Jean-Marc Froment se apoyó contra una barandilla en la cabaña en el Parque Nacional Pendjari en el extremo norte de Benin, y vio unos 40 elefantes bebiendo en un gran pozo de agua.Casi en cámara lenta, un grupo de adultos -su trono y orejas apuntando hacia adelante- ahuyentaron a dos leones que observaban cerca y se interpusieron en el camino de otros depredadores para que sus crías pudieran saciar su sed en forma segura.

"¿Ven cómo están llegando con calma? Eso fue impensable hace un par de meses. Todavía estaban muy nerviosos", dijo Froment, el jefe de conservación de Parques africanos.

Froment, quien es originario de Bélgica, se mudó a Benin hace cuatro meses y ha dedicado su vida laboral a través de África, ayudando a los países a proteger sus parques nacionales, que a menudo han sido destruidos por décadas de conflicto.

Benin no está en guerra. Pero Pendjari, situado a más de 12 horas por carretera de la capital económica de Cotonú en la costa atlántica, ha sufrido años de abandono político y económico.El parque de 4.700 kilómetros cuadrados (1.814 millas cuadradas) es uno de los tres que se extiende a ambos lados de las fronteras del norte de Benin y las vecinas Burkina Faso y Níger.

Es uno de los últimos santuarios de la vida silvestre salvaje en el oeste de África, cuya flora y fauna han sido olvidadas desde la época colonial Pendjari ha sufrido la caza furtiva de elefantes por marfil, la caza ilegal y la tala de árboles.

José Pliya, director de la Agencia Nacional para la Promoción del Patrimonio y el Desarrollo Turístico (ANPT) de Benin, dijo que el parque estaba "muriendo lentamente".

El gobierno estableció ANPT para acelerar la implementación de nuevos proyectos, y el presidente Patrice Talon convirtió al turismo en una prioridad clave de su mandato de cinco años."El jefe de estado a menudo compara la rica herencia y cultura de Benin con depósitos de petróleo sin explotar", dijo Pliya.

Sólo alrededor de 200,000 visitantes llegaron a Benin en 2014-15, pero Talon tiene un objetivo ambicioso de atraer un millón de aquí al 2021 y crear 100.000 puestos de trabajo en la próxima década."Estamos trabajando en seis proyectos en todo el país y, en este momento, Pendjari es el más avanzado", dijo Pliya.

'Todo está por hacer'

Para devolverle la vida a un parque de ese tamaño, Benin ha necesitado encontrar inversores dispuestos a invertir $ 26 millones (21 millones de euros) en 10 años.El gobierno se ha comprometido con hasta $ 6 millones.

En Ruanda, los programas de conservación de gorilas han convertido al turismo en un líder en el manejo del dinero, generando $ 400 millones en ingresos en 2016. Benin quiere hacer lo mismo."El aumento de la vida silvestre será nuestro signo de éxito", dijo Froment, cuyo empleador sin fines de lucro se le ha dado la tarea de administrar Pendjari.

Actualmente, solo hay estimaciones del número de leones, búfalos e hipopótamos, pero se está llevando a cabo un censo utilizando un avión ultraligero que vuela a baja altura.No había forma de volar en el parque antes, pero es obligatorio.

Desde el cielo se pueden ver cadáveres, incendios forestales, cazadores furtivos, dijo el piloto Stephane Carre.

Los hábitos y movimientos de los animales salvajes también deben ser entendidos.Se han instalado collares con dispositivos de seguimiento por satélite en varios elefantes y leones.Eso ayudará a determinar dónde desplegar algunos de los aproximadamente 60 nuevos guardaparques que han sido entrenados para proteger a los animales, y también dónde construir refugios y nuevas pistas de aterrizaje para los turistas.

Si el parque se dirigirá a los viajeros del mercado de lujo o una clientela más joven, mochileros no está claro en este momento, dijo el director del parque, James Terjanian."Todo está por hacer, eso es lo emocionante", dijo.

'Ministro de Pendjari'

El mayor desafío en una región empobrecida y densamente poblada es la aceptación de la gente de las aldeas vecinas, cuyos residentes ya sufren restricciones.

"No pueden ir a la granja o pescar" en el parque, dijo Djaleni Djatto, que maneja las relaciones entre el parque y las comunidades locales.

El desarrollo no será un comienzo si los locales no se benefician económicamente.Además de crear empleo directo en el turismo, Parques africanos está buscando desarrollar la apicultura para exportar miel y también fabricar manteca de karité para la industria cosmética.

Alrededor de 1,000 niños de pueblos alrededor del parque han visitado desde mayo del año pasado.Entre los más recientes había alrededor de 30 alumnos de escuela primaria, que llegaron en un minibús a principios de enero, con los ojos fijos en el arbusto.

El sol solo había estado levantado durante aproximadamente dos horas y el aire caliente y seco caía sobre un gran charco donde una garza estaba cazando peces desde la parte posterior de un hipopótamo.

Los niños, con ropa gastada y sandalias desparejadas, subieron a una plataforma de madera y pasaron unos prismáticos para presenciar la escena.Vivían a pocos kilómetros de distancia, pero nunca habían visto esos animales.Abel, de 13 años, dijo que ya había decidido lo que quiere ser cuando crezca.

"Ministro de Pendjari", anunció.

"Eso es lo que va a tener un impacto", dijo Djatto. "Niños que ahora crecerán con la idea de que pueden encontrar otros trabajos y no solo trabajar en el campo".