La muerte súbita de más de 200,000 antílopes saiga [VIDEO] en Kazajstán, en mayo de 2015, más del 80 por ciento de la población afectada y más del 60 por ciento de la población mundial de esta especie desconcertó al mundo. Estas muertes fueron causadas por la bacteria Pasteurella multocida. Pero este patógeno probablemente estaba viviendo inofensivamente en las amígdalas de las saigas hasta este punto.

¿Qué causó este súbito y dramático evento de mortalidad masiva?

Una nueva investigación realizada por un equipo de investigación internacional e interdisciplinario ha demostrado que muchos factores separados (e independientemente inofensivos) contribuyeron a este fenómeno extraordinario.

En particular, factores climáticos como el aumento de la humedad y la elevación de la temperatura del aire en los días previos a las muertes, aparentemente desencadenaron la invasión bacteriana oportunista del flujo sanguíneo, causando septicemia (envenenamiento de la sangre).

Mediante el estudio de muertes previas en poblaciones de antílopes saiga, los investigadores pudieron descubrir patrones y mostrar que la probabilidad de muerte súbita aumenta cuando el clima es húmedo y cálido, como fue el caso en 2015.

Todo fue realmente extraordinario

La investigación también muestra que estas grandes mortalidades en masa, que se han observado anteriormente en los antílopes saiga (incluso en 2015 y dos veces durante la década de 1980), no tienen precedentes en otras especies de mamíferos grandes y tienden a ocurrir durante el parto. Esta especie invierte mucho en la reproducción, por lo que puede persistir en un entorno continental tan extremo donde las temperaturas caen a menos de -40 centígrados en invierno o suben a más de 40 centígrados en verano, con escasez de alimentos y lobos merodeando. De hecho, tiene los terneros más grandes de cualquier especie de ungulados; esto permite que los terneros se desarrollen rápidamente y sigan a sus madres en sus migraciones, pero también significa que las hembras están fisiológicamente estresadas durante el parto.

Con esta estrategia, se esperan altos niveles de mortalidad, pero la historia reciente de la especie sugiere que las muertes se producen con mayor frecuencia, lo que puede hacer que la especie sea más vulnerable a la extinción.

Esto incluye, más recientemente, las pérdidas del 60 por ciento de la subespecie de saiga mongola única y endémica en 2017 a partir de una infección por virus que se extiende desde el ganado. Los altos niveles de caza furtiva desde la década de 1990 también han sido un factor importante en el agotamiento de la especie, mientras que los niveles crecientes de infraestructura (ferrocarriles, carreteras y vallas) amenazan con fragmentar su hábitat e interferir con sus migraciones. Con todas estas amenazas, es posible que otra mortandad masiva de enfermedades reduzca los números a un nivel en el que la recuperación ya no sea posible.

Esta investigación se llevó a cabo como parte de una amplia colaboración internacional, adoptando un enfoque de "Una sola salud": observando los impactos de la vida silvestre, el ganado, el medio ambiente y los humanos que han impulsado el surgimiento de enfermedades en las poblaciones de saiga. Adoptar un enfoque tan holístico ha permitido al equipo de investigación comprender la importancia más amplia de las muertes en poblaciones de saiga, más allá de las causas inmediatas de la epidemia de 2015.

El profesor Richard Kock, investigador principal del Profesor en Enfermedades Emergentes en el Royal Veterinary College, dijo:"Las muertes recientes entre las poblaciones de saiga no tienen precedentes en los grandes mamíferos terrestres. El Evento de mortalidad masiva 2015 brindó la primera oportunidad para un estudio en profundidad, y un enfoque multidisciplinario ha permitido grandes avances. El uso de datos de veterinarios, biólogos, botánicos, ecólogos y científicos de laboratorio está ayudando a mejorar nuestra comprensión de los factores de riesgo que conducen a MME, lo que fue beneficioso cuando se produjo otro MME, esta vez en Mongolia en 2017. El conocimiento mejorado de las enfermedades en saigas, en el contexto del cambio climático, las interacciones con el ganado y los cambios en el paisaje, es vital para planificar medidas de conservación para la supervivencia a largo plazo de la especie ".

El profesor EJ Milner-Gulland, Profesor Tasso Leventis de Biodiversidad en la Universidad de Oxford, dijo:"Esta importante investigación fue posible gracias a una sólida asociación entre universidades europeas, instituciones gubernamentales y no gubernamentales en Kazajstán y organismos internacionales como la Alimentación y la Agricultura. Organización y Convención sobre Especies Migratorias, así como generosos fondos del gobierno del Reino Unido y organizaciones benéficas de conservación en todo el mundo. Durante el brote más reciente de enfermedad de Saiga en Mongolia, esta asociación internacional fue útil para apoyar a colegas en el país, por ejemplo, proporcionando protocolos de respuesta de emergencia Es excelente ver el valor real de las alianzas de investigación de este tipo, y los grandes avances que hemos logrado en la comprensión de las enfermedades en saigas gracias a una colaboración tan productiva ".

El Sr. Steffen Zuther, gerente de proyectos de Kazajstán en la Sociedad Zoológica de Frankfurt / Asociación para la Conservación de la Biodiversidad de Kazajstán, dijo:"Esta investigación no es solo la primera de su tipo a través de su complejidad y enfoque interdisciplinario, sino que también ayuda en la creación de capacidades Kazajstán y la formación de la opinión pública hacia un pensamiento más basado en la evidencia.

Las MME son una gran amenaza para el antílope saiga y pueden eliminar muchos años de trabajo de conservación y crecimiento de la población de saiga en pocos días, por lo tanto, entendiendo estos MME, ¿qué los desencadena? y lo que se puede hacer para combatirlos es extremadamente importante para desarrollar estrategias de conservación de saiga efectivas. El desencadenamiento de tales MME en saiga a través de las condiciones climáticas muestra que no se puede hacer mucho para evitar que ocurran.y por lo tanto, cuán importante es mantener poblaciones de saiga de tamaño suficiente para que la especie sobreviva a tales catástrofes ".

El Profesor Mukhit Orynbayev, Investigador Principal del Instituto de Investigación para Problemas de Seguridad Biológica, Kazajstán, dijo:"Kazajstán juega un papel crucial para la conservación de saiga, y su gobierno toma esto muy en serio. Esta investigación es un componente importante de la estrategia del gobierno para la conservación de la especie , y nosotros como investigadores estamos agradecidos por el apoyo que hemos recibido durante nuestro trabajo. A través de varios años de trabajo en este tema, el equipo de RIBPS ha adquirido experiencia en el trabajo de campo y las pruebas de laboratorio. Esto nos permite reaccionar rápidamente a cualquier brote de enfermedad y obtener un diagnóstico para ello ".