Los repetidos eventos de blanqueamiento de corales a gran escala son la nueva normalidad gracias al calentamiento global, según descubrió un equipo de científicos internacionales.

Un estudio publicado en la revista Science

Los investigadores revelaron que un "acortamiento dramático" del tiempo entre los eventos de blanqueamiento era "una amenaza para la existencia futura de estos ecosistemas icónicos y los medios de subsistencia de muchos millones de personas".

El estudio examinó 100 ubicaciones de arrecifes tropicales en todo el mundo, analizando los datos existentes sobre blanqueamiento de corales y nuevas investigaciones de campo en la Gran Barrera de Coral después de que el mayor y peor caso de blanqueamiento causado por el cambio climático mató a casi el 25% del coral .

"Antes de la década de 1980, el blanqueamiento masivo de los corales era inaudito, incluso durante las fuertes condiciones de El Niño", dijo el autor principal Prof Terry Hughes, director del Centro de Excelencia ARC para Estudios de Arrecifes de Coral. "Ahora los episodios repetidos de blanquimiento a escala regional y la mortalidad masiva de corales se han convertido en la nueva norma en todo el mundo a medida que las temperaturas continúan aumentando".

El estudio encontró que el tiempo entre los eventos de blanqueamiento había disminuido cinco veces en los últimos 30 a 40 años, y ahora era demasiado corto para permitir una recuperación completa y se acercaba a niveles insostenibles.

Mientras que los eventos de blanqueamiento masivo solían ocurrir aproximadamente una vez cada 27 años, para 2016 el tiempo promedio entre ellos se había reducido a 5,9 años.

Solo seis de los 100 sitios habían escapado del blanqueamiento.

"Nuestro análisis indica que ya nos acercamos a un escenario en el que cada verano caluroso, con o sin un evento de El Niño, tiene el potencial de causar blanqueamiento y mortalidad a escala regional", dijo el periódico.

A nivel mundial, el riesgo anual de blanqueamiento severo y moderado había aumentado en casi un 4% anual desde la década de 1980, desde un 8% esperado de ubicaciones hasta un 31% en 2016.

El Atlántico occidental

Se mantuvo en mayor riesgo, pero Australasia y el Medio Oriente vieron los mayores incrementos en el riesgo de blanqueamiento.

Hughes dijo que esperaba que los "malos resultados" impulsaran una acción más fuerte para reducir los gases de efecto invernadero. En mayo, los científicos advirtieron que el objetivo central del plan de protección del gobierno australiano ya no era posible debido al impacto dramático del cambio climático.

El documento del viernes también determinó que el vínculo entre El Niño y los eventos de blanqueamiento masivo han disminuido a medida que el calentamiento global continúa.

Antes de los años ochenta, el blanqueamiento masivo de corales a escala regional era "extremadamente raro o inexistente" y ocurría en áreas localizadas que se extendían a lo largo de decenas de kilómetros, pero no en los cientos de kilómetros afectados en los últimos tiempos, según el periódico.

Estos eventos locales de blanqueamiento fueron en gran parte causados ​​por estresores de pequeña escala, como clima inusualmente cálido o frío, inundación de agua dulce o sedimentación.

Luego, el calentamiento global aumentó el estrés térmico de los fuertes eventos de El Niño, dijo el periódico, ampliando el impacto de los eventos individuales de blanqueamiento. Ahora, están ocurriendo en cualquier momento.

"En los años 80, solo durante los eventos de El Niño las aguas se volvieron lo suficientemente calientes como para dañar los corales e inducirlos a blanquear", dijo a the Guardian Australia el coautor Andrew Baird, profesor de la Universidad James Cook.