que no hubiera otros migrantes en la edad de hielo en Australia. Los posibles migrantes incluyen otras especies de diprotodontoides, como los rinocerontes marsupiales y los tapires, así como los canguros. Eso deja la pregunta, cuando los humanos llegaron por primera vez a Australia, ¿se detuvieron y admiraron las manadas de gigantes moviéndose en el horizonte?