A medida que el clima de la Tierra cambia, las especies deben adaptarse, cambiar su distribución geográfica o enfrentar el declive y, en algunos casos, la extinción. Utilizando la genética, los biólogos de UCLA involucrados en el Proyecto Bird Genoscape están corriendo contra el tiempo para descubrir el potencial de adaptación y la mejor manera de proteger a las poblaciones vulnerables de Aves.

El estudio más reciente del proyecto, publicado en Science , se centra en la curruca amarilla. Se encuentra en la mayor parte de América del Norte, el pájaro pasa sus inviernos en América Central y del Sur, y vuela hacia el norte hasta Alaska y el Círculo Polar Ártico en el verano, llenando de panteras y jardines con colores y canciones a lo largo del camino.

Usando más de 200 muestras de sangre, tejidos y plumas de todo el rango de reproducción, los investigadores descubrieron genes [VIDEO]que parecen responder al clima y descubrieron que las poblaciones de aves que más necesitan adaptarse al cambio climático están experimentando disminuciones.

La bióloga evolutiva de UCLA, Kristen Ruegg

Profesora asistente adjunta y autora principal del estudio, dijo que los estudios previos se centraron en cómo los cambios a largo plazo en la temperatura y la precipitación hacen que las especies de aves cambien sus rangos geográficos. El mapeo genético ofrece la oportunidad de ver otra opción: la capacidad de adaptarse al cambio climático.

"Con esta investigación, podemos decir 'basándonos en estas correlaciones genético-ambientales, así es como las poblaciones tendrán que adaptarse al cambio climático futuro.

Y aquí están las poblaciones que tienen que adaptarse más'", dijo Ruegg, quien también es co-responsable. director del Proyecto Bird Genoscape.

Si el curruca amarillo será capaz de adaptarse es otro asunto. "Esa es nuestra próxima gran pregunta", dijo Ruegg.

Información valiosa para los conservacionistas

El nuevo estudio descubrió algunos de los desafíos que los curruca amarillo ya enfrentan. En algunas poblaciones, los genes asociados con la adaptación climática no se corresponden con los entornos. Es probable que estas poblaciones tengan el tiempo más difícil para adaptarse lo suficientemente rápido a los cambios climáticos futuros.

Ese ha sido el caso en el pasado, también. Comparando los hallazgos genéticos con las encuestas de aves reproductoras que se remontan a la década de 1960 que registran los cambios en la abundancia de aves, los investigadores determinaron que las poblaciones que necesitan adaptarse más ya están en declive. Usando mapas genéticos, los hábitats de las poblaciones más vulnerables al cambio climático ahora pueden ser objeto de protección, dijo Rachael Bay, autor principal del estudio y becaria postdoctoral de la Fundación Nacional de Ciencias.

Los hallazgos ofrecen información valiosa para los conservacionistas que esperan proteger especies como la curruca amarilla en el futuro, dijo.

"La evolución tiene el potencial de importar mucho cuando se trata de la respuesta al cambio climático", dijo Bay. "Es un proceso que deberíamos comenzar a integrar más cuando tomamos decisiones, y ha mostrado muchas promesas que aún no se han concretado".

La curruca amarilla no está actualmente en peligro. Fue seleccionado para el estudio para dar a los investigadores una mejor comprensión de cómo los genes se relacionan con las variables climáticas en su amplio rango. Pero el ave puede servir como canario en la mina de carbón para especies que están en mayor riesgo.

"Esta es una alarma", dijo Tom Smith, profesor de ecología y biología evolutiva en la UCLA y director del Centro de Investigación Tropical. "Pasamos mucho tiempo preguntándonos qué sucederá bajo el cambio climático, cuáles serán los efectos y qué debemos hacer para administrarlo. Nuestros resultados nos sorprendieron: está sucediendo ahora".

El estudio prepara el escenario para dos próximos pasos importantes, dijo Smith. Primero, significa que se necesitan estudios adicionales para aprender cómo otras especies se adaptan al cambio climático . En segundo lugar, los hallazgos se pueden utilizar ahora para adaptar e informar la gestión de la conservación en el futuro.

Loros rápidos criados en islas libres de depredadores en riesgo de extinción

Una nueva investigación de la Universidad Nacional de Australia (ANU) ha encontrado evidencia genética de que los loros veloces en peligro crítico, que se reproducen en toda Tasmania y en islas libres de depredadores, forman una sola población nómada en alto riesgo de extinción.

Los nómadas loros rápidos se reproducen en Tasmania donde sea que sus alimentos sean más abundantes.

El Dr. Dejan Stojanovic de la Escuela de Medio Ambiente y Sociedad ANU Fenner dijo que el ADN recolectado de los loros velozmente enjaulados mostró que las aves de la Isla Bruny y la Isla María sin depredadores no estaban genéticamente aisladas de las poblaciones de Tasmania continental.

Dijo que los hallazgos apoyaban la necesidad de gestionar la población de loros como una sola unidad, y que incluso las amenazas locales como la deforestación y los planeadores de azúcar predatorios pueden afectar a grandes proporciones de la población de loros móviles .

"Ya reconocemos la importancia de las islas libres de depredadores como refugios para loros rápidos, pero nuestros hallazgos demuestran que proteger islas es solo una parte de la solución para salvar a los loros", dijo.

"Esta nueva evidencia genética muestra que las islas no admiten una subpoblación genéticamente distinta de loros rápidos. Las aves que anidan en las islas en un año pueden trasladarse al territorio continental de Tasmania el próximo año, lo que las pone en riesgo de ser devoradas por planeadores del azúcar".

El Dr. Stojanovic dijo que los hallazgos genéticos respaldaban las predicciones previas de riesgo de extinción grave para los loros rápidos por la pérdida de hábitat y la depredación del planeador azucarero en el territorio continental de Tasmania.

"Proteger las islas de la deforestación es un buen comienzo para el loro veloz, pero esto por sí solo no los salvará de la extinción. Necesitamos proteger mejor los bosques maduros en la parte continental de Tasmania para evitar que estas aves se extingan", dijo.

El trabajo es parte del Difficult Bird Research Group de ANU, que se centra en las aves más amenazadas de Australia y se dedica a comprender su ecología y conservación.