Hasta noviembre, los biólogos no tenían idea de que los tiburones tenían su propio escondite, que podía contener algunos de los secretos finales de este remoto archipiélago a 1.000 kilómetros (600 millas) de la costa del Pacífico de América del Sur.

"Fue por casualidad que encontramos este vivero natural para Tiburones martillo bebé, una especie que está bajo un alto nivel de amenaza", dijo Eduardo Espinoza, el biólogo a cargo de monitorear los ecosistemas en la Reserva Marina de Galápagos."Es un área única, de gran interés para los conservacionistas", dijo a la AFP.

Aún aturdidos por el hallazgo, Espinoza y su equipo están regresando en bote al lugar en el noreste de Santa Cruz, una de las principales islas del archipiélago, para recolectar datos y conectar dispositivos de rastreo a los tiburones jóvenes.

El pintoresco viaje lleva a los científicos, a pasar tortugas marinas y playas blancas, donde las iguanas marinas se asolean, mientras enormes pelícanos se elevan sobre sus cabezas, antes de que su pequeña embarcación se desplace por un estrecho canal entre los manglares, hasta un estanque rocoso y poco profundo.

Claramente visibles en el agua, docenas de pequeños tiburones de piel plateada, un ojo en cada extremidad de sus cabezas en forma de T, se deslizan suavemente entre otras especies de peces, buscando los crustáceos que alimentan durante sus primeros años.

" Parada en boxes " para tiburones

"Las hembras llegan a dar a luz y luego se van. Los jóvenes tienen toda la comida que necesitan aquí y los arrecifes brindan protección a los grandes depredadores", dijo Espinoza mientras arrojaba una amplia red al agua.

Después de uno o dos años, cuando crecen y necesitan más alimentos, se dirigen al océano abierto y pueden viajar por miles de kilómetros, creciendo hasta tres metros y viviendo hasta 50 años.

Los guardaparques han estado monitoreando y marcando cientos de tiburones durante años, una de las especies emblemáticas de la reserva marina de 138,000 kilómetros cuadrados (53,280 millas cuadradas), el segundo parque oceánico más grande del mundo, que ha sido nombrado un sitio de patrimonio natural.

Pero el descubrimiento de estos pequeños tiburones, ha sido un tema particularmente sensible, ya que la sobrepesca y la captura ilegal de tiburones los ha colocado en la lista de especies en peligro, dos niveles por debajo de la extinción, según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza.

Su lento desarrollo físico y bajas tasas de reproducción, solo han exacerbado la amenaza. Eso hace que la operación para conectar dispositivos de seguimiento sea aún más delicada.

"¡Tiburón, allí a la derecha!" grita uno de los miembros del equipo.

En este punto, todo se mueve a una velocidad frenética.

El capitán mueve el barco más cerca de la red. Uno de los asistentes agarra al tiburón, de medio metro de largo, y lo sostiene sobre una mesa para que Espinoza y los demás puedan medirlo y pesarlo, determinar su sexo e insertar un chip de rastreo en su espalda para que sus hábitos y rutas de migración puedan ser registrado.

Poniendo al joven tiburón de nuevo en el agua, mueven su cabeza y cola para revivirlo, hasta que se pone en blanco por sí solo.

"No pueden pasar más de dos minutos fuera del agua, porque necesitan un flujo constante para evitar morir. Es como una parada en boxes en las carreras de Fórmula 1", dijo el biólogo.

Protección extra

Para salvar a los tiburones martillo, el gobierno de Ecuador, al que pertenecen las islas, agregó una capa adicional de protección en 2016: una zona de santuario de 38,000 kilómetros cuadrados entre las islas Darwin y Wolf, donde está prohibida toda pesca.

El área es la zona más densamente poblada para las poblaciones de tiburones en el mundo.

José Marín, biólogo de la Fundación Charles Darwin, una ONG internacional de investigación científica, dijo que Ecuador estaba haciendo "esfuerzos titánicos" en el campo de la conservación de los tiburones, cuyas aletas son una exquisitez muy apreciada en la cocina asiática.

"Estos estudios, a veces utilizando el seguimiento por satélite, nos alertan sobre dónde se capturan estos tiburones [VIDEO]cuando abandonan la reserva marina, y nos permiten notificar a otros países para que puedan ayudarnos a protegerlos", dijo.

En agosto, un barco de bandera china fue interceptado en la reserva marina de Galápagos con 300 toneladas de peces, incluidos algunos tiburones martillo.

Los tribunales ecuatorianos, que dictan penas severas por crímenes ambientales, condenaron al capitán y sus oficiales a tres años de cárcel y multaron a los propietarios del buque con $ 6 millones.