Los investigadores hicieron el descubrimiento al estudiar los huesos fosilizados de un tiburón que vivió durante el Devónico, un período que duró de 416 millones a 358 millones de años atrás, cuando los animales de cuatro patas comenzaron a colonizar tierra.

Al estudiar los restos de este tiburón de 385 millones de años, los científicos pudieron deducir que los tiburones y los antepasados ​​de los humanos se separaron antes del Devónico, durante el período Silúrico (443 millones a 416 millones de años atrás), un tiempo cuando primeros hongos y artrópodos, incluyendo arácnidos y ciempiés, se trasladaron a la tierra.

Tiburón antiguo

Los investigadores describieron inicialmente el tiburón , conocido como Gladbachus adentatus , en 2001, bautizándolo como Bergisch Gladbach, la ciudad alemana donde se encontró.

El nombre de la especie refleja sus mandíbulas aparentemente desdentadas, aunque el nuevo análisis reveló que tuvo dientes durante su vida, dijo el investigador principal del estudio, Michael Coates, profesor del Departamento de Biología Organística y Anatomía de la Universidad de Chicago.

A pesar de que los investigadores ya habían descrito a G. adentatus , Coates y sus colegas decidieron echar otro vistazo al fósil de tiburón, en gran parte debido a su vejez, su anatomía inusual y su integridad. "Los tiburones fósiles generalmente se conservan como un desorden de pequeñas escamas y dientes y no mucho más", dijo Coates a Live Science en un correo electrónico.

Por el contrario, G. adentatus tenía un esqueleto articulado, lo que significa que sus huesos todavía estaban en su lugar. Coates comparó los restos de los tiburones con los accidentes de carretera: el tiburón de 2.6 pies de largo (80 centímetros) fue "aplastado", dijo.

Aun así, los restos son notables, dijo Coates. Indican que el tiburón tenía una boca ancha y branquias extendidas. "El cuerpo se conserva como una lámina de escamas espinosas", dijo Coates. "El esqueleto de la cabeza tiene un gran veteado, casi como el patrón de corteza de árbol".

Relaciones antiguas

G. adentatus es uno de los primeros tiburones fósiles conocidos en el registro. Después de analizarlo con una tomografía computarizada (TC) de alta resolución, los investigadores descubrieron que el animal "representa la punta de una rama, un brote lateral, desde la base del árbol genealógico del tiburón", dijo Coates. "Como tal, [revela] nueva información sobre la diversidad de los primeros tiburones a la que no hemos tenido acceso antes".

Estas características sugieren que otros fósiles, incluso más antiguos, de escamas aisladas, de hecho, provienen de los primeros tiburones. Este descubrimiento ayudó a los investigadores a hacer la nueva estimación de que al menos 440 millones de años han pasado desde que los humanos y los tiburones compartieron un ancestro común, dijo Coates.

Además, encontraron que la evolución de los tiburones tenía muchas ramificaciones. "Varios linajes de los primeros tiburones convergieron en lo que ahora reconocemos como características clásicas de tiburón, como tener una garganta larga con múltiples hendiduras branquiales", dijo Coates.

Los científicos solían pensar que las ranuras branquiales múltiples eran primitivas, pero G. adentatus muestra que no son, dijo. "Estas hendiduras branquiales en serie representan una especialización temprana, y, argumentamos, esta especialización es para la alimentación por filtración, algo así como un tiburón peregrino moderno", señaló Coates. Además, a pesar de su nombre inicial, G. adentatus en realidad tenía varios tipos de dientes, incluidos dientes pequeños mono, bi y tri-cúspides que se alineaban en la mandíbula, escribieron los investigadores en el estudio.