Algunas especies de plantas y animales pueden causar daños cuando se introducen en áreas donde no se encuentran de forma natural. Pueden afectar la biodiversidad, los ecosistemas, la salud y los medios de vida. Por otro lado, muchas especies recién llegadas son inofensivas. El número de especies introducidas está creciendo rápidamente en todo el mundo y ahora hay demasiadas para controlar. Para decidir en cuáles enfocarse, los científicos y los gerentes deben comparar sus impactos.

Tradicionalmente, el impacto de las especies introducidas se ha medido de varias maneras. El más común ha sido mirar su impacto económico . Esto podría incluir, por ejemplo, pérdidas de rendimiento en la agricultura y otras formas de impacto monetario.

Otros sistemas de puntuación miden el impacto ambiental.

Por ejemplo, la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza es la agencia de conservación de la naturaleza más grande del mundo y utiliza la Clasificación de Impacto Ambiental para Alien Taxa para clasificar las especies introducidas de acuerdo con la gravedad de sus impactos sobre las especies nativas. Crea algo así como una lista negra de los invasores más nocivos para el medio ambiente.

Pero las especies [VIDEO]pueden afectar otros aspectos del bienestar humano, como la salud, los activos materiales, la seguridad y las relaciones sociales. Por ejemplo, algunas plantas producen polen alergénico que impide que las personas sensibles participen en actividades al aire libre. Otras especies introducidas son vectores de enfermedades humanas, como el mosquito tigre que puede transmitir un patógeno que causa la fiebre del dengue.

No solo las personas que se infectan están preocupadas, sino que muchas más cambian sus actividades para evitar exponerse al intruso. Es muy difícil ponerle precio a esos impactos.

Para obtener una visión más completa de la medición del impacto de las especies introducidas, tomamos prestado un enfoque ganador del Premio Nobel de la economía del bienestar. Colaborando en un equipo internacional de científicos de tres continentes, elaboramos una nueva herramienta de evaluación llamada Clasificación de Impacto Socioeconómico de Alien Taxa .

Comenzamos con la premisa de que el bienestar humano depende de las opciones que las personas tienen para dar forma a sus vidas. Estos determinan lo que realmente hacen: sus actividades. Las especies introducidas, al cambiar los entornos ambientales o económicos, pueden cambiar las opciones de las personas y, por lo tanto, sus actividades. Usamos estos cambios en las actividades de las personas como una medida de cuánto sus vidas se ven afectadas por las especies introducidas.

Nuestro camino es diferente a las herramientas de medición anteriores porque muestra cómo las especies afectan la vida cotidiana de las personas, y no solo desde una perspectiva monetaria.

Nueva herramienta para comparar especies

Nuestro método para estudiar Especies invasoras puede ayudar a guiar las decisiones sobre dónde gastar los recursos de gestión.

Evalúa los cambios que una especie introducida produce en las actividades en las que participan las personas. Analiza cómo la especie afecta las oportunidades de las personas para lograr lo que valoran.

Nuestro método utiliza una escala de cinco puntos, desde ningún cambio real en la actividad hasta la desaparición masiva e irreversible de una actividad de una región.

Tome el ejemplo del sapo de caña ( Rhinella marina ) en Australia. Introducido al país en 1935 como una forma de controlar los insectos que eran una plaga en los cultivos de caña de azúcar, el sapo se extendió a grandes áreas. Ha tenido un impacto devastador en los animales que los indígenas cazan para alimentarse y usar como tótems , causando un cambio potencialmente irreversible a las prácticas culturales de ciertas comunidades en Australia [VIDEO].

Otro ejemplo es el jacinto de agua ( Eichhornia crassipes ). Introducido al lago Victoria en la década de 1980 desde Ruanda a través del río Kagera, ahora amenaza la pesca, la agricultura y la salud humana, lo que a su vez ha obligado a las personas a abandonar sus medios de vida y marcharse. Las especies introducidas en estos dos ejemplos tienen un gran impacto en los medios de vida de los seres humanos.

Por el contrario, la mayoría de las plagas agrícolas introducidas en los países desarrollados están bien controladas con plaguicidas. Aunque los costos anuales de los pesticidas en países como los Estados Unidos alcanzan varios miles de millones de dólares, la mayoría de las plagas solo hacen que los cultivos sean un poco más caros, pero los clientes todavía los comprarán. Por lo tanto, estas plagas no cambian mucho las actividades de las personas, a pesar de los impresionantes costos monetarios.

La nueva herramienta mide estos diferentes impactos en la misma escala, permitiendo a los usuarios comparar y clasificar el impacto de diferentes especies.

Beneficios

El sistema tiene la ventaja de capturar información que no se consideraría cuando solo se toman en cuenta los valores monetarios. Por ejemplo, los sistemas basados ​​en el dinero no captan el impacto de las especies introducidas en la salud, la seguridad y la cultura.

En los países más ricos, el impacto socioeconómico de las especies introducidas puede abordarse mediante el uso de tecnología o comportamiento adaptativo. Pero este no es el caso en los países pobres donde, en casos extremos, las especies introducidas pueden causar cambios sociales irreversibles. La nueva herramienta ayuda a marcar los casos en que las vidas de las personas se ven más afectadas por las especies introducidas y, por lo tanto, a asignar recursos para ayudar a mitigar dichos impactos donde realmente se necesita.